Site Overlay

The String Cheese Incident: Lucky Number 7

Foto af Erik Kabik Photography/ MediaPunch

The String Cheese Incident afslutter deres 25. år med en fornyet følelse af formål og broderskab.

“Vi taler om det syvende medlem af bandet – den kollektive String Cheese-bevidsthed,” siger guitarist Bill Nershi, mens han slapper af i sit hjem i Denver en efterårseftermiddag. “Det syvende medlem af bandet er, når man koger alle de idéer, som alle de seks medlemmer har, ned til én ting. Det er sin egen enhed, som man hele tiden skal tage hensyn til.”

Et kvart århundrede efter, at de blev dannet, og et årti efter, at de begyndte at vende tilbage til den aktive tjeneste efter en pause, har The String Cheese Incident fortsat med at sætte deres præg på livemusikcirkusset. De har været afgørende for væksten og skabelsen af store festivaler som Electric Forest og Hulaween; de har udfordret industriens titaner med en skelsættende sag om billetter, og de har jammet sig igennem genre efter genre og delt scener med alle fra George Porter Jr. til Skrillex og GZA fra Wu-Tang Clan.

“Der er ikke én person, der virkelig kan tage tøjlerne og sige: “Vi vil gøre det her, og vi vil gøre det på min måde og spille den her slags musik”, for det ødelægger balancen”, forklarer Nershi. “Hvis det syvende medlem af bandet er tilfreds, så går det godt.”

Fra de tidligste planlægningsfaser ønskede The String Cheese Incident, at deres 25-års jubilæumsfest skulle være et definerende øjeblik i deres allerede høje karriere. I løbet af de sidste 12 måneder er det lykkedes dem at samarbejde med ikoner som Del McCoury og unge kanoner som Billy Strings på DelFest, genskabe deres Breathe-album fra 1999 med Keller Williams på Red Rocks og strække en af deres signaturkompositioner fra sidstnævnte dage, “Rosie”, til en sindsforvirrende 75-minutters musikalsk saga på Electric Forest.

“Vi besluttede, at vi virkelig ville give den gas og spille en masse steder, som vi ikke har haft mulighed for at komme de seneste år,” siger Nershi’s SCI-medstifter, mandolinist/fiddler Michael Kang. “Vi fik lov til at tage tilbage til Jazz Fest, og vi har stort set rørt alle dele af landet i år. Vi ønskede at fejre så meget af de sidste 25 år som muligt.”

Det er den seneste i en lang række af karrieredefinerende milepæle for ensemblet – Nershi, Kang, bassisten Keith Moseley, keyboardspilleren Kyle Hollingsworth, trommeslageren Michael Travis og percussionisten Jason Hann – siden deres tidligste dage som gøglere på skisporet i Colorado.

I forbindelse med deres 20-års jubilæum i 2014 spillede SCI en gratis udendørs “Incident on the Hill” lige ved siden af Fox Theatre i Boulder, Colo. og trak tusindvis af mennesker i gaderne. “Det var en vanvittig dag – der var folk på tagene af bygninger, der hang ned fra lygtepæle. Det var helt vildt,” husker Nershi. “Der var betjente rundt omkring og forsøgte at forhindre folk i at falde ned fra bygningerne. Det føltes ret gammeldags Colorado; folk havde det bare sjovt og gjorde, hvad de havde lyst til.”

Et af mottoerne for SCI’s 25 års jubilæum og fremover er ifølge Nershi “Lad os gøre det sjovt igen”. Da gruppen oprindeligt drejede af vejen i 2007, var de blevet kørt fast af rejser, stress og interne uoverensstemmelser. I 2009 blev de enige om at genforenes til et par sæt omkring Rothbury Festival – en forløber for Electric Forest, der blev drevet af medlemmer af deres management- og eventteam – og fokuserede primært på korte, målrettede løb i den periode, der fulgte umiddelbart efter. Gradvist vendte de tilbage til en mere fuldtidsturnéplan – og udgav undervejs LP’en Song in My Head fra 2014 og pladen Believe fra 2017 – og, vigtigst af alt, genfandt de glæden ved at optræde sammen.

“Vi er alle klar over, at vores største tjeneste over for vores fans er at gå ud og have det så sjovt som muligt”, forklarer Kang. “Vi skal ikke kun spille musikken godt, men faktisk nyde stemningen af det, vi har skabt. Det er virkelig afgørende for os. Og for at være ærlig, så er det nogle gange svært at gøre det, fordi det kan gå dig på nerverne. Men efterhånden som vi har været igennem det, har vi været i stand til at vurdere og revurdere det.”

“Det er 25 år siden, og der er tidspunkter, hvor man kommer til et punkt, hvor man føler, at man bare arbejder for at tage sig af sin familie og betale for sit hjem og den slags ting”, tilføjer Nershi. “Det vigtigste er, at vi nyder at stå på scenen og spille musik sammen, gå til prøver og hænge ud sammen. Vi har vores eget studie nu, som vi kan tage hen og sætte op i en uge og bare jamme og arbejde på nyt materiale eller genopfriske nogle andre gamle ting.”

Bandets studie, som de har døbt The Sound Lab, er en af hjørnestenene i deres nuværende æra. Det åbnede i 2016 og har været deres kreative centrum lige siden. Sammen med deres navngivne label SCI Fidelity har Sound Lab affødt samarbejder med Jim Lauderdale, The Infamous Stringdusters’ Andy Hall, The Motets Lyle Divinsky og Jerry Harrison fra Talking Heads og Modern Lovers, blandt mange andre, alt sammen fra komforten i deres fleretageslejr.

Hollingsworth er hurtig til at påpege, at gruppens oprindelige øve- og opbevaringsrum ikke var nær så indbydende. Lokalet, der ligger i en række garager – og ved siden af et motorcykelværksted – var nedslidt og havde endda et par uønskede værelseskammerater.

“Vi solgte Red Rocks ud tre aftener i træk, men der faldt rotter ned fra loftet i det sted, vi lejede,” græmmes keyboardspilleren. “Vi var sådan: ‘Hvad laver vi? Hvorfor er vi på et sted som dette?””

“Jeg tror nok, at Kyle er ved at overdrive lidt,” svarer Kang med et grin. “Der var ikke rotter, der faldt ned fra loftet, men det var bestemt ikke så rart – grundlæggende set en lortegarage.”

Nershi husker også, hvordan deres oprindelige rum, som de lejede i over et årti, havde et “knudret” lag støv, der dækkede alt. “Det kom ind i alt vores udstyr og selvfølgelig også i vores lunger,” siger han.

Da de fandt ud af, at en af deres venner var ved at sælge et gammelt musiklager/forretningslokale i nærheden, virkede det som en god mulighed for at slippe væk fra garagen. Og selv om nogle af bandmedlemmerne i starten var nervøse for at investere, indså de hurtigt værdien af at have et kreativt knudepunkt for sig selv.

I 2015 begyndte de at bygge deres nye, to-etagers Sound Lab, som ligger ca. 1,5 km væk fra deres tidligere, snusfornuftige lokaler uden for Boulder. Nu mangler de bare et udbrud af inspiration, og så er de klar til at indspille. Og i stedet for at være bundet til en EP eller et albummets sammenhængende tema kan bandmedlemmerne fyre singler af, der vade ind og ud af deres utallige soniske nuancer.

“Vi får en rigtig god blanding,” siger Hollingsworth. “Jeg hørte et citat for nylig: ‘Hvis du ikke kan lide det, Cheese spiller, så vent bare fem minutter’.”

“Der er så mange indflydelser i bandet,” tilføjer Nershi. “Jason og Travis har disse elektroniske påvirkninger, men de kan også droppe ind i nogle vanvittige latinske eller afrikanske rytmer. Kyle og Mike kan spille jazz eller funk. Keith og jeg kan bringe bluegrass og americana ind i musikken, eller bare hjemlig rock. Det er et produkt af, at vi siger ‘ja’ til folks idéer og følger dem, uanset hvad det stilistiske valg måtte være.”

Disse indflydelser er aldrig mere tydelige end ved bandets årlige Hulaween-fest i Floridas naturskønne Spirit of the Suwanee Music Park.

Siden 2013 har Hulaween bragt en eklektisk blanding af numre sammen til en flerdagsfest med musik, kunst og, som forventet, Halloween-galskab, alt sammen med flere String Cheese Incident-sæt som forankringspunkt. Sekstettens twangede dagtilbud fører til improvisationstunge udforskninger sent om aftenen og cover-tunge kostumeteatraler. I år udfordrede bandet sig selv med et 90’er-tema og optrådte med en bred vifte af covers, hvilket blev illustreret af midt i sættet, hvor de skiftede fra Pearl Jam’s “Even Flow” til TLC’s “Waterfalls”. (For Nershi var højdepunktet SCI’s åbningsnummer af Red Hot Chili Peppers’ “Give It Away”, som gav ham en sjælden chance for at vise sine rapperfærdigheder).

I deres fritid på dette års Hulaween blev bandmedlemmer set spille på festivalens sene Frick Frack Casino, som giver fans mulighed for at satse og vinde ikke-kontante præmier. Casinoet, der ligger i festivalens berømte Spirit Lake-kunstinstallation, gav The String Cheese Incident mulighed for at mødes med fans og puste lidt damp af sig. Percussionisten Hann tog endda et par vagter som dealer.

Nershi ser sig selv som en af weekendens store vindere, idet han tog et babydukkehoved, en af dets arme og – pièce de résistance – et signeret fotografi af Hulk Hogan, som nu har en æresplads ved bunden af hans forstærker på scenen.

Siden starten har The String Cheese Incident sørget for, at deres optrædener forbliver sjove og friske ved at skifte deres sætlister ud og holde kommunikationslinjerne vidt åbne. Og selv om en pause på seks måneder i det nye år vil give dem en chance for at trække vejret, ser de sig selv tilbage på landevejen snarere før end senere.

“Nogle gange er det sværere end andre gange, men det er derfor, vi stadig er sammen,” siger Nershi om SCI’s dedikation til interpersonel harmoni på landevejen. “Man rejser sig ikke op og forlader bandet i et vredesudbrud og bærer nag mod en anden i bandet. Vi forstår helt sikkert hinanden ret godt på nuværende tidspunkt; vi kender hinandens personligheder. Det ville være meget let for nogen i bandet at trykke på en andens knapper og virkelig gøre dem sure. Men når vi har meningsforskelle, prøver vi virkelig at løse dem.”

Mellem turnédatoerne har bandet deltaget i flere dages retræter for at bearbejde deres problemer gennem gruppeterapi og teambuilding-øvelser. De bruger også disse ferier som en mulighed for at planlægge fremtiden ved at spørge sig selv: Hvordan ser det næste år ud? Hvad med de næste fem år? De næste 10 år?

“Det er et igangværende arbejde”, forklarer Kang med et grin. “Jeg tror, det er en af bandets styrker, men også en af de sværeste dele af bandet. Jeg siger altid, at det at være med i det her band er som at være gift med fire eller fem andre fyre.”

Improvisationsspil er en anden metode til SCI’s selvforbedring, hvor de holder deres sanser skarpe og minder sig selv om deres lighed. “Vi tager en simpel melodiidé og spiller den, og så skal de andre bandmedlemmer lære den. Når et medlem har spillet den, går den videre til den næste person”, siger Nershi. “Når alle har lært den ene lille melodiske idé, er der nogen, der ændrer den, og så går vi rundt i en cirkel igen.”

Og den følelse af taknemmelighed har defineret deres seneste sessioner. “Vi er nødt til at være virkelig taknemmelige for vores succes,” forklarer Nershi. “Vi er ikke U2, men der er tusindvis af bands, der ikke når op på det niveau, vi er på. Vi har været nødt til at lægge en masse arbejde i det. Vi er bare en flok skiløbere fra Colorado.”

***

Trods det at være et af de længst eksisterende tredje generations jambands og at eksistere i centrum af et mini-imperium, der gennem årene har omfattet management, label, rejser, events og merchandise-arme, er medlemmerne af The String Cheese Incident ikke kommet ind i musikindustrien for berømmelsens eller pengenes skyld. Faktisk havde det mest af alt noget at gøre med deres kærlighed til naturen.

“Vores fælles bånd, i hvert fald for de fire af os – Keith, Billy, Travis og jeg – da vi startede i Crested Butte, Colo. var som: ‘Woah, vi nyder alle at bo i bjergene!'” Kang husker kærligt tilbage. “Vi kunne alle lide at stå på ski og havde samme slags grunde til at være der.”

Kang husker, hvordan de i SCI’s tidlige dage, når de ikke optrådte for at få årlige skikort, tog på “vanvittige eventyr” rundt omkring i USA. Han vandrede op og ned ad Grand Canyons nordlige kant med Travis, arbejdede for Greenpeace for miljøet sammen med Moseley og tilbragte en hel del tid i Telluride med en række af sine nyfundne bandkammerater.

Nershi rullede oprindeligt ind i Crusted Butte på en lark – han kørte i sin brugte skolebus – og SCI’s tidlige år var en gradvis, naturlig udvikling. Efter at have spillet afslappede Après-Ski-duo-koncerter rekrutterede Kang og Nershi Moseley og kort efter Travis, som oprindeligt spillede håndtrommer. The String Cheese Incident turnerede og indspillede som en kvartet i en periode, hvor de ofte arbejdede sammen med deres tidlige samarbejdspartner Bruce Hayes. Hollingsworth begyndte at sidde med til nogle få koncerter og “mod bedre vidende” blev han officielt medlem af bandet i 1996. Hann, den sidste brik i puslespillet, sluttede sig permanent til gruppen i slutningen af 2004 i en hård periode, hvor kvintetten havde svært ved at kommunikere og ønskede at udvide deres musikalske retning.

“Det er virkelig anderledes med seks mand – det er en større maskine med flere dele, men det er ret sjovt,” siger Nershi. Som det fremgår af deres “syvende medlem”-teori, ser det ud til, at det er nøglen til at finde balance for medlemmerne af SCI, også uden for selve bandet. Alle dyrker de deres passioner ved siden af, hvad enten det er projekter af musikalsk art – Travis og Hann har længe optrådt som psyk-impov-duoen EOTO – eller andre medier.

Ud over sit solomateriale har Hollingsworth arbejdet sort som brygger og skabt flere øl med SCI-tema, afholdt smagsoplevelser på festivaler og har endda samarbejdet om Ground Score IPA med Relix og det Atlanta-baserede SweetWater Brewing Company. I mellemtiden har Kang brugt det sidste årti på at udvikle sin store ejendom og arbejde på et drømmehjem til sin familie i Santa Cruz, Californien.

Alle disse udefrakommende aktiviteter er med til at informere bandets egen evne til at kanalisere seks forskellige personligheder ind i én kreativ vision. Til gengæld tiltrækker de et blandet publikum, der er fremhævet af EDM-kids, bluegrass-twangers, jamband-aficionados og alt derimellem.

“Det føles godt at være involveret i noget, der er så musikalsk mangfoldigt, som vi er,” siger Kang. “Vi har været ret åbne over for mange af de skift, der er sket på scenen. Det føles altid godt at kigge derud og se yngre mennesker, ældre mennesker – bare en virkelig blandet flok.”

Efter et skelsættende år, en mindeværdig turné og et kvart århundredes shows i bakspejlet kommer fremtiden for sekstettens egen arv helt sikkert til at komme på tale. Hvordan vil The String Cheese Incident gerne blive husket om mange år fra nu af?

“Som en gruppe mennesker, der har lagt så meget energi i noget, tror jeg, at man gerne vil føle, at man har haft en positiv indvirkning på de mennesker, man har interageret med,” svarer Kang. “Så det ville nok være den bedste arv, vi kunne efterlade: Vi har faktisk leveret noget positivt, som folk kan holde fast i, og vi har rørt en masse mennesker. Derudover vil det være op til historikerne at bedømme det. ”

“Samfundet lige nu er meget intenst og meget stressende,” slutter Nershi. “Det er en stresset verden for mange mennesker. Hvis vi kan blive husket som et band, der kan tage dem ud af den stressede verden og transportere dem ind i en anden dimension for en aften eller tre aftener, så tror jeg, at det er lykkedes for os.”

Denne artikel blev oprindeligt bragt i Relix-udgaven fra januar/februar 2020. For flere features, interviews, albumanmeldelser og meget mere kan du abonnere nedenfor.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.