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Conoce el Trebuchet, la catapulta aplastante de la Edad Media

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«trebuchet«

Una réplica de 20 metros de altura de un trebuchet en el Château des Roure en Labastide-de-Virac, Francia. Wikimedia Commons (CC BY-SA 4.0)

En el año 1304, el rey Eduardo I de Inglaterra sitió el castillo de Stirling, hogar de los últimos reductos de una rebelión escocesa. Detrás de los gruesos muros del castillo, Sir William Oliphant y sus leales escoceses soportaron meses de bombardeos aéreos desde la que quizás sea la mayor colección de «máquinas de asedio» que el mundo haya visto jamás. Eduardo había ordenado que todas las iglesias escocesas fueran despojadas de su plomo, que se utilizó para construir poderosas catapultas llamadas trebuchets, el mayor de los cuales podía lanzar rocas de más de 300 libras (140 kilogramos).

El mayor de los trebuchets de Eduardo fue bautizado como Ludgar, o «el Lobo de Guerra». El Lobo de Guerra requirió de cinco maestros carpinteros y 50 obreros para su construcción, y era de una escala tan aterradora que Oliphant no tuvo más remedio que rendirse. No tan rápido, dijo Edward. Quería disparar el Lobo de Guerra primero, e incluso construyó una plataforma de observación especial para que las damas de su corte tuvieran una buena vista de la destrucción que provocaba.

«Eduardo casi se arruinó construyendo todos estos trebuchets, y por Dios, iba a usarlos», dice William Gurstelle, periodista científico y autor de «El arte de la catapulta».»

En una exhibición teatral de dominación británica, Eduardo apretó el gatillo del Lobo de Guerra, enviando su enorme proyectil arqueando el cielo y estrellándose contra los muros de 12 pies (3,6 metros) de grosor del castillo. La rebelión había terminado oficialmente y Eduardo se había ganado un nuevo apodo: el «Martillo de los Escoceses».»

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Un trebuchet se dispara durante el Campeonato Mundial de Combate Medieval 2019, en Kiev, la capital de Ucrania, el 18 de mayo de 2019.
Barcroft Media/Getty Images

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Tensión, torsión y trebuchets

Antes de que se popularizara la pólvora a mediados del siglo XIV, no había cañones que pudieran lanzar pesadas bolas de plomo a través de los cuerpos y las paredes del enemigo. Pero eso no impidió que combatientes creativos idearan formas de lanzarse proyectiles. Una de las más efectivas fue la catapulta, un dispositivo que utiliza un brazo cargado con resortes o un pesado contrapeso para lanzar grandes objetos a grandes distancias.

Gurstelle dice que hay tres tipos generales de catapultas:

  • La primera, llamada «balista» o catapulta de tensión, se parece a una ballesta de gran tamaño y funciona según los mismos principios, generando fuerza a partir de la tensión de los brazos del arco. La balista fue inventada por los griegos en el año 399 a.C.
  • La segunda, conocida como «onagro» o catapulta de torsión, obtiene su fuerza de un haz de cuerdas de tendones y pelos de animales. La cuerda se retuerce con fuerza para crear una torsión que, al soltarse, genera la fuerza suficiente para lanzar un pequeño proyectil desde el brazo de la catapulta. Los romanos llamaron al onagro por el nombre de un asno salvaje que daba una patada especialmente fuerte.
  • El tercer tipo de catapulta es el trebuchet, quizá la más sencilla y a la vez más potente de todas. El brazo de un trebuchet es en realidad una larga palanca que se pone en movimiento tirando hacia abajo con cuerdas o dejando caer un pesado contrapeso. Aunque trebuchet es una palabra francesa, se cree que la tecnología se originó en China en los primeros siglos de la era cristiana.

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La física del trebuchet

Los primeros trebuchets, como los que se utilizaron por primera vez en China y más tarde en Europa a principios de la Edad Media, eran accionados por personas, es decir, el brazo de palanca de la catapulta era balanceado por un grupo de soldados que tiraban de una cuerda. Pero la verdadera innovación en la tecnología de los trebuchets se produjo en el siglo XII con la aparición del trebuchet de contrapeso.

«Se trata de física básica a un nivel fundamental», dice Michael Fulton, profesor de historia en el Langara College de la Columbia Británica y autor de «Siege Warfare During the Crusades». Una cesta elevada está lastrada con cientos o incluso miles de kilos de rocas: es el contrapeso. Cuando la cesta se deja caer, tira hacia abajo de una cuerda conectada al extremo corto de un largo brazo de palanca que se balancea sobre un eje.

«A medida que se tira del extremo corto de la palanca hacia abajo, el extremo largo se eleva a una velocidad proporcionalmente mayor», dice Fulton. «Cuando se añade una eslinga al extremo del brazo, se obliga al proyectil a viajar aún más lejos durante la misma cantidad de tiempo, lo que se suma a su tasa de aceleración».

Gurstelle ha construido un montón de trebuchets, incluyendo un diseño de bricolaje utilizando madera y PVC que llamó «Little Ludgar» en honor al trebuchet de Eduardo que arrasó a los escoceses.

«Cuanto más larga sea la palanca y más pesado el peso, más lejos llegará el proyectil», dice Gurstelle, señalando que el contrapeso tiene que pesar aproximadamente 100 veces el objeto que se intenta lanzar. Gurstelle fabricó una vez un gran trebuchet con un contrapeso de 500 libras (226 kilos) que, sin embargo, sólo era lo suficientemente potente como para lanzar un pequeño melón.

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El trebuchet y la guerra de asedio

Durante la Edad Media, la construcción de ciudades fortificadas dio lugar a un nuevo tipo de campaña militar: el asedio. El asedio a una ciudad amurallada requería nuevas máquinas de guerra, como los arietes para astillar las gruesas puertas y las torres de asedio para romper las altas murallas. Pero uno de los primeros y más innovadores fue el trebuchet.

Uno de los primeros usos registrados de un trebuchet en la batalla fue durante el asedio de Tesalónica a finales del siglo VI d.C. Tesalónica era una fortaleza bizantina que estaba siendo atacada por los ávaros, un conjunto de tribus de Asia Central que utilizaban un trebuchet accionado por personas que probablemente estaba inspirado en el antiguo armamento chino.

Estos primitivos trebuchets de «tracción» sólo podían lanzar pequeños proyectiles y funcionaban como armas antipersonales, dice Fulton, no como asesinos de castillos.

«Los trebuchets de tracción eran como un arquero con esteroides», dice Fulton. «Definitivamente, no derriban muros sólidos a principios de la Edad Media». Eso ocurre en el siglo XIII, cuando los trebuchets de contrapeso se construían a escalas cada vez mayores en toda Europa.

Esos trebuchets verdaderamente masivos se construían fuera del lugar y luego se montaban en el propio campo de batalla. Aunque un trebuchet de contrapeso podía lanzar una roca por encima de la muralla de un castillo, tenía sus inconvenientes. Por un lado, se necesitaba mucho tiempo para recargar el contrapeso. Fulton dice que los trebuchets de tracción más pequeños podían disparar hasta cuatro veces por minuto, mientras que los trebuchets más grandes tenían suerte de hacer un disparo cada media hora.

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¿Fuego griego, caballos muertos y cabezas cortadas?

Las catapultas y los trebuchets no se limitaban a disparar proyectiles convencionales como piedras y bolas de plomo. Según un relato del siglo XIV, los mongoles utilizaban sus catapultas para lanzar cadáveres cargados de peste, un primer tipo de arma biológica, contra la ciudad medieval de Caffa, en la actual Ucrania. Otros relatos hablan de caballos muertos lanzados con trebuchet sobre los muros de los castillos para enfermar al enemigo con el hedor.

Fulton, que ha sido testigo de las fuerzas desatadas durante la secuencia de lanzamiento de un gran trebuchet, es escéptico sobre la exactitud de tales relatos. «Si tratas de poner algo orgánico en una de esas hondas, lo más probable es que se desgarre antes de que puedas lanzarlo con eficacia», dice.

Fulton confía más en las historias de cabezas humanas lanzadas de un lado a otro por los trebuchets en el sitio de Nicea en 1097, durante la Primera Cruzada.

«Eso fue más psicológico que biológico», dice Fulton.

En la escena inicial de la película de Netflix «Outlaw King», Eduardo I desata su Warwolf en el castillo de Stirling con una fabulosa explosión de lo que él llama «fuego griego». Existió algo así?

Gurstelle explica que el fuego griego era un arma secreta del imperio bizantino que era como el «antiguo napalm».»

«Una vez que lo encendías y lo lanzabas, no podías apagar las llamas con agua y ardía muy intensamente», dice Gurstelle, y añade que la receta del fuego griego -alquitrán de pino, azufre, petróleo natural- se «perdió en las arenas del tiempo».»

Fulton está de acuerdo en que el fuego griego era un arma incendiaria bizantina muy popular, especialmente para los ataques navales, pero duda de que Eduardo o cualquier otro lanzara bombas de fuego griego desde trebuchets con cierta regularidad. Era más probable que los defensores del castillo trataran de disparar incendiarios al trebuchet para quemar el arma hasta los cimientos.

Incluso si el legendario trebuchet de Eduardo sólo lanzaba piedras, simplemente no había un arma de asedio que fuera tan aterradora para el enemigo y tan entretenida para las tropas.

«A un nivel fundamental, no vas a construir estos motores a menos que tengan valor, pero hay valor en ese factor de intimidación», dice Fulton. «En general, a los reyes les gusta tener cosas grandes de las que puedan presumir.»

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