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La historia de los casos y brotes de legionelosis

Imagen de un reloj anticuado, con un texto superpuesto que dice La historia de la legionelosis

Las discusiones iniciales habituales se centran en el origen de la legionelosis. Mientras que algunos clientes han investigado mucho en Internet, otros no entienden la historia de la enfermedad y se sorprenden de que, hasta su exposición, nunca hayan oído hablar de esta terrible enfermedad.

Contexto histórico de la legionelosis

En 1976, Estados Unidos celebraba el bicentenario de su separación de Gran Bretaña y 200 años como nación libre e independiente. En Filadelfia, unos 4.000 miembros de la Legión Americana del Estado de Pensilvania, una organización de veteranos militares de la Segunda Guerra Mundial, se reunieron con sus amigos y familiares, para participar en la 58ª convención anual de la Legión. Del 21 al 24 de julio, más de 600 legionarios se alojaron en el hotel Bellevue-Stratford, considerado uno de los mejores alojamientos de la ciudad y sede frecuente de convenciones. Pero, irónicamente, en lugar de que la conmemoración fuera de gran alegría y compañerismo, el evento pasaría en realidad a la historia como una de las peores tragedias médicas del siglo XX.

Un útil documental muestra que la creación del nombre «Enfermedad de los Legionarios» proviene de las múltiples exposiciones en la Convención de la Legión Americana en 1976 en Filadelfia:

La causa del brote fue finalmente teorizada como proveniente de las unidades de refrigeración del aire acondicionado del Hotel Bellevue-Stratford. Pero hay que recordar que en ese momento no existía la «Enfermedad de los Legionarios» en la literatura médica, y los investigadores médicos estaban desconcertados por las más de 200 víctimas de lo que parecían ser graves síntomas de resfriado. Los investigadores continuaron frustrados cuando un total de 29 miembros de la Legión Americana murieron.

El brote comienza

Al día siguiente del comienzo de la convención, algunos de los legionarios comenzaron a enfermar con síntomas similares a los de la neumonía: fiebre alta, tos, dolores en el pecho y dificultad para respirar. El 27 de julio, un veterano de las Fuerzas Aéreas que había asistido a la convención, falleció en un hospital de Sayre, Pensilvania, a pocos kilómetros al sur de la frontera con el estado de Nueva York. A principios de agosto, las organizaciones de noticias de todo el país acudieron a Filadelfia para informar sobre la misteriosa enfermedad que ya había matado a 18 delegados de la convención o visitantes de la ciudad, y tenía a otros en los hospitales luchando por sus vidas. Cuando la epidemia terminó, a mediados de agosto, 221 personas habían contraído la enfermedad, aún desconocida, y 34 de ellas habían muerto.

Debido a que los estudios epidemiológicos dirigidos por 20 detectives médicos de los Centros para el Control de Enfermedades (CDC) de EE.UU., así como decenas de trabajadores sanitarios del estado de Pensilvania, no pudieron determinar rápidamente la causa del brote, las especulaciones se dispararon. Algunos pensaron que la epidemia había sido causada por terroristas domésticos a través de medios químicos o microbiológicos; otros, que se trataba de un experimento de la CIA que había salido mal; otros sugirieron que todo el asunto era un engaño, diseñado para obtener apoyo para la expansión de las vacunas contra la gripe porcina. Un toxicólogo de Filadelfia pensó que la epidemia se debía a un envenenamiento por carbonilo de níquel. Otras especulaciones incluían los gases tóxicos de las máquinas fotocopiadoras e incluso un ataque de fuerzas extraterrestres.

Se encontró la causa de la enfermedad

imagen de la bacteria legionelaDespués de descartar todo tipo de afecciones médicas, desde la gripe porcina hasta la fiebre del loro, pasando por la peste, los investigadores identificaron a las víctimas que simplemente habían pasado por delante del hotel. La investigación de la fuente llevó mucho tiempo, y después de seis meses el CDC descubrió la bacteria de la legionela. La teoría definitiva fue que se trataba de las torres de refrigeración de las unidades de aire acondicionado, pero debido al lapso de tiempo transcurrido, esto nunca se probó del todo. La identificación de la enfermedad dio lugar a la resolución de muchas enfermedades y muertes anteriores por lo que antes era una enfermedad desconocida.

Hasta diciembre de 1976, el Dr. Joseph McDade, un científico de laboratorio de los CDC, utilizando la técnica de inoculación en cobayas, no pudo aislar la bacteria que causaba la enfermedad e identificarla como Legionella pneumophila. Se determinó además que el bacilo se había propagado aparentemente desde el sistema de aire acondicionado del hotel. En abril de 1977, el CDC publicó por primera vez el término Enfermedad del Legionario como nombre oficial de la enfermedad epidémica que había causado tal revuelo nacional que el Congreso había celebrado audiencias en noviembre anterior y el Hotel Bellevue-Stratford se vio obligado a cerrar definitivamente.

Los científicos trabajan hacia atrás en el tiempo

Ahora que se había identificado positivamente la causa de la legionelosis, los científicos empezaron a trabajar hacia atrás desde 1976, para averiguar si brotes similares habían sido causados realmente por la misma cepa de la bacteria. Se determinó que la primera epidemia nacional conocida de la enfermedad se produjo en Austin (Minnesota) en 1957, cuando 78 personas que trabajaban en la planta de envasado de carne de Hormel Foods Corporation de la ciudad desarrollaron una neumonía. El origen de la epidemia nunca se determinó en aquel momento, pero 22 años después se demostró que los supervivientes de la enfermedad tenían niveles significativamente elevados de anticuerpos contra L. pneumophila en la sangre. Se concluyó además que la bacteria procedía de la torre de refrigeración de la planta.

En 1965, 81 pacientes del hospital psiquiátrico St. Elizabeth de Washington, D.C., desarrollaron neumonía y 14 de ellos murieron. El análisis de muestras de suero almacenadas en 1977 mostró que varios pacientes tenían el serogrupo de L. pneumophila. Se cree que el agente transmisor fue el agua de un sistema de riego de césped que estaba siendo sometido a trabajos de excavación.

En julio de 1968, 144 visitantes y empleados del Departamento de Salud de Pontiac, Michigan, desarrollaron una enfermedad relativamente leve que se denominó fiebre de Pontiac. Se determinó, entonces, que la enfermedad no estaba causada por ningún alérgeno, toxina o virus ambiental conocido. Sin embargo, se descubrió que el suero de los afectados por la fiebre de Pontiac contenía anticuerpos contra L. pneumophila. La propagación de la enfermedad se atribuyó a una fuga en el conducto de aire del edificio que permitió que el agua del sistema de aire acondicionado entrara en la atmósfera del edificio.

Irónicamente, otra epidemia de neumonía en el Hotel Bellevue-Stratford de Filadelfia se produjo en 1974, cuando 20 miembros de la Independent Order of Odd Fellows desarrollaron síntomas entre uno y nueve días después de asistir a una reunión en el salón de baile principal del hotel. Dos de esas personas murieron.

En España, una epidemia no reconocida de neumonía afectó al menos a 150 turistas británicos que se alojaron en el Hotel Río Park de Benidorm, una ciudad turística de la Costa Blanca, entre 1973 y 1980. Se demostró que el origen de la epidemia era el sistema de agua potable del hotel cuando los cambios en las tuberías, la cloración del agua y el mantenimiento de la temperatura del agua caliente pusieron fin a la epidemia que duró varios años.

Se siguen produciendo brotes domésticos

Después de 1976 siguieron produciéndose muchos más brotes de legionelosis en Estados Unidos. Al menos 250 pacientes, visitantes y empleados del Hospital de Administración de Veteranos Wadsworth de Los Ángeles sucumbieron a la bacteria L. pneumophila durante un periodo de tres años y medio entre 1997 y 1981, antes de que el sistema de agua potable del centro fuera tratado con hipercoralización.

Del 10 de octubre al 13 de noviembre de 1989, 33 pacientes fueron hospitalizados con la enfermedad del legionario en Bogalusa, Luisiana. En 1996, en varios pueblos del suroeste de Virginia, se identificaron 23 casos de la enfermedad confirmados por laboratorio y casi todas las víctimas, al ser interrogadas, recordaron haber pasado por un spa de hidromasaje expuesto en una tienda de mejoras para el hogar.

La legionelosis en el mundo

Otros brotes se confirmaron en países extranjeros. En abril de 1985, 175 pacientes fueron ingresados en hospitales de Stafford, Inglaterra, con infecciones torácicas o síntomas similares a la neumonía. Un total de 28 personas murieron. El diagnóstico médico demostró que la enfermedad del legionario era la responsable y la investigación epidemiológica rastreó el origen de la infección hasta la torre de refrigeración del aire acondicionado del tejado del hospital del distrito de Stafford.
En marzo de 1990, un brote de legionelosis en una exposición de flores en los Países Bajos provocó la enfermedad de 318 personas y al menos 32 murieron. En abril de 2000, 4 personas murieron en Melbourne, Australia, de los 125 casos confirmados. En julio de 2001, se notificaron 800 casos sospechosos en Murcia (España); seis personas murieron. En 2005, de los 56 casos registrados en Noruega, 10 murieron. Ese mismo año, 21 residentes de una residencia de ancianos de Toronto (Canadá) murieron a causa de la legionelosis. En todos los casos, la enfermedad emanó de algún tipo de sistema de agua contaminado.

Los brotes de legionelosis continúan

Aunque la comunidad médica está ahora al tanto de la enfermedad, siguen existiendo muchos desafíos para las víctimas que contraen la enfermedad y comparten la frustración que el CDC experimentó en 1976:

  • ¿Cuál es la fuente?
  • ¿Hubo otras personas expuestas?
  • ¿Ha habido alguna prueba o tratamiento para la legionela en la fuente?

Los casos de legionelosis siguen apareciendo en todo el mundo. Cada año se identifican entre 8.000 y 18.000 casos sólo en Estados Unidos. Aunque la enfermedad puede tratarse con antibióticos, muchas veces se diagnostica de forma errónea y se estima que sólo el 5-10% de los casos se acaban notificando. La tasa de mortalidad de la legionelosis ha oscilado entre el 5% y el 30% durante varios brotes y puede acercarse al 50% cuando se retrasa el tratamiento con antibióticos.

Los CDC ofrecen excelentes recursos para aprender más sobre la enfermedad y lo que se puede hacer para prevenir los brotes.

Cómo ponerse en contacto con el Centro de Control de Enfermedades (CDC)

Aunque es posible que se envíe al CDC la información sobre las exposiciones, la mejor manera de notificar a las autoridades es ponerse en contacto con ellos directamente. Se puede contactar con los Departamentos de Salud locales, del condado o del estado, y con los CDC, a los que se puede enviar información sobre las exposiciones en su página web y en el 800-CDC-INFO (800-232-4636). Si una persona ha estado expuesta, hay una alta probabilidad de que alguien más haya estado o esté expuesto. Como en muchos asuntos de los que habitualmente creemos que «el gobierno se encargará», depende de la víctima y de su familia asegurarse de que se notifique a las autoridades adecuadas y se registren los casos.

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Si usted o un miembro de su familia está sufriendo los síntomas de la legionelosis y quiere hablar con un abogado, póngase en contacto con nosotros para una consulta y evaluación de su caso de forma gratuita. Usted puede tener derecho a una compensación.

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