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Una breve historia de la minería del carbón

¿Sabías que el zoológico de Taronga Park era el sitio de una mina de carbón propuesta? O que el carbón se extrajo por primera vez en Ipswich en 1825. Esto es de Geoscience Australia.

El primer uso reconocido del carbón es de la zona de Shenyang, en China, alrededor del año 4000 a.C., donde el lignito negro se tallaba para hacer ornamentos. El carbón de la mina de Fushun, en el noreste de China, se utilizó para fundir cobre ya en el año 1000 a.C.

Marco Polo, el italiano que viajó a China en el siglo XIII, describió el carbón como «piedras negras… que arden como troncos», y dijo que el carbón era tan abundante que la gente podía tomar tres baños calientes a la semana.

El carbón se utilizaba en Gran Bretaña durante la Edad de Bronce (3000-2000 a.C.) en las piras funerarias (estructura de madera utilizada para quemar un cuerpo).

Los romanos extraían carbón en Inglaterra y Gales a finales del siglo II d.C. Se han encontrado pruebas de comercio de carbón (fechado alrededor del año 200 d.C.) en el asentamiento romano cerca de Chester y en Anglia Oriental.

En Renania, los yacimientos de carbón bituminoso fueron utilizados por los romanos para la fundición de mineral de hierro. En 1257-59, el carbón de Newcastle upon Tyne fue enviado a Londres para los herreros y caleros que estaban construyendo la Abadía de Westminster.

Las fuentes de carbón fácilmente accesibles se habían agotado en gran medida (o no podían satisfacer la creciente demanda) en el siglo XIII, cuando se desarrolló la extracción subterránea mediante pozos. El nombre alternativo era «carbón de pozo», porque procedía de las minas.

Cuando las máquinas de vapor sustituyeron a las ruedas de agua durante la Revolución Industrial, la minería a gran escala y el uso del carbón aumentaron. En 1700, cinco sextas partes del carbón del mundo se extraían en Gran Bretaña.

En Australia, el carbón negro se descubrió por primera vez en Newcastle en 1791 y la extracción y exportación de carbón comenzó en 1799. Estas primeras actividades de extracción de carbón contribuyeron significativamente al progreso de la colonización europea en Australia.

La expansión de los colonos a otros lugares de Australia condujo a nuevos descubrimientos. La extracción de carbón negro se produjo cerca de Ipswich, Queensland, en 1825; en Cape Paterson, Victoria, en 1826; y en Irwin River, Australia Occidental, en 1846.

El conocimiento de la existencia de lignito en Victoria se remonta a 1857 y la explotación a cielo abierto de Yallourn North comenzó su producción en 1889.

En 1878, el zoológico de Taronga iba a ser el emplazamiento de una mina de carbón subterránea hasta que la compañía minera fue detenida por el Parlamento. En su lugar, el carbón se extrajo en Balmain hasta 1931.

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