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¿Qué hay en un nombre? Los «mercados húmedos» pueden ocultar a los verdaderos culpables de la COVID-19

Otros mercados pueden vender artículos como teléfonos, caramelos y pequeños regalos, desdibujando la línea entre un «mercado húmedo» y un «mercado seco», dijo Guerin.

¿Todos los mercados húmedos venden animales salvajes?

No. La mayoría de los mercados húmedos de China y otros países asiáticos venden principalmente verduras, frutas, mariscos y carne de animales de cría común, como pollos y cerdos, según Li.

«El «mercado húmedo» tradicional en China es para el ganado», dijo Li a Mongabay en un correo electrónico. «Fue a principios de la década de 1980 cuando el mercado húmedo de animales salvajes comenzó a unirse al mercado. Pero, hoy en día, la mayoría de los mercados tienen un mercado húmedo para el ganado, pero no para los animales salvajes.»

Cesta de pescado vivo y atado en un mercado húmedo de Taiwán. Imagen de Jo-Anne McArthur / We Animals.

Sin embargo, un pequeño porcentaje de mercados húmedos, como el tristemente célebre Huanan Seafood Wholefood Market, también venden animales salvajes, incluidas especies traficadas ilegalmente, aunque hay un gran grado de variación entre los mercados.

«A veces la fauna silvestre sólo se vende en forma de insectos o pescado capturado en la naturaleza, mientras que en otros mercados se pueden encontrar aves, reptiles o mamíferos», dijo a Mongabay en un correo electrónico Jan Schmidt-Burbach, jefe global de investigación sobre la fauna silvestre y el bienestar de los animales en World Animal Protection (WAP). «A veces, la fauna silvestre se vende también en mercados totalmente independientes, como los «mercados de pájaros» en Indonesia, que no venden ningún producto, sino que se centran por completo en el comercio de animales silvestres y domesticados».

Dado que es ilegal comerciar con animales silvestres como los pangolines, que están protegidos por la CITES, la venta de estos animales no siempre se hace a la vista del público.

«Los comerciantes del mercado húmedo de animales silvestres tienden a ser más cautelosos», dijo Li, que ha visitado unos ocho mercados en China que venden fauna silvestre. «Lo que se expone en el mercado húmedo suelen ser ejemplares criados en cautividad».

Carne de perro a la venta en un mercado húmedo de Vietnam. Imagen de Jo-Anne McArthur / We Animals.

A pesar de que muchos mercados húmedos no venden animales salvajes, el término «mercado húmedo» tiende a utilizarse indistintamente con «mercado de animales salvajes», y esta inexactitud puede acarrear problemas, dijo Schmidt-Burbach.

«Se corre el riesgo de tachar innecesariamente de malos lugares a los mercados húmedos, a menudo esenciales, que dan a las comunidades locales acceso a productos frescos asequibles», dijo. «El debate debe centrarse en los mercados de animales silvestres, o más bien en el comercio de animales silvestres; al fin y al cabo, es el comercio de animales silvestres el que supone un riesgo para la salud pública y el bienestar de los animales. Para ello, es irrelevante si el comercio se realiza físicamente en un mercado o en línea, si se trata de animales silvestres capturados o de animales silvestres criados, o si se trata de un comercio de empresa a consumidor o de empresa a empresa.»

El comercio de animales salvajes está prohibido en China desde febrero, aunque los mercados húmedos que venden productos frescos, mariscos y carne de animales domésticos siguen abiertos.

¿Sólo hay mercados húmedos en China?

Los mercados húmedos se encuentran en muchos países asiáticos además de China; Myanmar, Vietnam, Tailandia y Taiwán son sólo algunos ejemplos. Sin embargo, los mercados húmedos -o sus equivalentes, como los mercados de agricultores- se encuentran en otros lugares del mundo, incluidos los Estados Unidos.

Pollos a la venta en un matadero de Manhattan. Imagen de Slaughter Free NYC.

Sólo en la ciudad de Nueva York, hay más de 80 «mataderos a pie de calle» que funcionan de forma similar a los mercados húmedos asiáticos, según Jill Carnegie, coorganizadora de Slaughter Free NYC.

«Cualquiera puede entrar y encontrar una docena o más de especies de animales confinados en jaulas y corrales, normalmente hacinados», dijo Carnegie a Mongabay. «Los pollos y otras aves de corral suelen proceder de granjas industriales cercanas, y las cabras, ovejas y vacas provienen de subastas de animales y granjas de Pensilvania. Luego seleccionas el peso que quieres de cualquier tipo de animales, y los trabajadores los pesan por ti. Tienes la opción de observar y aprobar los animales que han sacado. A continuación, los animales son sacrificados y procesados en el acto y envueltos para usted».

Aunque Slaughter Free NYC también utiliza el término «mercado húmedo» para referirse a estas tiendas, la etiqueta parece referirse más comúnmente a los mercados de alimentos en Asia.

¿Deben cerrarse los mercados húmedos?

En algunos mercados húmedos puede haber graves problemas de salubridad, lo que llevó a la Organización Mundial de la Salud (OMS) a anunciar nuevas directrices de higiene en los mercados mundiales de alimentos para prevenir futuros brotes de enfermedades. Entre los defensores del bienestar animal, también existe una preocupación por el sufrimiento de los animales en estos mercados, especialmente en los que venden animales vivos.

Un pollo siendo preparado para su venta en un mercado húmedo en Anhui. China, en 2016. Imagen de Kelly Guerin / We Animals.

Sin embargo, Li señala que hay problemas críticos con todas las instalaciones, en cualquier parte del mundo, que comercian y sacrifican animales, ya sea un mercado, una granja industrial o una instalación de cría en cautividad.

«No es China ni la cultura china la responsable del brote de la pandemia, sino el modo de producción en el que se juntan un gran número de animales, a menudo de diferentes especies, procedentes de instalaciones de cría en cautividad o de la naturaleza», dijo Li. «Todos los países deberían mirar si tienen operaciones concentradas de alimentación de animales, si tienen comercio de animales salvajes… todo eso puede ser una fuente potencial de peligro»

Banner image caption: Pollos a la venta en un mercado húmedo en Anhui, China, en 2016. Imagen de Kelly Guerin / We Animals.

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