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The String Cheese Incident: Lucky Number 7

Fotografía de Erik Kabik Photography/ MediaPunch

The String Cheese Incident cierra su 25º año con un renovado sentido de propósito y hermandad.

«Hablamos del séptimo miembro de la banda: la conciencia colectiva de String Cheese», dice el guitarrista Bill Nershi, relajándose en su casa de Denver en una tarde de otoño. «El séptimo miembro de la banda es cuando reduces todas las ideas de los seis miembros en una sola cosa. Es una entidad propia que hay que tener en cuenta en todo momento».

Un cuarto de siglo después de su formación, y una década después de que empezaran a regresar al servicio activo tras un parón, The String Cheese Incident han seguido dejando su huella en el circuito de la música en vivo. Han sido fundamentales en el crecimiento, y la creación, de festivales de marca como Electric Forest y Hulaween; han desafiado a los titanes de la industria con un caso histórico de venta de entradas y han atascado un género tras otro, compartiendo escenarios con todo el mundo, desde George Porter Jr. hasta Skrillex y GZA de Wu-Tang Clan.

«Nadie puede tomar las riendas y decir: ‘Vamos a hacer esto y lo vamos a hacer a mi manera y a tocar este tipo de música’ porque eso desequilibra la balanza», explica Nershi. «Si el séptimo miembro de la banda está contento, entonces las cosas van bien».

Desde las primeras etapas de planificación, The String Cheese Incident quería que la celebración de su 25º aniversario fuera un momento decisivo en su ya elevada carrera. Durante los últimos 12 meses, han conseguido colaborar con iconos como Del McCoury y con jóvenes como Billy Strings en el DelFest, recrear su álbum Breathe de 1999 con Keller Williams en el Red Rocks y convertir una de sus composiciones más recientes, «Rosie», en una alucinante saga musical de 75 minutos en el Electric Forest.

«Decidimos que íbamos a ir a por todas y tocar en muchos lugares a los que no habíamos tenido la oportunidad de ir en años anteriores», dice el cofundador de Nershi’s SCI, el mandolinista y violinista Michael Kang. «Pudimos volver al Jazz Fest, y prácticamente tocamos en todas las partes del país este año. Queríamos celebrar todo lo que pudiéramos de los últimos 25 años».

Es el último de una larga lista de hitos que definen la carrera del conjunto -Nershi, Kang, el bajista Keith Moseley, el teclista Kyle Hollingsworth, el baterista Michael Travis y el percusionista Jason Hann- desde sus primeros días como músicos ambulantes en el circuito de esquí de Colorado.

Para su 20º aniversario en 2014, SCI tocó un «Incidente en la colina» gratuito al aire libre, justo al lado del Fox Theatre en Boulder, Colorado, atrayendo a una multitud de miles de personas en las calles. «Fue un día de locos: había gente en los tejados de los edificios, colgada de los postes de la luz. Fue una locura», recuerda Nershi. «Había policías tratando de evitar que la gente se cayera de los edificios. Parecía la vieja escuela de Colorado; la gente se divertía y hacía lo que le apetecía».

Según Nershi, uno de los lemas de los 25 años de SCI y más allá es «Hagamos que sea divertido de nuevo». Cuando el grupo se apartó originalmente de la carretera en 2007, se había quedado atascado por los viajes, el estrés y las desavenencias internas. En 2009, acordaron volver a reunirse para unos cuantos sets en torno al Festival de Rothbury -un precursor del Electric Forest dirigido por miembros de sus equipos de gestión y de eventos- y se centraron principalmente en giras cortas y específicas durante el periodo inmediatamente posterior. Poco a poco, volvieron a un programa de giras más a tiempo completo -lanzando el LP de 2014 Song in My Head y el disco de 2017 Believe, en el camino- y, lo que es más importante, redescubrieron la alegría de actuar juntos.

«Todos nos damos cuenta de que nuestro mayor servicio a nuestros fans es salir y divertirnos lo máximo posible», explica Kang. «No sólo interpretar bien la música, sino disfrutar realmente del ambiente de lo que hemos creado. Eso es realmente vital para nosotros. Y, para ser sinceros, a veces es difícil hacerlo porque la rutina puede afectarte. Pero, a medida que hemos ido pasando, hemos podido evaluar y reevaluar».

«Han sido 25 años y hay veces que llegas a un punto en el que sientes que sólo trabajas para cuidar de tu familia y pagar tu casa y cosas así», añade Nershi. «Lo más importante es que disfrutamos subiendo al escenario y tocando música juntos, yendo a los ensayos y pasando el rato juntos. Ahora tenemos nuestro propio estudio al que podemos ir e instalarnos durante una semana y simplemente improvisar y trabajar en nuevo material o repasar otras cosas viejas».

El estudio de la banda, al que han bautizado como The Sound Lab, es una de las piedras angulares de su etapa actual. Se inauguró en 2016 y ha sido su centro creativo desde entonces. Junto con su sello homónimo SCI Fidelity, el Sound Lab ha dado a luz colaboraciones con Jim Lauderdale, Andy Hall de The Infamous Stringdusters, Lyle Divinsky de The Motet y Jerry Harrison de Talking Heads y Modern Lovers, entre muchos otros, todo ello desde la comodidad de su complejo de varios pisos.

Hollingsworth se apresura a señalar que el local de ensayo/almacenamiento original del grupo no era tan acogedor. Situado en una hilera de garajes -y al lado de un taller de reparación de motocicletas- el espacio estaba deteriorado e incluso contaba con algunos compañeros de piso no deseados.

«Estuvimos vendiendo las entradas de Red Rocks durante tres noches seguidas, pero las ratas caían del techo de este lugar que estábamos alquilando», se lamenta el teclista. «Nos decíamos: ‘¿Qué estamos haciendo? Por qué estamos en un sitio así?».

«Creo que Kyle probablemente está incurriendo en una pequeña hipérbole», replica Kang entre risas. «No había ratas cayendo del techo, pero definitivamente no era tan agradable: básicamente un garaje de mierda».

Nershi también recuerda cómo su espacio original, que alquilaron durante más de una década, tenía una capa «espantosa» de polvo que lo cubría todo. «Se metía en todos nuestros equipos y, por supuesto, en nuestros pulmones», dice.

Cuando se enteraron de que un amigo suyo estaba vendiendo un antiguo almacén de música/espacio de venta al por menor cercano, les pareció una buena oportunidad para escapar del garaje. Y aunque algunos miembros de la banda estaban inicialmente nerviosos por invertir, pronto se dieron cuenta del valor de tener un centro creativo para ellos.

En 2015, comenzaron a construir su nuevo laboratorio de sonido de dos pisos, que se encuentra a una milla de distancia de su antiguo espacio lúgubre, en las afueras de Boulder. Ahora, todo lo que necesitan es una ráfaga de inspiración y están listos para grabar. Y en lugar de estar atados a un EP o a un tema cohesivo de un álbum, los miembros de la banda pueden disparar singles que entran y salen de sus innumerables matices sónicos.

«Conseguimos esta mezcla tan agradable», dice Hollingsworth. «Hace poco escuché una frase: ‘Si no te gusta lo que toca Cheese, espera cinco minutos'».

«Hay tantas influencias en la banda», añade Nershi. «Jason y Travis tienen esas influencias electrónicas, pero también pueden dejarse caer por algunos locos ritmos latinos o africanos. Kyle y Mike pueden tocar jazz o funk. Keith y yo podemos aportar bluegrass y americana, o simplemente rock casero. Es un producto en el que decimos «Sí» a las ideas de la gente y las llevamos a cabo, sea cual sea la opción estilística».

Estas influencias nunca son más evidentes que en la celebración anual del Hulaween de la banda en el pintoresco Spirit of the Suwanee Music Park de Florida.

Desde 2013, Hulaween ha reunido una mezcla ecléctica de actos para una celebración de varios días de música, arte y, como era de esperar, la locura de Halloween, todo ello anclado por múltiples sets de String Cheese Incident. El sexteto ofrece durante el día una serie de canciones con un fuerte componente de improvisación y una gran cantidad de disfraces. Este año, la banda se desafió a sí misma con un tema de los 90, interpretando una amplia gama de versiones, como se ejemplifica en el cambio de rumbo a mitad del set de «Even Flow» de Pearl Jam a «Waterfalls» de TLC. (Para Nershi, el punto culminante fue la versión inicial de SCI de «Give It Away» de Red Hot Chili Peppers, que le permitió una rara oportunidad de mostrar sus habilidades para el rap).

Durante sus horas libres en el Hulaween de este año, los miembros de la banda fueron vistos apostando en el casino nocturno Frick Frack del festival, que permite a los fans apostar y ganar premios no monetarios. Situado en la famosa instalación artística Spirit Lake del festival, el casino dio a The String Cheese Incident la oportunidad de codearse con los fans y desahogarse. El percusionista Hann incluso hizo algunos turnos como crupier.

Nershi se considera uno de los grandes ganadores del fin de semana, llevándose a casa una cabeza de muñeco de bebé, uno de sus brazos y -la pièce de résistance- una fotografía autografiada de Hulk Hogan, que ahora ocupa un lugar de honor en la base de su amplificador en el escenario.

Desde el principio, The String Cheese Incident se han asegurado de que sus actuaciones sean divertidas y frescas cambiando sus listas de canciones y manteniendo las líneas de comunicación abiertas. Y aunque un descanso de seis meses durante el nuevo año les dará la oportunidad de recuperar el aliento, se ven de vuelta en la carretera más pronto que tarde.

«A veces es más difícil que otras, pero por eso seguimos juntos», dice Nershi sobre la dedicación de SCI a la armonía interpersonal en la carretera. «No te levantas y te vas enfadado ni guardas rencor a otra persona de la banda. Definitivamente nos entendemos bastante bien en este punto; conocemos las personalidades de cada uno. Sería muy fácil para cualquier miembro de la banda presionar a los demás y hacerles enfadar. Pero cuando tenemos diferencias de opinión, intentamos solucionarlas».

Entre las fechas de la gira, la banda ha participado en retiros de varios días para resolver sus problemas a través de terapia de grupo y ejercicios de construcción de equipo. También aprovechan esas escapadas para planificar el futuro, preguntándose: ¿Cómo será el próximo año? ¿Y los próximos cinco? ¿Los próximos 10?

«Es un trabajo en curso», explica Kang riendo. «Creo que es uno de los puntos fuertes de la banda, pero también una de las partes más difíciles de la banda, también. Siempre digo que estar en esta banda es como estar casado con otros cuatro o cinco tipos».

Los juegos de improvisación son otro método de superación de SCI, manteniendo sus sentidos agudos y recordando su igualdad. «Tomamos una idea de melodía simple y la tocamos, y luego los otros miembros de la banda tienen que aprender eso. Cuando un miembro la toca, pasa al siguiente», dice Nershi. «Para cuando todos aprenden esa pequeña idea melódica, alguien la cambia y volvemos a dar vueltas en círculo».

Y ese sentimiento de gratitud ha definido sus últimas sesiones. «Tenemos que estar realmente agradecidos por nuestro éxito», explica Nershi. «No somos U2, pero hay miles de bandas que no llegan al nivel en el que estamos. Hemos tenido que trabajar mucho. No somos más que un grupo de vagabundos del esquí de Colorado».

***

A pesar de ser una de las bandas de música de tercera generación más longevas y de existir en el centro de un mini-imperio que, a lo largo de los años, ha incluido la gestión, el sello, los viajes, los eventos y los brazos de la mercancía, los miembros de The String Cheese Incident no se metieron en la industria musical por la fama o el dinero. De hecho, la mayor parte de las veces tuvo que ver con su amor por la vida al aire libre.

«Nuestro vínculo común, por lo menos para los cuatro -Keith, Billy, Travis y yo- cuando empezamos en Crested Butte, Colorado, era como, ‘¡Guau, a todos nos gusta vivir en las montañas!». recuerda Kang con cariño. «A todos nos gustaba el esquí y teníamos el mismo tipo de razones para estar allí».

Kang recuerda cómo en los primeros días de SCI, cuando no estaban actuando por los pases anuales de esquí, se iban de «aventuras locas» por todo Estados Unidos. Subió y bajó el borde norte del Gran Cañón con Travis, hizo trabajos de defensa del medio ambiente para Greenpeace con Moseley y pasó una buena cantidad de tiempo en Telluride con varios de sus recién descubiertos compañeros de banda.

Nershi llegó a Crusted Butte por casualidad, conduciendo su autobús escolar de segunda mano, y los primeros años de SCI fueron una progresión gradual y natural. Después de tocar a dúo en Après-Ski, Kang y Nershi reclutaron a Moseley y, poco después, a Travis, que originalmente tocaba la batería de mano. The String Cheese Incident salió de gira y grabó como cuarteto durante un tiempo, trabajando a menudo con su primer colaborador Bruce Hayes. Hollingsworth empezó a participar en algunos conciertos y, «en contra de su buen juicio», se unió oficialmente a la banda en 1996. Hann, la última pieza del rompecabezas, se unió definitivamente al grupo a finales de 2004, durante un período difícil en el que el quinteto tenía problemas de comunicación y quería ampliar su dirección musical.

«Las seis piezas son realmente diferentes: es una máquina más grande con más partes, pero es bastante divertido», dice Nershi. Como demuestra su teoría del «séptimo miembro», parece que encontrar el equilibrio es la clave para los miembros de SCI, incluso fuera de la propia banda. Todos ellos persiguen pasiones paralelas, ya sean proyectos de tipo musical -Travis y Hann han actuado durante mucho tiempo como el dúo psico-impov EOTO- o en otros medios.

Además de su material en solitario, Hollingsworth se ha pluriempleado como cervecero, creando varias cervezas con temática SCI, organizando eventos de degustación en festivales e incluso colaborando en la Ground Score IPA con Relix y la compañía cervecera SweetWater de Atlanta. Mientras tanto, Kang ha pasado la última década desarrollando su amplia propiedad y trabajando en una casa de ensueño para su familia en Santa Cruz, California.

Todas estas actividades externas contribuyen a la capacidad de la banda para canalizar seis personalidades distintas en una visión creativa. A su vez, atraen a un público variado, en el que destacan los chicos de la EDM, los músicos de bluegrass, los aficionados a las bandas de música y todo lo demás.

«Nos sentimos bien al participar en algo que es tan diverso musicalmente como nosotros», dice Kang. «Hemos sido muy abiertos de mente con muchos de los cambios en la escena. Siempre sienta bien mirar hacia fuera y ver a gente más joven, más mayor… un público realmente variado.»

Después de un año histórico, una gira memorable y un cuarto de siglo de actuaciones en el retrovisor, el futuro del propio legado del sexteto está destinado a surgir. Dentro de unos años, ¿cómo les gustaría a The String Cheese Incident ser recordados?

«Como grupo de personas que ha puesto tanta energía en algo, creo que quieres sentir que has tenido un impacto positivo en la gente con la que has interactuado», responde Kang. «Así que ese sería probablemente el mejor legado que podríamos dejar: que hayamos aportado algo positivo a la gente y que hayamos tocado a mucha gente. Aparte de eso, serán los historiadores quienes lo juzguen. »

«La sociedad, ahora mismo, es muy intensa y muy estresante», concluye Nershi. «Es un mundo estresante para mucha gente. Si podemos ser recordados como una banda que puede sacarlos de ese mundo estresante y transportarlos a otra dimensión por una noche o por tres noches, entonces creo que habremos tenido éxito»

Este artículo apareció originalmente en la edición de enero/febrero de 2020 de Relix. Para más artículos, entrevistas, reseñas de álbumes y más, suscríbase a continuación.

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