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Beweise deuten darauf hin, dass die Menschen vor 40.000 Jahren das „Dach der Welt“ erreichten

Als sich die Menschen aus Afrika ausbreiteten – ein Ereignis, das nach neuesten Theorien vor etwa 120.000 Jahren begann – begannen sie, verschiedene Ökosysteme zu bewohnen und sich an sie anzupassen, von den Wüsten Australiens bis zu den Steppen Sibiriens. Wie Bruce Bower auf ScienceNews berichtet, glaubten Forscher lange Zeit, dass sich die Menschheit einige der härtesten Klimazonen der Welt für den Schluss aufgespart hat. Es gab Hinweise darauf, dass das hochgelegene Osttibetische Plateau erst vor 8.000 Jahren und vielleicht vor 12.000 bis 13.000 Jahren dauerhaft von Menschen besiedelt wurde. Doch eine archäologische Ausgrabung in der Region stellt diese Vorstellung in Frage: Die Forscher haben Werkzeuge gefunden, die 30.000 bis 40.000 Jahre alt sind, was darauf hindeutet, dass der Mensch schon Zehntausende von Jahren früher als bisher angenommen auf dem „Dach der Welt“ lebte.

Die Funde wurden an einem Ort namens Nwya Devu gemacht. Laut einer Pressemitteilung der Chinesischen Akademie der Wissenschaften glaubten die Forscher bisher, dass der raue Lebensraum mit seinem geringen Sauerstoffgehalt, den geringen Niederschlägen und den ganzjährig kühlen Temperaturen menschliche Kolonisten ferngehalten hätte. Seit 60 Jahren suchen Wissenschaftler nach Anzeichen menschlicher Besiedlung in der Region, fanden aber nur wenige bewohnte Stätten aus dem Pleistozän, das vor 11.700 Jahren endete, an den Rändern des Plateaus.

Die Forscher waren daher überrascht, als sie an der Stätte Schneid- und Schabewerkzeuge in Schichten fanden, die bis zu 40.000 Jahre alt sind. In der Studie, die in der Fachzeitschrift Science veröffentlicht wurde, berichtet das Team, dass es insgesamt 3.683 Steinartefakte an der Stätte gefunden hat, die sich in einer Höhe von 15.000 Fuß über dem Meeresspiegel und etwa 185 Meilen nördlich von Tibets Hauptstadt Lhasa befindet. Man geht davon aus, dass die Stätte in drei großen Perioden besiedelt war: vor 30.000 bis 40.000 Jahren, vor 18.000 bis 25.000 Jahren und vor 13.000 bis 14.000 Jahren. Es wird angenommen, dass Nwya Devu als Werkzeugwerkstatt für die Herstellung von Steinartefakten aus schwarzem Schiefer genutzt wurde, der etwa eine halbe Meile von der Ausgrabungsstätte entfernt gefunden wurde. Er war zwar nicht ideal für die Herstellung von Werkzeugen, aber besser als alles andere in der unmittelbaren Umgebung. Es wird vermutet, dass die Stätte auch als saisonales Jagdlager genutzt wurde.

„Es ist wirklich der erste solide Beweis dafür, dass es auf dem Hochplateau menschliche Populationen gab“, erklärt der UCLA-Archäologe Jeff Brantingham, der das tibetische Hochplateau untersucht, aber nicht an der Studie beteiligt war, gegenüber Michael Greshko von National Geographic.

Greshko berichtet, dass andere Archäologen sich nie mit der späten Besiedlung des Hochplateaus anfreunden konnten und dass in dem Gebiet weitere steinzeitliche Werkzeuge gefunden wurden. Die Datierung von Steinwerkzeugen hängt jedoch von der Stratigraphie ab – da sie nicht mit Kohlenstoff datiert werden können, müssen Archäologen die Bodenschichten datieren, in denen sie gefunden wurden. Die meisten Artefakte in Tibet wurden jedoch an der Oberfläche gefunden, was eine Datierung mit zeitgenössischen Techniken unmöglich macht. In Nwya Devu wurden die Werkzeuge jedoch dort gefunden, wo ihre Hersteller sie vor Zehntausenden von Jahren abgelegt hatten. Mithilfe einer speziellen Technik, die den Zeitpunkt bestimmt, an dem die Quarzkörner das letzte Mal vom Sonnenlicht getroffen wurden, konnte das Team die Artefakte grob datieren.

Wer waren also die unerschrockenen Menschen, die sich vor 40.000 Jahren auf das Plateau wagten? Da an der Fundstelle weder DNA noch menschliche Überreste gefunden wurden, gibt es darauf keine einfache Antwort. Im New Scientist wirft Colin Barras die Frage auf, wer genau diese Werkzeuge hergestellt hat: der moderne Mensch oder möglicherweise die Denisovaner, eine ausgestorbene Vorfahrenart des Menschen, die sich mit dem Homo sapiens gekreuzt hat?

Eine im letzten Jahr veröffentlichte genetische Studie ergab, dass einige moderne Tibeter Gene besitzen, die mit der Anpassung an große Höhen verbunden sind, darunter auch solche, die eine zusätzliche Hämoglobinproduktion auslösen, wenn der Sauerstoffgehalt niedrig ist. Die meisten dieser Anpassungen gehen auf Mutationen zurück, die sich bei alten Menschen entwickelt haben. Eines jedoch, EPAS1, wurde von den Denisovanern geerbt. Laut dieser Studie wurde das Gen vor 12 000 bis 32 000 Jahren in die tibetische Urbevölkerung eingeschleust, unterlag aber erst vor 7 000 bis 28 000 Jahren einer starken Selektion, die durch den Umzug der Bevölkerung in große Höhen verursacht wurde. Das deutet darauf hin, dass die Steinwerkzeuge von einer anderen Gruppe stammen könnten – vielleicht von einer Gruppe mit eigener Denisovan-Abstammung -, die beschloss, das „Dach der Welt“ ihr Zuhause zu nennen, zumindest für eine Weile.

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