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Das Fossil eines Entenschnabeldinosauriers wurde auf dem „falschen“ Kontinent gefunden

Das letzte Kapitel der Dinosauriergeschichte ist eine Geschichte, die sich über zwei sehr unterschiedliche Welten erstreckt, die jeweils ein riesiger Superkontinent sind, der von seiner eigenen einzigartigen Mischung aus Raubtieren und Pflanzenfressern beherrscht wird.

Die versteinerten Überreste eines Pflanzenfressers, der auf einer der beiden großen Landmassen beheimatet ist, wurden unerwartet in den Gesteinen des anderen Kontinents entdeckt, was Paläontologen zu der Frage veranlasst, wie er diesen Sprung geschafft hat.

„Es war völlig fehl am Platz, so als würde man ein Känguru in Schottland finden“, sagt der Paläontologe Nicholas Longrich von der University of Bath, der eine Studie über die jüngste Entdeckung leitete.

Dieses fehl am Platz befindliche „Känguru“ war in Wirklichkeit eine neu kategorisierte Art von Schopflurchen, die als Hadrosauriden bekannt sind (genauer gesagt eine Lambeosaurierart).

Vor etwa 66 Millionen Jahren, als sich die Kreidezeit ihrem katastrophalen Ende näherte, gehörten Hadrosaurier in vielen verschiedenen Varianten zu den häufigsten pflanzenfressenden Dinosauriern.

Das war zumindest auf dem Superkontinent Laurasia der Fall – einer Masse, die sich später aufspaltete und uns die heutigen Kontinente Nordamerika, Europa und einen Großteil Asiens bescherte.

Weit jenseits des Ozeans wurde eine separate Landmasse, bekannt als Gondwana, stattdessen von einer Vielzahl langhalsiger, schwerfälliger Sauropoden beherrscht.

Die Überreste dieser Giganten werden häufig an Orten wie Afrika, Indien, Australien und Südamerika gefunden.

Wo Hollywood es für angebracht hält, die beiden Gruppen miteinander zu vermischen, hätten sich Entenschnäbel und Langhälse wegen der weiten Wasserflächen zwischen den Kontinenten und der langen Isolation in der späten Kreidezeit nur in bestimmten Regionen vermischen können, etwa im heutigen Europa.

Dieses neueste Mitglied der Hadrosauriden-Familie könnte eine neue Ausnahme sein.

Basierend auf wenig mehr als einigen Kieferstücken und einer Handvoll Zähnen, die in einer Phosphatmine in Marokko ausgegraben wurden, ist der Fund ein Beweis dafür, dass mindestens eines dieser Tiere weiter aus Laurasia herausgewandert sein muss, als jemals für möglich gehalten wurde.

Ajnabia-ZähneAjnabia-Kiefer und -Zähne als Fossil. (Longrich et al., Cretaceous Research, 2020)

Nun, vielleicht nicht gewandert, sondern gepaddelt.

„Es war unmöglich, nach Afrika zu laufen“, sagt Longrich.

„Diese Dinosaurier entwickelten sich lange nach der Kontinentaldrift, die die Kontinente spaltete, und wir haben keine Beweise für Landbrücken. Die Geologie sagt uns, dass Afrika durch Ozeane isoliert war.

Distrib Hadrosaurier AfrikaEntdeckungen von Hadrosauriern in der späten Kreidezeit in Europa und Afrika, mit Ajnabia auf Platz 6. (Longrich, et al., Cretaceous Research, 2020)

Der Gedanke ist nicht so weit hergeholt, wie er zunächst erscheinen mag. Hadrosaurier scheinen sich in der Nähe von Gewässern sehr wohl zu fühlen und kommen in allen Formen und Größen vor. Einige wurden bis zu 15 Meter lang, mit großen Schwänzen und kräftigen Beinen, die sie zu fähigen Schwimmern machten.

Mit einer Länge von zierlichen 3 Metern hätte dieser Hadrosaurier vielleicht etwas mehr Schwierigkeiten gehabt, einen Marathon zu absolvieren, der Hunderte von Kilometern durch offenes Wasser hätte führen können.

Aber Theorien über kleinere Tiere, die Ozeane schnell auf schwimmenden Flößen aus Vegetation überqueren, gibt es zuhauf – warum also nicht auch ein relativ winziger Dinosaurier?

„Ereignisse, die nur einmal in einem Jahrhundert stattfinden, gibt es wahrscheinlich viele Male. Ozeanüberquerungen sind notwendig, um zu erklären, wie Lemuren und Flusspferde nach Madagaskar kamen oder wie Affen und Nagetiere von Afrika nach Südamerika gelangten“, sagt Longrich.

Durch die Kombination des arabischen Wortes für Fremde mit dem Namen des berühmten griechischen Seefahrers haben Wissenschaftler den Hadrosaurier Ajnabia odysseus genannt.

Die gleiche Ansammlung, die den Kiefer von Ajnabia enthielt, hat einige wenige andere Dinosaurierknochen hervorgebracht, einschließlich der Gondwana-Klammern der Titanosaurier und der fleischfressenden Theropoden, die Abelisaurier genannt werden.

Das mag nicht ganz ausreichen, um sich die Trennung zwischen den kreidezeitlichen Superkontinenten in den Momenten, bevor ein Asteroid alles veränderte, neu vorzustellen. Aber es sollte uns genug Zeit geben, um zu behaupten, dass ein Ozean eine unüberwindbare Barriere wäre.

„Soweit ich weiß, sind wir die ersten, die Ozeanüberquerungen für Dinosaurier vorschlagen“, sagt Longrich.

Diese Forschung wurde in Cretaceous Research veröffentlicht.

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