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El fósil de un dinosaurio de pico de pato se ha encontrado en el continente «equivocado»

El último capítulo de la historia de los dinosaurios es un relato que se extiende a través de dos mundos muy diferentes, cada uno de ellos un vasto supercontinente dominado por su propia y única mezcla de depredadores y herbívoros.

Los restos fósiles de un herbívoro común a una de las dos grandes masas terrestres han sido desenterrados inesperadamente en rocas pertenecientes a la otra, lo que ha llevado a los paleontólogos a preguntarse cómo pudo dar ese salto.

«Estaba completamente fuera de lugar, como encontrar un canguro en Escocia», dice el paleontólogo de la Universidad de Bath Nicholas Longrich, que dirigió un estudio sobre el reciente descubrimiento.

Este «canguro» fuera de lugar era, de hecho, un tipo de explorador de pico de pato con cresta recientemente clasificado, conocido como hadrosáurido (de una variedad lambeosaurina para ser precisos).

Hace unos 66 millones de años, cuando el período Cretácico se acercaba a un cataclismo, los hadrosaurios de muchas variedades diferentes estaban entre los dinosaurios herbívoros más comunes.

Al menos, ese era el caso en el supercontinente Laurasia – una masa que más tarde se dividiría para darnos los continentes actuales de América del Norte, Europa y gran parte de Asia.

Al otro lado del océano, una masa de tierra separada conocida como Gondwana estaba gobernada por una diversidad de saurópodos de cuello largo y de gran capacidad de carga.

Los restos de estos gigantes se encuentran comúnmente en lugares como África, India, Australia y América del Sur.

En los lugares en los que Hollywood podría mezclar los dos grupos, las amplias extensiones de agua entre los continentes y los largos periodos de aislamiento significaron que a finales del Cretácico, los pico de pato y los cuellos largos sólo se habrían mezclado potencialmente en regiones distintas, como en lo que hoy es Europa.

Este nuevo miembro de la familia de los hadrosáuridos podría ser una nueva excepción.

Basado en poco más que unos trozos de mandíbula y un puñado de dientes extraídos de una mina de fosfato en Marruecos, el hallazgo es una prueba de que al menos uno de estos animales debe haber vagado más lejos de Laurasia de lo que nunca se sospechó.

Dientes de AjnabiaFósil de mandíbula y dientes de Ajnabia. (Longrich et al., Cretaceous Research, 2020)

Bueno, tal vez no vagaron, sino que remaron.

«Era imposible caminar hasta África», dice Longrich.

«Estos dinosaurios evolucionaron mucho después de que la deriva continental dividiera los continentes, y no tenemos pruebas de puentes terrestres. La geología nos dice que África estuvo aislada por océanos. Si es así, la única forma de llegar allí es por agua».

Distribución de hadrosaurios en ÁfricaDescubrimientos de hadrosaurios del Cretácico Superior en Europa y África, con Ajnabia en el número 6. (Longrich, et al., Cretaceous Research, 2020)

La idea no es tan descabellada como podría parecer a primera vista. Los hadrosaurios parecen sentirse muy a gusto cerca de los entornos acuáticos y los hay de todas las formas y tamaños. Algunos han llegado a medir hasta 15 metros de longitud, con grandes colas y poderosas patas capaces de convertirlos en competentes nadadores.

Con sus escasos 3 metros de longitud, este hadrosaurio podría haber tenido un poco más de dificultad para realizar una maratón que podría haber incluido cientos de kilómetros de aguas abiertas.

Pero las teorías sobre animales más pequeños que cruzan rápidamente los océanos en balsas flotantes de vegetación abundan – ¿por qué no un dinosaurio relativamente pequeño? Las travesías oceánicas son necesarias para explicar cómo los lémures y los hipopótamos llegaron a Madagascar, o cómo los monos y los roedores cruzaron de África a Sudamérica», dice Longrich.

Combinando la palabra árabe para extranjero con el nombre del famoso marino griego, los científicos han bautizado al hadrosaurio Ajnabia odysseus.

El mismo conjunto que contenía la mandíbula de Ajnabia ha proporcionado otros pocos huesos de dinosaurio, incluyendo los básicos de Gondwana de titanosaurios y terópodos carnívoros llamados abelisaurios.

Puede que no sea suficiente para reimaginar la división entre los supercontinentes del Cretácico en los momentos previos a que un asteroide lo cambiara todo. Pero debería darnos la suficiente pausa para afirmar que un océano sería una barrera insuperable.

«Que yo sepa, somos los primeros en sugerir cruces del océano para los dinosaurios», dice Longrich.

Esta investigación fue publicada en Cretaceous Research.

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