Site Overlay

The Science Behind the Discovery of the Oldest Homo Sapien

Lukukirjojen mukaan kaikki nykyään elävät ihmiset polveutuvat populaatiosta, joka eli Itä-Afrikassa noin 200 000 vuotta sitten. Tämä perustuu luotettaviin todisteisiin, kuten eri puolilta maailmaa peräisin olevien ihmisten geneettisiin analyyseihin ja Etiopiasta löydettyihin fossiilisiin ihmismäisiin luurankojäännöksiin 195 000-165 000 vuoden takaa.

Nyt suuri tieteellinen työryhmä, johon kuuluin, on löytänyt uusia fossiilisia luita ja kivityökaluja, jotka kyseenalaistavat tämän näkemyksen. Nature-lehdessä julkaistut uudet tutkimukset siirtävät lajimme alkuperää 100 000 vuotta taaksepäin ja viittaavat siihen, että varhaisihmiset todennäköisesti levittäytyivät tuolloin suurimmalle osalle Afrikan mannerta.

Jean-Jacques Hublin, MPI-EVA, Leipzig
(Jean-Jacques Hublin, MPI-EVA, Leipzig)

Ympäri maapalloa ja historian saatossa ihmiset ovat olleet kiinnostuneita ymmärtämään syntyperäänsä – biologista ja kulttuurista alkuperää. Arkeologiset kaivaukset ja niistä löydetyt artefaktit valaisevat monimutkaisia käyttäytymismalleja, kuten työkalujen valmistusta, kuolleiden symbolista hautaamista tai taiteen tekemistä. Biologisen alkuperämme ymmärtämisessä on kaksi ensisijaista todistuslähdettä: fossiiliset luut ja hampaat. Viime aikoina myös muinainen geneettinen materiaali, kuten DNA, on tarjonnut tärkeää tietoa.

Löydökset ovat peräisin marokkolaisesta Jebel Irhoudin löytöpaikasta, joka on tunnettu 1960-luvulta lähtien ihmisfossiileistaan ja kehittyneistä kivityökaluistaan. Irhoudin fossiilien tulkintaa on kuitenkin pitkään vaikeuttanut niiden geologiseen ikään liittyvä jatkuva epävarmuus. Vuonna 2004 evoluutioantropologit Jean-Jacques Hublin ja Abdelouahed Ben-Ncer aloittivat siellä uuden kaivaushankkeen. He löysivät kivityökaluja ja uusia Homo sapiens -fossiileja ainakin viideltä yksilöltä – pääasiassa kallon, leuan, hampaiden ja joidenkin raajojen luiden kappaleita.

Tarkan päivämäärän määrittämiseksi näille löydöksille työryhmän geokronologit käyttivät löytöpaikalta löydetyille kivityökaluille termoluminesenssiajoitusmenetelmää. Kun muinaisia työkaluja haudataan, ympäröivistä sedimenteistä alkaa kertyä säteilyä. Kun niitä lämmitetään, tämä säteily poistuu. Voimme siis mitata kertynyttä säteilyä ja määrittää, kuinka kauan sitten työkalut haudattiin. Tämä analyysi osoitti, että työkalut olivat noin 315 000 vuotta vanhoja, plus miinus 34 000 vuotta.

Tutkijat sovelsivat myös elektronispinoresonanssiajoitusta, joka on samanlainen tekniikka, mutta tässä tapauksessa mittaukset tehdään hampaista. Säteilyannostietoja käyttäen yhden ihmisen leuassa olevan hampaan iäksi arvioitiin 286 000 vuotta, virhemarginaalin ollessa 32 000 vuotta. Yhdessä nämä menetelmät osoittavat, että Homo Sapiens – nykyihminen – on elänyt Afrikan mantereen luoteiskulmassa paljon aikaisemmin kuin aiemmin tiedettiin.

Joitakin keskikivikautisia kivityökaluja Jebel Irhoudista (Marokko)
Joitakin keskikivikautisia kivityökaluja Jebel Irhoudista (Marokko)
Joitakin keskikivikautisia kivityökaluja Jebel Irhoudista (Marokko) (Mohammed Kamal, MPI EVA Leipzig)

Mutta miten voidaan olla varmoja siitä, että nämä fossiilit ovat olleet lajimme jäseniä, eivätkä jonkun vanhemman esiäidin? Vastatakseen tähän kysymykseen ryhmän anatomit käyttivät korkean resoluution tietokonetomografiaa (CAT-skannauksia) tuottaakseen yksityiskohtaisia digitaalisia kopioita arvokkaista ja hauraista fossiileista.

Sitten he käyttivät virtuaalitekniikoita rekonstruoidakseen tämän ryhmän kasvot, aivokotelon ja alaleuan – ja sovelsivat kehittyneitä mittaustekniikoita todetakseen, että näillä fossiileilla oli nykyihmisen kaltainen kasvomorfologia. Näin ne voitiin erottaa kaikista muista fossiilisista ihmislajeista, joita tiedetään olleen Afrikassa tuolloin.

Korkearesoluutioisten skannausten avulla analysoitiin myös hampaankruunujen sisällä piileviä rakenteita sekä leukojen sisään kätkeytyneiden hammasjuurten kokoa ja muotoa. Nämä analyysit, joihin panokseni keskittyi, paljastivat useita hampaiden ominaispiirteitä, jotka ovat samankaltaisia kuin muilla varhaisilla fossiilisilla nykyihmisillä.

Ja vaikka ne ovatkin nykyihmisen hampaita primitiivisempiä, ne todellakin eroavat selvästi esimerkiksi Homo heidelbergensiksestä ja Homo neanderthalensiksesta. Löytö ja tieteelliset analyysit vahvistavat Jebel Irhoudin merkitystä vanhimpana löytöpaikkana, joka dokumentoi lajimme alkuperän varhaisen vaiheen.

**********

Fossiilisten luiden ja hampaiden tutkimiseen keskittyvänä paleoantropologina minulta kysytään usein, miksi emme yksinkertaisesti käsittele näitä ihmisen alkuperää koskevia kysymyksiä geneettisten analyysien avulla. Tähän on kaksi pääsyytä. Vaikka geneettisen materiaalin talteenotossa ja analysoinnissa useita satoja tuhansia vuosia vanhoista fossiileista on saavutettu uskomattoman jännittäviä edistysaskeleita, näyttää siltä, että tämä on mahdollista vain tietyissä (ja valitettavan harvinaisissa) hautautumis- ja fossiilisoitumisolosuhteissa, kuten alhaisessa ja vakaassa lämpötilassa.

Tämä tarkoittaa, että on fossiileja, joista emme ehkä koskaan pysty saamaan geneettistä tietoa, ja meidän on luotettava niiden morfologian analyyseihin, kuten teemme muidenkin hyvin mielenkiintoisten kysymysten kohdalla, jotka liittyvät ihmisen evoluutiohistorian varhaisimpiin vaiheisiin.

Fossiilit sellaisina kuin ne löydettiin
Fossiilit sellaisina kuin ne löydettiin (Steffen Schatz, MPI EVA Leipzig)

Myös se, että ymmärrämme anatomiamme geneettisen perustan, kertoo meille vain pienen osan siitä, mitä tarkoittaa olla ihminen. Esimerkiksi sen ymmärtäminen, miten käyttäytyminen elämämme aikana voi muuttaa käden luiden ulkoista ja sisäistä rakennetta, voi auttaa paljastamaan, miten käytimme käsiämme työkalujen tekemiseen. Vastaavasti hampaiden kemiallisen koostumuksen ja solurakenteen mittaaminen voi kertoa, mitä söimme ja miten nopeasti kehityimme lapsuudessamme. Juuri tämäntyyppiset tekijät auttavat meitä todella ymmärtämään, millä tavoin sinä ja minä olemme sekä samanlaisia että erilaisia kuin lajimme ensimmäiset jäsenet.

Emmekä tietenkään saisi unohtaa, että arkeologiset tallenteet kertovat, milloin aloimme tehdä taidetta, koristella vartaloamme koruilla, valmistaa kehittyneitä työkaluja ja saada käyttöönsä monipuolisia kasvi- ja eläinresursseja. On esitetty kiehtovia viitteitä siitä, että jopa Homo sapiensia vanhemmilla ihmislajeilla on saattanut olla joitakin näistä hämmästyttävistä käyttäytymismalleista.

Lisät tällaiset tutkimukset paljastavat, kuinka ainutlaatuisia me itse asiassa olemme sukumme evoluutiohistoriassa. Kannustakaamme siis uutta nuorten tutkijoiden sukupolvea etsimään uusia fossiileja ja arkeologisia löytöjä, jotka auttavat meitä vihdoin ja viimein ratkaisemaan ihmisen evoluution arvoituksen lopullisesti.

Tämä artikkeli on julkaistu alun perin The Conversation -lehdessä.The Conversation

Matthew Skinner, evoluutioantropologian vanhempi lehtori, Kentin yliopisto

.

Vastaa

Sähköpostiosoitettasi ei julkaista.