Site Overlay

Kan basketball nogensinde blive den mest populære sport i verden?

Meget har ændret sig på den globale basketballscene, siden det oprindelige Dream Team stormede sig vej til OL-guld for ca. 22 år siden.

Sporten er nu en fast bestanddel i de fleste (hvis ikke alle) lande på jorden. I sidste sæson kunne NBA prale af 92 internationale spillere fra 39 forskellige lande, og der skulle være flere af dem i efteråret. Spanien, hvor fem af de førnævnte 92 kom fra, er endnu en gang centrum for sommerens største begivenhed inden for basketball, nemlig det nyligt omdøbte FIBA World Cup of Basketball.

Så langt basketball er kommet i de seneste årtier, har den stadig lang vej igen for at indhente verdens førende sport: fodbold. Mens FIFA’s verdensmesterskab er et globalt fænomen fyldt med spænding og dramatik, hvor hver eneste kamp transmitteres ind i hjemmene på tværs af de syv verdenshave, har FIBA’s version endnu ikke opnået den samme transmissionsstyrke (kun Team USA’s kampe er indtil videre blevet sendt på tv på hjemmemarkedet).

Selv om FIBA World Cup måske aldrig vil få samme verdensomspændende betydning som FIFA World Cup, er der nogle få tegn på, at basketball er ved at lukke hullet til fodboldens højborg som verdens mest populære sport.

Spå konkurrencen

Matthias Schrader/Associated Press

Det er klart, at basketball har fået sit at se til. Ved stort set alle popularitetsmålinger – fra indtægter til seertal og sociale medier – synes fodboldens forspring at være næsten uovervindeligt.

I henhold til konsulentfirmaet A.T. Kearney udgjorde basketball, repræsenteret ved NBA, omkring 6 procent af det globale sportsmarked med hensyn til indtægter i 2009, svarende til 2,7 milliarder euro. Fodbold derimod slugte svimlende 43 procent af markedet med en indtægt på 19,5 mia. euro.

Meget har dog ændret sig i de sidste fem år, især for basketball.

I henhold til overenskomstguruen Larry Coon peger NBA’s seneste forhøjelse af sit lønloft på en forventet basketballrelateret indtægt (BRI) på 4,75 mia. dollar for ligaen i 2014-15. Dette tal kan stige betydeligt i de kommende år, hvilket i høj grad skyldes den store strøm af indtægter, der forventes at komme fra NBA’s kommende fornyelse af de nationale tv-aftaler.

Foreløbig ligger NBA således lidt efter den engelske Premier League i samlede indtægter. Ifølge BBC News’ Bill Wilson brød EPL for første gang nogensinde i 2013-14 over grænsen på 3 milliarder pund – hvilket svarer til lige omkring 5 milliarder dollars.

I modsætning til NBA i basketball er EPL ikke det eneste milliardstore konglomerat i fodboldverdenen. Ifølge Deloitte tjekkede Tysklands Bundesliga, Spaniens La Liga, Italiens Serie A, Frankrigs Ligue 1, Brasiliens Campeonato Brasileiro Serie A og den russiske Premier League alle over 1 mia. dollar i indtægter i 2012-13.

Og det inkluderer ikke de 22 andre fodboldligaer rundt om i verden – herunder MLS og andendivisionsgrupperne i England, Spanien, Frankrig, Tyskland, Italien og Japan – som indbringer flere penge end basketballs næststørste forbund, Spaniens Liga ACB, som indbragte lige under 107 millioner euro (dvs, lidt over 140 millioner dollars) i 2011-12, ifølge Alfredo Matilla og Juan Jimenez (via Wikipedia) fra det spanske medie AS.com.

Verdens milliard-Dollar Sportsligaer
Liga Sport Indtægter
NFL Amerikansk fodbold 9 milliarder dollars
MLB baseball 8 mia. dollars
English Premier League fodbold 5 mia. dollars
NBA basketball 4 mia. dollars 4.75 mia. dollar
NHL hockey 3,7 mia. dollar
Bundesliga fodbold 2 mia. dollar 2.59 mia. dollar
La Liga fodbold 2,46 mia. dollar
Serie A fodbold 2.2 mia. dollar
Ligue 1 fodbold 1,68 mia. dollar
Nippon Professional Baseball baseball 1. dollar 1. dollar 1. dollar
1. dollar27 mia. USD
Campeonato Brasileiro Serie A fodbold 1,19 mia. USD
Russian Premier League fodbold 1.16 mia. kr.
Flere kilder

Nogle af Spaniens største basketballhold, herunder Barcelona og Real Madrid, er direkte tilknyttet deres fodboldhold. Sidstnævnte overskygger dog let førstnævnte.

“Det er klart, at fodboldholdet er det dominerende,” sagde Bill Duffy, en af de mest fremtrædende agenter inden for basketball. “Det er det mest finansierede. Det har den højeste sponsorering. De er meget mere lukrative, og der er et meget større engagement. Basketball er der, men det er helt klart den anden violin, og det er ikke engang tæt på.”

Til sin ære har NBA et betydeligt forspring i forhold til de fleste andre store sportsligaer, når det gælder stjernekraft. Ingen af de andre nordamerikanske turneringer kan prale af at have en række globale ikoner, der så meget som kan snuse til Kobe Bryant, LeBron James og Kevin Durant, for blot at nævne nogle få.

Men på den skala kan selv NBA’s største navne ikke helt måle sig med deres fodboldmodstykker. Ifølge Fan Page List er de fem mest fulgte atleter på de sociale medier alle internationale fodboldstjerner. Cristiano Ronaldo, der fører dem alle med mere end 127 millioner følgere på Facebook og Twitter, har flere følgere end Bryant, James, Durant og Michael Jordan tilsammen.

Hvordan man end vender og drejer det, så ejer fodbold stadig basketball i stort set enhver kamp om menneskehedens mest populære sport.

Rum til vækst

ChinaFotoPress/Getty Images

Det betyder ikke, at basketball ikke har masser af fordele, eller at det ikke vil være i stand til at løsne fodboldens greb om den globale sportsscene i de kommende år og årtier.

For det første er basketballs rollodex af internationalt salgbare stjerner allerede enorm og vokser sig stærkere for hvert år, der går. James’, Durant, Bryants, Kevin Loves, Blake Griffins, Chris Pauls, Carmelo Anthonys og en lang række andre kendte navners fravær fra FIBA-VM har blot givet mulighed for, at opkomlinge som Anthony Davis, Stephen Curry, Kyrie Irving og James Harden har fået mulighed for at indtage rampelyset – og at Derrick Rose kan begynde at kræve sin retmæssige andel tilbage.

Mange af spillets største navne er allerede kendte størrelser, hvis ikke bona fide-rockstjerner, uden for USA. Nogle, som James og Bryant, besøger regelmæssigt Kina, verdens største basketballbastion uden for USA’s grænser. Ifølge Ben Sin fra New York Times er NBA intet mindre end en magt at regne med i verdens mest folkerige nation:

Nu er NBA et af de mest populære brands i Kina og den eneste amerikanske sportsliga med en betydelig fanskare i hele Asien. Ligaen har tilsammen 70 millioner følgere på Sina Weibo og Tencents mikroblogplatforme, sammenlignet med færre end 400.000 følgere for National Football League.

Superstjerner som Bryant har spillet en central rolle i basketballs verdensomspændende ekspansion. Det har til gengæld været et produkt af en vedvarende markedsføringsindsats i udlandet fra sportens vigtigste magtfulde aktører.

Nær NBA har især grebet til våben i denne sag på alle niveauer. Dens Basketball Without Borders-initiativ har bragt spillere, trænere og andre hold- og ligafunktionærer til byer over hele verden for at undervise i spillet og berøre livet for dem, der ønsker at spille det.

Ligaen har sendt sine hold til udlandet siden 1978, hvor mesterholdet Washington Bullets tabte til det mangeårige israelske storhold Maccabi Tel Aviv. Det var dog først i 2013, at forbundet formaliserede sine udenlandske udstillinger under banneret NBA Global Games. Den kommende preseason vil indeholde kampe i Berlin, Istanbul, Rio de Janeiro, Shanghai og Beijing, og derefter vil der blive spillet kampe i Mexico City og London i den regulære sæson.

Disse kampe er ikke helt ulig de venskabskampe om sommeren, som Europas største fodboldklubber spiller i Afrika, Asien og Nordamerika hvert år. Den største forskel ligger i den iver, der skabes, hvilket er forventeligt i betragtning af fodboldens fortsatte forrang på verdensscenen.

NBA og FIBA er ikke alene i deres forsøg på at udvide basketballs fodaftryk i udlandet. Sportsbeklædningsindustrien som helhed, og Nike og Adidas i særdeleshed, har en betydelig interesse i at se hoops blive en større sportsvane over hele kortet.

“Skofirmaerne er stærkt afhængige af NBA-stjerner for at drive deres basketballforretning,” siger Marc Isenberg, forfatteren af Money Players: A Guide to Succeed in Sports, Business & Life for Current and Future Pro Athletes. Derfor har disse stjerner længe været og bliver fortsat udnyttet kraftigt af Nike, Adidas og lignende til at udbrede spillet i udlandet, i høj grad for at sælge sneakers.

Uanset hvad der ligger til grund for udbredelsen, har basketball vist sig at være en aktivitet, der smitter. “Basketball er basketball. Den kender ingen grænser eller grænser”, sagde Mike Peck, der senest har været cheftræner i to år for Portland Trail Blazers’ D-League-afdeling i Portland Trail Blazers. “Det er det smukke ved sporten.”

Den har allerede fået stor succes i hele Asien og Oceanien med en stærk tilstedeværelse i Kina og Australien og et spirende initiativ i Indien. Ingen af disse lande kan dog konkurrere med den basketballglød pr. indbygger i Filippinerne.

“I alle kvarterer er der altid en basketkurv på gaden”, siger Leo Balayon, der er assisterende cheftræner på Bethesda University i Los Angeles. Balayon voksede op i Filippinerne, før han spillede og trænede basketball rundt om i verden med stop i Kina og Australien undervejs.

“Når man taler på et ikke-personligt plan, er det som regel enten politik eller basketball”, tilføjede Balayon. “Det er alt i Filippinerne.”

Det hjælper, at spillet har været i Filippinerne i over et århundrede. På den anden side gjorde YMCA, hvad de kunne for at sprede basketball over hele verden i slutningen af 1800-tallet med opvisninger i Frankrig, Japan, Indien, Kina og det, der dengang hed Persien.

Spillet var, har været og er fortsat et solidt match i Canada, hvor basketballs stamfader, Dr. James Naismith, er født. Som det er tilfældet med fodbold i så mange lande, har hockey en stærk indflydelse på sportsscenen nord for grænsen, men basketball har gjort betydelige indhug i løbet af de sidste ca. to årtier.

Vince Carters meteoriske opstigning til slam-dunk-stjerne med Toronto Raptors satte gang i en græsrodsrevolution i hele Canada, hvis frugter (dvs, Andrew Wiggins, Anthony Bennett, Nik Stauskas, Tyler Ennis, Kelly Olynyk) først nu kommer til udtryk i NBA.

“Jeg tror, at da vi kom ind, havde vi et NBA-hold at se hver aften,” sagde Stauskas til Dan Wetzel fra Yahoo Sports. “Jeg plejede at se hver eneste kamp, da jeg voksede op. Og jeg tog til nogle kampe. Det var helt klart positivt at have Raptors i nærheden.”

Australien står også på tærsklen til sin egen “gyldne generation”. Dante Exum figurerer som leder og bør snart blive fulgt af folk som Ben Simmons, Jonah Bolden og Thon Maker.

Og det er ikke sådan, at basketball er blevet helt mørklagt i fodboldens mest hengivne højborge, især ikke i Europa. Spanien, Tyskland, Grækenland og Italien er blandt dem, der er hjemsted for solide indenlandske basketballligaer på kontinentet.

De bedste klubhold på kontinentet – herunder Barcelona, Real Madrid, Bayern München, Maccabi Tel Aviv (dvs. Cavs-træner David Blatts gamle tilholdssted) og Olympiacos – deltager regelmæssigt i den årlige Euroleague. “Jeg tror, at mange af disse hold kunne konkurrere i NBA,” siger Graham Boone, direktør for basketballoperationer hos Tandem Sports and Entertainment.

The Grassroots of the Game

Nathaniel S. Butler/Getty Images

Det kan godt være, men at konkurrere om den opmærksomhed, som deres fodboldmodstykker opsuger, er en anden historie. Ethvert forsøg fra basketballs side på at løsne fodboldens sportslige hegemoni vil kræve en langsigtet tilgang, en tilgang, der skal begynde på græsrodsniveau og kan tage generationer, før den virkelig blomstrer.

Magthaverne i basketballverdenen har i nogen tid arbejdet hårdt på at udvikle spillets infrastruktur i udlandet, selv om der stadig er meget at gøre. Selv i Australien, et velhavende land, der også er et spirende hoops-hotbed, er der kun få kvalitetsbaner.

“Når du er i USA, kan du finde en fin gymnastiksal på en high school stort set overalt. har ikke det,” siger David Nurse, en professionel skudtræner, der har spillet og afholdt clinics over hele verden. “Den bedste gymnastiksal, de havde i byen Adelaide, hvor jeg spillede, svarede til en gennemsnitlig gymnastiksal på en high school, og det var for et professionelt hold dernede.”

Nurse bemærkede også, at kvaliteten af coaching i andre dele af verden ikke er helt i top – heller ikke i Kina, hvor NBA har haft kontorer siden 1990. “Der er mange talenter derovre,” sagde Nurse, “men de bliver bare bragt ned af deres trænere, og deres færdigheder bliver aldrig udviklet på et højt niveau, som man ser det i USA.”

Med de rette ressourcer til rådighed bliver mange af de udenlandske talenter efterladt til at ligge brak. Det gode er, ifølge Peck, som tilbragte tre uger i Kina med Nike i sommer, “at der ikke er mangel på entusiasme for spillet i udlandet”.

“Der er bare ikke en solid græsrodsinfrastruktur, og jeg tror, at de kun er ved at kradse i overfladen på det nu,” sagde han om situationen i Kina. “Der er helt sikkert et niveau af lidenskab og interesse for det.”

En anden eksplosion i spillets popularitet kan derfor meget vel kræve en mere effektiv og virkningsfuld måde at udnytte den latente begejstring, der findes for basketball, ud over at vække yderligere begejstring.

En del af det kommer til at handle om at finde stjerner, der kan tjene som tentpoler for basketball i andre lande. Tidligere MVP’er som Dirk Nowitzki og Steve Nash har gjort underværker for at skabe interesse for spillet i henholdsvis Tyskland og Canada.

Men ingen af dem kan helt måle sig med det, Yao Ming var i stand til at gøre i Kina. “Det ændrede spillet fuldstændig, egenhændigt,” sagde Duffy, som længe har repræsenteret Yao. “Hvis det ikke var for Yao Ming, ville basketball være langt lavere på totempælen.

“Det, der typisk sker, når der kommer en stjernespiller i et land, som Yao Ming i Kina inden for basketball, er, at der er flere øjne på det, og flere mennesker deltager.

tilføjede Balayon, der var i Kina under Yao Mings storhedstid i Houston Rockets, til: “Jeg så basketballens fremgang i løbet af tre år.”

Hvis Yaos indflydelse på Kina er et godt eksempel, kan basketball inden for kort tid opleve et internationalt boom med det rette sammenfald af professionel stjernestyrke og græsrodsenergi.

Amerikanske ex-pats har gjort deres del for at lægge frø i denne henseende. Kobe Bryant voksede op med at lære spillet i Italien, hvor hans far, den tidligere storspiller Joe “Jellybean” Bryant fra Philadelphia 76ers, spillede for fire forskellige hold. Tony Parkers far, Tony Sr., spillede på college på Loyola University i Chicago, inden han tog over Atlanten, hvor han spillede professionelt, mens han stiftede familie med den hollandske model Pamela Firestone.

Fast-forward til i dag, og vi finder to internationale efterkommere af amerikanske basketballprodukter (nemlig Andrew Wiggins og Dante Exum) blandt de mest lovende medlemmer af NBA’s kommende rookie-klasse. Enhver succes, som Wiggins og Exum får i de kommende år, vil have en række bølgeeffekter på basketballs popularitet i deres hjemlande Canada og Australien.

NBA kan kun håbe, at en anden rookie, den ikke-draftede center Sim Bhullar, vil være med til at åbne det, der kan være et enormt vigtigt og stort set uudnyttet marked i Indien. Bhullar, der er født i Toronto og ikke blev udtaget fra New Mexico State, blev den første spiller af indisk afstamning til at underskrive en NBA-kontrakt, da han tidligere på sommeren indgik en aftale med Sacramento Kings.

“De fleste vidste ikke rigtig noget om det ,” sagde Bhullar om sit seneste besøg i Indien for fire år siden. “Jeg er ret sikker på, at hvis jeg tager tilbage nu, vil det være det stik modsatte.”

Det håber NBA i hvert fald. Et stærkt fodfæste i Indien, med en befolkning på nord for 1,2 milliarder (og stigende), kunne være nøglen til, at basketball så meget som nærmer sig fodbold på den globale scene, sammen med Kina og Afrika. “I løbet af de næste 50 år vil NBA blive lige så populær i disse lande, som den er her i USA”, tilføjede Duffy. “Det tror jeg fuldt og fast på.”

Det er måske ikke en så stærk anbefaling, som det kan virke. Basketball er måske nok verdens næststørste sport, men i USA halter NBA’s indtægter stadig langt bagefter NFL’s og MLB’s indtægter og vil måske fortsat gøre det, selv efter at ligaen har fornyet de nationale tv-kontrakter.

I mellemtiden får fodbold et stærkere fodfæste i USA for hver dag, der går. Ifølge Rick Kissell fra Boston Herald trak dette års VM-finale mellem Argentina og Tyskland flere seere (26,5 millioner) end den mest sete kamp i NBA-finalerne i 2014 (18,0 millioner).

MLS har helt sikkert nydt godt af dette skift og kan på sigt komme til at gå i clinch med USA’s største sportsligaer, NBA inkluderet. “Jeg tror virkelig, at man inden for de næste 10-20 år meget vel kan se store fodboldklubber her i USA på samme niveau som NFL-hold,” sagde Duffy.

Med hensyn til at udvikle internationale stjerner er det måske ikke det bedste bud at oplære dem i det amerikanske collegesystem, som Bhullar gjorde det. Tænk f.eks. på Hakeem Olajuwon, hvis succes på University of Houston og i NBA ikke ligefrem førte til en basketballeksplosion i hans hjemland Nigeria.

Det er også lidt lærerigt, at nogle af de bedste udenlandskfødte håb måtte plukkes fra fodboldbaner. Det var tilfældet for Joel Embiid, der blev valgt som nr. 3 i NBA-draften i 2014, i sit hjemland Cameroun. Det samme gælder Thon Maker, det 17-årige sudanesiske fænomen, der først begyndte at spille basketball for alvor i 2010 i Australien.

A Changing of the Guard?

Issac Baldizon/Getty Images

I det store og hele kæmper basketball stadig efter fodboldspillets legendariske bordrester. Indtil (eller medmindre) det ændrer sig, er det svært at forestille sig, at førstnævnte kan indhente sidstnævnte, endsige overgå det i det store billede.

Fodbolds status som en pseudoreligiøs besættelse i så mange dele af verden er og vil være vanskelig for basketball at kæmpe med, men verdensfodboldens popularitet skyldes mere end blot dens tidligere rødder.

I sit udgangspunkt kræver basketball flere dedikerede ressourcer end fodbold. “Det er meget vanskeligere i andre lande at få en spilbar basketballbane end at få en fodbold og spille på en mark,” bemærkede Boone.

Og derudover er fodbold, ud over sin fleksibilitet på tværs af spilleflader, også mere inkluderende, når det gælder deltagernes former og størrelser. Man behøver ikke at være en kolos for at dominere på banen; spørg bare Lionel Messi (1,70 m), Neymar (1,90 m) og Cristiano Ronaldo (1,80 m).

I nogle henseender kan det faktisk være en ulempe at være unormalt høj i fodbold, hvor hurtighed og koordination nemt overgår højde og springfærdigheder i fysisk betydning.

Demografisk set er der altså langt flere mennesker i verden med de nødvendige redskaber til at spille – og til gengæld få succes med – fodbold. I basketball er det sjældent, at spillere med en højde, der kan sammenlignes med Messi, Neymar og Ronaldo, kommer til tops, med spillere som Chris Paul og Isaiah Thomas som undtagelser, der bekræfter reglen. Den gennemsnitlige NBA-spiller er måske nok 1,80 m, men det betyder ikke, at folk af den størrelse så at sige vokser på træer.

Kort sagt har basketball en stejl bakke at bestige, og fodboldens egen fortsatte globale vækst har praktisk talt gjort hoops’ evne til at bestige den til en Sisyfos-opgave (hvis ikke en herkulisk).

Men det betyder ikke, at basketball nødvendigvis er dødsdømt på nogen måde. Flere børn spiller det hvert år. Flere stjerner finder vej til Nordamerika for hver sæson, der går. Indenlandske ligaer vil fortsat vokse i antal og styrke rundt om i verden. Og med spillets græsrodsindsats i Kina, Indien og Afrika kan antallet af mennesker, der spiller basket, i sidste ende komme til at tælle i milliarder.

På nuværende tidspunkt må basketball dog nok finde sig til rette som verdens sport nr. 2, om end en stærk sport med enorme muligheder.

Som NBA-kommissær Adam Silver sagde til Bloomberg News’ Scott Soshnick på det nylige Bloomberg Sports Business Summit i New York: “Med al respekt for de andre amerikanske -baserede sportsgrene, er der i virkeligheden to globale sportsgrene: Der er fodbold og basketball. Og vi er kun lige begyndt at kradse i overfladen.”

Følg mig på Twitter for alt om basketball!

Følg @JoshMartinNBA

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.