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Demóstenes

Demóstenes (384-322 a.C.) está considerado como el más grande de los oradores griegos y quizás el más grande de todos los tiempos. Vio claramente la importancia del ascenso de una Macedonia autocrática y sus implicaciones para la tradicional libertad política ateniense y griega.

Demóstenes era hijo de un rico fabricante de armas llamado Demóstenes del deme de Paeania en el Ática. El padre del orador murió cuando Demóstenes tenía 7 años, y su patrimonio pasó a manos de sus dos hermanos, Áfobo y Demofonte, y de un amigo, Terípides, que lo administraron muy mal.

Carrera temprana

Aunque era un niño enfermizo, Demóstenes estaba decidido a obtener un desagravio de sus tutores. Para prepararse, estudió retórica y derecho con Isaeaus, y aunque a la edad de 20 años sólo le quedaba una décima parte del capital, procesó con éxito a sus tutores. Los cuatro discursos que tratan de este asunto se conservan en «Contra Aphobus» y «Contra Onetor».

Aunque la leyenda sobre su declamación con guijarros en la boca y su práctica a la orilla del mar en medio del estruendo de las olas puede ser apócrifa, no hay duda de que Demóstenes se preparó rigurosamente para superar cualquier incapacidad física; y aunque aparentemente no era un buen improvisador, estaba muy familiarizado con los escritos de Tucídides, Platón e Isócrates. Demóstenes pasó 15 años como escritor profesional de discursos (logographos) y abarcó una gran variedad de temas con un dominio de la forma oratoria y de los detalles técnicos legales. Se conservan treinta y dos de estas oraciones privadas, aunque sólo un tercio de ellas se consideran generalmente auténticas.

En el año 355 a.C. Demóstenes se empleó como ayudante de los fiscales en la asamblea, en los tribunales y en otros lugares públicos. Los discursos contra Androtion, Timócrates y Aristócrates demuestran una mente de considerable capacidad. En su primera aparición pública, en el año 354, en «Contra Leptines», defiende la política de eximir de impuestos especiales a los ciudadanos que habían prestado servicios destacados al Estado. «Contra Aristócrates» (352) le muestra ocupándose de la política exterior, mientras que «Sobre las Juntas de la Marina» (354), «Por Megalópolis» (352) y «Por los rodios» (351) muestran a un Demóstenes muy interesado en los asuntos exteriores y que impulsa con fuerza las reformas administrativas.

Oponente de Macedonia

El año 351 marca un punto de inflexión en la carrera de Demóstenes, ya que en una serie de nueve oraciones inicia sus famosas «Filípicas» (351-340), en las que advierte a Atenas del peligro amenazante de una Macedonía en continua expansión y de un Filipo en constante invasión imperialista. A la «Primera Filípica» le sucedieron tres discursos «olímpicos», centrados en Olinto, la ciudad griega más fuerte del norte, amenazada por Filipo. Demóstenes abogó por que los atenienses enviaran fuerzas para ayudar a Olinto a salir de su situación, pero los atenienses no estaban convencidos de la gravedad de la situación y Olinto cayó en 348. Filipo no iba a ser detenido, ya que su atención se dirigía ahora hacia el sur. Una vez admitido en la Liga Anfictiónica en el 346, Macedón se convirtió en una potencia griega con apoyo en la propia Atenas.

Aunque Demóstenes apoyó el tratado de paz con Filipo en el 346 en su oratoria «Sobre la paz», pronto vio que Filipo tenía otros planes. Así, en 344 en la «Segunda Filípica», en «Sobre el Quersoneso» y en la «Tercera Filípica» (341) renovó su ataque a Filipo y sus designios, mientras que en «Sobre la Embajada» (343) atacó a Esquines, al que acusó de haber traicionado los mejores intereses de Atenas. Poco a poco, Demóstenes asumió el liderazgo de la oposición al creciente engrandecimiento militar y político de Filipo, una oposición que se convirtió en un conflicto armado y que desembocó en la aplastante derrota de los atenienses y sus aliados en Queronea en 338. El propio Demóstenes se encontraba entre los refugiados derrotados.

Aunque fue derrotado, Demóstenes no tenía el espíritu roto. Siguió luchando contra Filipo, y por sus servicios Ctesifonte propuso que se le entregara una corona de oro en la ciudad Dionysia, propuesta que motivó a Esquines, principal competidor de Demóstenes, a presentar cargos contra Ctesifonte alegando que se había proferido una propuesta ilegal. El juicio tuvo lugar en el año 330, y Demóstenes defendió brillantemente a Ctesifonte y a sí mismo en lo que se considera su obra maestra «Sobre la Corona».

Declive del liderazgo

Después, el liderazgo de Demóstenes decayó. Se le acusó de haber recibido dinero de Harpalo, gobernador de Babilonia y tesorero de Alejandro Magno, que se había fugado con fondos a Atenas basándose en un falso rumor de que Alejandro había muerto. A Harpalo se le negó la entrada a Atenas debido al ejército de 6.000 personas que llevaba consigo.

Al exigirlo, Harpalo retiró sus tropas y fue admitido, pero Alejandro exigió su rendición. Demóstenes replicó proponiendo que se mantuviera detenido a Harpalo y que los fondos que tenía se depositaran en el Partenón. Cuando Harpalo escapó faltaban 370 talentos, y Demóstenes fue acusado de haber aceptado un soborno de 20 talentos para ayudar a la fuga. Acusado y llevado a juicio, Demóstenes fue multado con 50 talentos, pero al no poder pagar se exilió.

Aún no está claro si Demóstenes fue realmente culpable de mala conducta en el incidente de Harpalo o no. En cualquier caso, Demóstenes trató de organizar el apoyo contra Macedón en el Peloponeso; fue llamado a Atenas, que posteriormente fue ocupada por Macedón; y fue condenado a muerte, pero escapó al Templo de Poseidón en Calauria, donde se suicidó en el año 322.

Sus obras

Se han atribuido a Demóstenes sesenta y una oraciones, seis cartas y un libro de 54 proemas, aunque ciertamente no todos son auténticos. Entre los discursos de los tribunales de derecho privado se encuentran los pronunciados contra Afobo y Onetor (363-362), «Contra Dionisodoro» (323-322), «Por Formio» (350) y el primero «Contra Estéfano» (349). Los temas abarcan la tutela, la herencia, los préstamos, los derechos mineros y la falsificación, entre otros.

Los discursos del tribunal de derecho político incluyen «Contra Androtion» (355), «Contra Leptines» (354), «Contra Timócrates» (353), «Contra Aristócrates» (352), «Contra Midias» (347), «Sobre la Embajada» (343), «Sobre la Corona» (330), y «Contra Aristogeitón» (325-324). Los temas tratados incluyen la abolición de la inmunidad fiscal para los ciudadanos de espíritu público, la malversación de fondos, la agresión a un funcionario público, el soborno y la vida privada de Demóstenes y Esquines.

Los discursos políticos incluyen «Sobre las Juntas de la Marina» (354), «Por Megalópolis» (352), «Por los rodios» (351), «Primera Filípica» (351), tres «Olimpíadas» (349), «Sobre la paz» (346), «Segunda Filípica» (344), «Sobre el Quersoneso» (341), «Tercera Filípica» (341), «Cuarta Filípica» (compuesta), «Sobre el Halonés» (342), y «Sobre el Tratado con Alejandro» (probablemente no de Demóstenes). Las seis «Cartas» se han vuelto a investigar recientemente y la mayoría de ellas pueden ser auténticas. Se trata tanto de historia y política griega como de asuntos exteriores.

Su importancia

Demóstenes es generalmente reconocido como el mayor orador de Grecia, aunque nunca le faltaron rivales en vida. Se ha dicho que reunía en sí mismo las excelencias de sus contemporáneos y predecesores. Más que un maestro de la forma retórica, Demóstenes era un hombre de cualidades morales e intelectuales superiores que sabía utilizar el lenguaje para sus mejores efectos.

Quizás lo más significativo de todo fue la capacidad de Demóstenes para ver las implicaciones del ascenso del poder político y militar macedonio y convertirse en el más firme y persistente defensor de la libertad individual griega frente al nuevo poder; pero no fue lo suficientemente previsor para ver que la ciudad-estado griega ya no era una unidad política viable y que sería sustituida por el estado imperial helenístico.

Más lecturas

Los libros sobre Demóstenes aparecen con menos frecuencia que en el pasado. Todavía vale la pena consultar una serie de obras más antiguas: Samuel H. Butcher, Demosthenes (1881); Arthur W. Pickard-Cambridge, Demosthenes (1914); Charles D. Adams, Demosthenes and His Influence (1927); y Werner W. Jaeger, Demosthenes: The Origin and Growth of His Policy (1938). Jonathan Goldstein, The Letters of Demosthenes (1968), ofrece una fascinante investigación sobre la cuestión del valor histórico y la autenticidad de las seis cartas atribuidas a Demóstenes.

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