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Pérdida de peso y pruebas de tiroides: Más allá de la TSH

Reúna a un grupo de médicos y pregúnteles sobre las pruebas de tiroides, y es probable que obtenga una gama de respuestas. Uno podría decir que la TSH (hormona estimulante de la tiroides) es la mejor y, a menudo, la única prueba necesaria, y otro podría decir que la TSH no es la respuesta. Cuando los expertos no se ponen de acuerdo sobre la utilidad de evaluar la función tiroidea más allá de la TSH, ¿cómo se supone que el paciente debe entender las cosas? Si un paciente experimenta signos clásicos de hipotiroidismo, pero su TSH es normal, ¿se le debe dar una palmadita en la cabeza, dejarlo de lado y decirle «todo está en su cabeza», o es prudente que los médicos profundicen un poco más en otras formas de evaluar la función de la glándula tiroides y los niveles de hormonas?

Los informes de los pacientes, así como un sólido cuerpo de investigación, sugieren que es totalmente posible tener un nivel normal de TSH mientras aún se manifiesta el hipotiroidismo. Hay numerosas situaciones en las que la TSH puede ser normal, pero la T4 total y/o libre o la T3 total y/o libre son bajas. Una de estas situaciones es durante o después de la pérdida de peso lograda mediante una restricción calórica drástica, especialmente si se combina con mucho ejercicio. Esto se ha denominado «hipotiroidismo de respuesta a la hambruna», y se ha documentado entre pacientes obesos o con sobrepeso que han experimentado una pérdida de peso, pero que luego alcanzan una meseta en la que no se consigue una mayor pérdida de peso a pesar de seguir las recomendaciones de dieta y ejercicio que antes eran eficaces. Esta reconocida ralentización metabólica que se produce en muchos pacientes con pérdida de peso se escribió en referencia a los concursantes del programa de televisión «The Biggest Loser», la mayoría de los cuales recuperaron el peso que habían perdido y también tenían un metabolismo más lento. Un paciente que experimenta una situación similar en el mundo real y no frente a las cámaras de televisión, podría estar lidiando con la pérdida de cabello, el estreñimiento, la depresión, el colesterol alto, la niebla del cerebro, la sensación de frío, y estar luchando para perder peso a pesar de adherirse a un programa de dieta y ejercicio que anteriormente estaba funcionando. Si le cuentan esto a su médico, es posible que lo descarten y le digan que coma aún menos y haga más ejercicio. Y si la TSH es normal, se les dirá que no hay nada malo con su tiroides, a pesar de los síntomas obvios. Se podría suponer que su autoinforme sobre la ingesta de alimentos y la actividad física es falso. Esto puede ser extremadamente desmoralizante para alguien que está trabajando duro para perder peso adicional, cuyo propio cuerpo parece estar saboteándolo.

Dos expertos en tiroides escribieron: «Estaríamos de acuerdo en que no hay nada ‘malo’ con la función tiroidea del paciente. El eje hipotálamo-hipófisis-tiroides (HPT) está funcionando de una manera muy evolucionada para ayudar al paciente a vivir con las limitaciones calóricas actuales».

De hecho, se puede esperar una ralentización de la función tiroidea, o alteraciones en los niveles hormonales, en una situación así: como mecanismo de supervivencia para evitar que el cuerpo se queme mientras hace demasiado ejercicio y no come, la producción de T3 disminuye y la de T3 inversa (rT3) aumenta. La T3 inversa se une al receptor de la hormona tiroidea, pero no tiene los mismos efectos metabólicos. La T3 inversa suele elevarse durante una enfermedad aguda o un estrés físico severo, como el que experimenta el cuerpo cuando se le pide que haga mucho ejercicio con una ingesta de energía reducida, especialmente durante un periodo de tiempo prolongado. La TSH, sin embargo, a menudo permanece normal, al igual que la T4, con la T4 convertida en la metabólicamente inactiva rT3 en lugar de la activa T3.

Este efecto bien documentado llevó a los investigadores a admitir, «…es nuestro trabajo como clínicos educar a nuestros pacientes que sus desafíos con el peso no son falta de fuerza de voluntad sino un sistema altamente evolucionado que puede ser tratado. Seguir viendo los fracasos de nuestros pacientes como una debilidad de la fuerza de voluntad es ignorar la realidad de esta condición y hacer un gran perjuicio a nuestros pacientes y a la sociedad en general».

El hipotiroidismo inducido por la hipocalórica no puede ser detectado sólo con la prueba de TSH. E incluso el análisis de la T4 total o libre puede pasar por alto el cambio hormonal responsable de la ralentización metabólica asociada a la pérdida de peso o a la restricción calórica. La medición de los niveles de T3 libre y rT3 es fundamental, ya que otras hormonas suelen ser normales, pero el aumento de la relación entre la rT3 y la T3 libre es la «pistola humeante» de esta forma de hipotiroidismo. Estas mediciones también pueden orientar el tratamiento, ya que si se administra una medicación sólo con T4, ésta puede convertirse en rT3, lo que no mejorará los síntomas del paciente. Puede ser mejor proporcionar sólo T3 en esta situación, para asegurar que el paciente recibe los efectos beneficiosos previstos.

Con la creciente popularidad de las dietas cetogénicas (DC) para la pérdida de peso, sería prudente abordar el efecto de las dietas cetogénicas en la función tiroidea. Se ha documentado que después de un cierto tiempo en una DC, los niveles de T3 disminuyen en algunas personas. Sin embargo, esto no es únicamente un artefacto de la pérdida de peso, ya que muchas personas adoptan dietas cetogénicas por razones no relacionadas con el peso corporal. Parece ser algo que algunas personas -pero no todas- experimentan en una dieta cetogénica incluso si no hay restricción calórica. Esto no significa necesariamente que las dietas cetogénicas sean perjudiciales para la salud de la tiroides o la regulación hormonal. El mundialmente conocido investigador de las dietas Stephen Phinney, MD, PhD, ha especulado que es posible que el estado de cetosis haga que el cuerpo sea más sensible a la hormona tiroidea, de manera que se necesite un nivel más bajo de T3 para inducir los mismos efectos metabólicos. Para ser claros, esto es una especulación; no sabemos con certeza cuáles son las implicaciones de la disminución de la T3 en una KD, pero mientras el individuo sea asintomático y se sienta bien, esa es la cuestión crítica. Si no hay signos o síntomas de hipotiroidismo, entonces la disminución de T3 podría ser, al menos para algunas personas, una característica natural de estar en cetosis nutricional.

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