Site Overlay

Las pruebas sugieren que los humanos llegaron al «techo del mundo» hace 40.000 años

A medida que los humanos se extendieron fuera de África, un acontecimiento que comenzó, según las teorías más recientes, hace unos 120.000 años, comenzaron a habitar y adaptarse a diferentes ecosistemas, desde los desiertos de Australia hasta las estepas de Siberia. Como informa Bruce Bower en ScienceNews, los investigadores creyeron durante mucho tiempo que la humanidad había dejado para el final algunos de los climas más duros del mundo. Las pruebas indicaban que la meseta tibetana oriental, de gran altitud, no tuvo una presencia humana permanente hasta hace 8.000 años, y quizá hasta hace 12.000 ó 13.000 años. Sin embargo, una excavación arqueológica en la región está poniendo en entredicho esta idea, ya que los investigadores han descubierto herramientas que datan de hace 30.000 o 40.000 años, lo que sugiere que los humanos estuvieron en el «Techo del Mundo» decenas de miles de años antes de lo que se pensaba.

Los hallazgos se produjeron en un yacimiento llamado Nwya Devu. Según un comunicado de prensa de la Academia China de Ciencias, los investigadores creían anteriormente que el duro hábitat, con poco oxígeno, escasas precipitaciones y temperaturas frías durante todo el año, habría mantenido alejados a los colonos humanos. Durante 60 años, los científicos han buscado indicios de asentamientos humanos en la región, pero sólo han encontrado un pequeño puñado de yacimientos habitados que se remontan al Pleistoceno, que terminó hace 11.700 años, en los márgenes de la meseta.

Así que los investigadores se sorprendieron cuando empezaron a encontrar herramientas de corte y raspado en el yacimiento en capas que se remontan hasta hace 40.000 años. En el estudio, que aparece en la revista Science, el equipo informa de la recuperación de 3.683 artefactos de piedra en total en el yacimiento, situado a unos escarpados 4.000 metros sobre el nivel del mar y a unas 185 millas al norte de la capital del Tíbet, Lhasa. Se cree que hubo tres grandes periodos de ocupación en el yacimiento, uno que data de hace 30.000 a 40.000 años, otro de 18.000 a 25.000 años y un tercero de 13.000 a 14.000 años. Se cree que Nwya Devu se utilizó como taller de herramientas para crear artefactos de piedra a partir de la pizarra negra encontrada a unos 800 metros del lugar de la excavación. Aunque no era ideal para la fabricación de herramientas, era mejor que cualquier otra cosa en la zona inmediata. Se cree que el sitio también pudo haber sido utilizado como un campamento de caza estacional.

«Realmente es el primer caso sólido que se ha hecho de que había poblaciones humanas en la alta meseta», dice el arqueólogo de la UCLA Jeff Brantingham, que estudia la meseta tibetana, pero no participó en el estudio, a Michael Greshko en National Geographic.

Greshko informa que otros arqueólogos nunca se han sentido cómodos con el poblamiento tardío de la meseta, y que se han encontrado otras herramientas de la edad de la piedra en la zona. Pero la datación de las herramientas de piedra se basa en la estratigrafía: como no se pueden datar con carbono, los arqueólogos deben datar las capas de suelo en las que se encuentran. Sin embargo, la mayoría de los artefactos del Tíbet se han encontrado en la superficie, lo que imposibilita la datación mediante técnicas contemporáneas. En Nwya Devu, sin embargo, las herramientas se encontraron en el lugar donde sus creadores las dejaron caer hace decenas de miles de años. Utilizando una técnica especial que determina la última vez que los granos de cuarzo recibieron la luz del sol, el equipo pudo obtener fechas aproximadas para los artefactos.

¿Quiénes eran los intrépidos humanos que se aventuraron en la meseta hace 40.000 años? Como no se encontró ADN ni restos humanos en el lugar, no hay una respuesta fácil. En New Scientist, Colin Barras plantea la cuestión de quién fabricó exactamente estas herramientas: ¿los humanos modernos o es posible que las hicieran los antiguos denisovanos, una especie humana ancestral extinguida que se cruzó con el Homo sapiens?

Un estudio genético publicado el año pasado descubrió que algunos tibetanos modernos tienen genes asociados con la adaptación a la altitud, incluyendo algunos que desencadenan una producción extra de hemoglobina cuando los niveles de oxígeno son bajos. La mayoría de esas adaptaciones proceden de mutaciones que se desarrollaron entre los humanos antiguos. Pero una de ellas, EPAS1, se heredó de los denisovanos. Según esa investigación, el gen entró en la población ancestral tibetana hace entre 12.000 y 32.000 años, pero el gen no sufrió una fuerte selección -causada cuando la población se trasladó a gran altura- hasta hace entre 7.000 y 28.000 años. Esto sugiere que las herramientas de piedra podrían proceder de un grupo diferente -quizá con su propia ascendencia denisovana- que decidió llamar hogar al «Techo del Mundo», al menos durante un tiempo.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.