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Lo que aprendimos: de la batalla de Veracruz

Al llegar a la Casa Blanca en 1913, el presidente Woodrow Wilson tenía un ojo puesto en la agitación que se vivía en Europa y el otro en un problema más cercano, en México, donde una caótica guerra civil amenazaba las vidas de los estadounidenses y sus intereses comerciales.

En febrero de 1913, el general Victoriano Huerta encarceló al presidente mexicano Francisco Madero y asumió el poder. Madero se enfrentó a un pelotón de fusilamiento, pero con las fuerzas constitucionalistas de Venustiano Carranza y Francisco «Pancho» Villa (ver P. 58) todavía oponiéndose a Huerta en el campo, la nación seguía siendo inestable. Wilson buscaba una excusa para derrocar a Huerta y «enseñar a las repúblicas sudamericanas a elegir hombres buenos».

La oportunidad de Wilson llegó el 9 de abril de 1914, cuando los soldados federales mexicanos en el puerto de Tampico arrestaron por error a los tripulantes del USS Dolphin que habían llegado a tierra en busca de suministros. Dejando de lado las disculpas, el contralmirante Henry T. Mayo insistió en una salva completa de 21 cañones de la bandera estadounidense. Huerta se negó; Wilson insistió entonces. Después de enviar barcos de la Flota Atlántica de Estados Unidos repletos de marines a Tampico, le dio al líder mexicano hasta las 6 de la tarde del 19 de abril para que cumpliera. Como era de esperar, Huerta se negó de nuevo, y Wilson se puso a trabajar para convencer al Congreso de que apoyara la destitución militar de Huerta.

El 20 de abril, el exagerado asunto de Tampico pasó a un segundo plano al conocerse la noticia de un cargamento de municiones embargadas con destino a Veracruz -irónicamente, un cargamento de armas Remington de fabricación estadounidense a bordo del vapor alemán Ypiranga. Presintiendo una mejor oportunidad, Wilson cambió sus miras hacia el sur. A primera hora del 21 de abril, el contralmirante Frank Fletcher, al mando de las fuerzas navales estadounidenses frente a la costa mexicana, recibió sus órdenes de radiograma para Veracruz: TOMAR LA ADUANA. NO PERMITIR QUE SE ENTREGUEN SUMINISTROS DE GUERRA AL GOBIERNO DE HUERTA NI A NINGUNA OTRA PARTE.

Poco antes del mediodía, 500 marines respaldados por 300 marineros armados desembarcaron en el muelle de Veracruz y aseguraron la aduana, los astilleros ferroviarios y una central eléctrica cercana. Pero incluso mientras las unidades del ejército mexicano se retiraban, francotiradores civiles abrieron fuego contra los estadounidenses, obligándoles a adentrarse en las estrechas calles de la ciudad para despejar las manzanas casa por casa. Después de tres días de combates esporádicos, durante los cuales los buques de guerra estadounidenses destrozaron hoteles llenos de francotiradores y la Academia Naval Mexicana hasta convertirla en escombros llenos de cadáveres, los estadounidenses tomaron Veracruz, a costa de 19 muertos y 70 heridos.

Un desafiante Huerta mantuvo a las tropas de ocupación estadounidenses sudando en Veracruz hasta finales del verano, cuando finalmente abandonó la Ciudad de México. Pero cuando Wilson reconoció a Carranza como nuevo presidente de México, se creó un peligroso enemigo de otro aspirante a general/presidente mexicano: Pancho Villa, que juró vengarse.

Lecciones:

■ Ser flexible. Una vez en Veracruz, Wilson se encontró con pocas opciones además de la ocupación.

■ Hacer caso al pasado. Aturdido por la reacción hostil a su acción, Wilson aparentemente no había estudiado el sitio de Veracruz de 1847, que fue objeto de una amarga oposición.

■ Desplegar las fuerzas adecuadas. Los nerviosos marinos dispararon indiscriminadamente, infligiendo muchas de las propias bajas de los estadounidenses.

■ Juega con tus puntos fuertes. Los marines minimizaron sus propias pérdidas despejando sistemáticamente los barrios de Veracruz, mientras los disparos navales apuntaban con precisión a los edificios que albergaban a los combatientes mexicanos.

■ No hacer mártires. La muerte de más de una docena de jóvenes cadetes navales mexicanos acabó con cualquier posibilidad de cooperación con los «imperialistas yanquis».

■ La intervención militar no constituye una política. Azuzado por los miopes halcones de la guerra, Wilson estuvo a punto de calcular mal su camino hacia la guerra con México, incluso mientras la Primera Guerra Mundial estallaba en Europa.

■ Preparar a la nación. La repentina muerte de 19 militares al sur de la frontera enfureció a los estadounidenses que no estaban familiarizados con la disputa entre Wilson y Huerta.

■ Cumplir sus objetivos. Debido a la mala comunicación entre los funcionarios estadounidenses y alemanes, Ypiranga desembarcó posteriormente sus armas embargadas en otro lugar.

■ Conoce a tus enemigos-y a tus amigos. Wilson expulsó a Huerta pero dejó a Carranza y a Villa. Este último asaltaría posteriormente Columbus, N.M., y se convertiría en el objetivo de la prolongada e infructuosa Expedición Punitiva del General de Brigada John Pershing en 1916-17.

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