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Qué mató al oso de las cavernas? Los científicos creen tener la respuesta

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El herbívoro del tamaño de un oso polar se extinguió después de que los humanos se apoderaran de las cuevas donde hibernaba y daba a luz

Reuters

Publicado: 15 de agosto de 2019
Última actualización: 16 de agosto de 2019

SPAIN-ODDLY/
Un trabajador da los últimos retoques a una maqueta a tamaño real de un Oso de las Cavernas en el parque Karpin Abentura, en España. Según la placa informativa, «la guerra más larga que ha librado el ser humano ha sido contra el oso cavernario. Tanto el hombre como la bestia querían vivir en el mismo lugar: las cuevas habitables». (Vincent West/Reuters)

Una investigación genética que reconstruyó la dinámica poblacional pasada del oso de las cavernas, un destacado habitante prehistórico de Europa, implica al Homo sapiens y no al enfriamiento del clima en la extinción en la Edad de Hielo de estas musculosas bestias amantes de las plantas.

Los científicos afirmaron el jueves que obtuvieron datos del genoma de 59 osos de las cavernas a partir de huesos desenterrados en 14 yacimientos de Francia, Alemania, Italia, Polonia, Serbia, España y Suiza.

A partir de ello, detectaron un descenso de la población hace aproximadamente 50.000 años que coincidió con la llegada de nuestra especie al este de Europa y, a continuación, un dramático declive que comenzó hace unos 40.000 años y que coincidió con la expansión del Homo sapiens por Europa. Finalmente se extinguió hace unos 20.000 años.

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El oso de las cavernas (nombre científico Ursus spelaeus) fue uno de los habitantes carismáticos de la Europa de la Edad de Hielo junto a animales como el león de las cavernas, el rinoceronte lanudo, el mamut lanudo y el bisonte estepario. Era tan grande como un oso polar, pero estrictamente herbívoro. El oso estaba firmemente arraigado en la conciencia de los seres humanos de Europa y fue representado en las pinturas rupestres prehistóricas.

Se ha debatido científicamente si el enfriamiento del clima condenó a los osos al reducir la vegetación que era fundamental para su dieta o si fue la invasión humana, que incluía la caza y la ocupación de las cuevas donde los osos hibernaban y daban a luz.

La fuerte disminución de la población identificada en el estudio fue anterior al enfriamiento climático asociado a la última Edad de Hielo, dijo la paleogenetista Verena Schuenemann, de la Universidad de Zúrich (Suiza).

Sobrevivió a dos periodos de frío

La población de osos también había permanecido estable durante largos periodos antes de eso, incluyendo dos pronunciados periodos de frío y otros múltiples episodios de enfriamiento, añadió Schuenemann.

Cráneo de oso cavernario
Este es un cráneo de oso cavernario del Museo de Historia Natural de Belgrado, Serbia. A partir de los datos genéticos de los huesos de osos cavernarios desenterrados en 14 lugares de Francia, Alemania, Italia, Polonia, Serbia, España y Suiza, los científicos creen que fueron los humanos y no el cambio climático quienes acabaron con los osos. (R. Kowalczyk)

El Homo sapiens se originó en África hace más de 300.000 años y posteriormente se extendió por todo el mundo. El estudio ofrece nuevas pruebas de que la llegada del Homo sapiens presagió la perdición de numerosas especies en toda Eurasia, América y Australia.

«Cada vez hay más pruebas de que los humanos modernos han desempeñado un papel determinante en el declive y la extinción de los grandes mamíferos una vez que se extendieron por el planeta, a partir de hace unos 50.000 años», dijo el biogeólogo Hervé Bocherens, de la Universidad de Tubinga (Alemania).

ADVERTENCIA

«Esto ocurrió no sólo por la caza de estos mamíferos hasta su extinción, sino por la disminución demográfica de especies clave, como los herbívoros de gran tamaño, que llevaron al colapso de los ecosistemas y a una cascada de nuevas extinciones», añadió Bocherens.

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Antes de la llegada del Homo sapiens, la población de osos se había mantenido robusta a pesar de compartir su territorio con otra especie humana, los neandertales, que también se extinguieron después de que el Homo sapiens invadiera Eurasia.

La investigación fue publicada en la revista Scientific Reports.

  • Los neandertales, y no los humanos modernos, crearon estas pinturas rupestres

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