Site Overlay

Des preuves suggèrent que les humains ont atteint le « toit du monde » il y a 40 000 ans

Alors que les humains se sont répandus hors d’Afrique, un événement qui a commencé, selon les théories les plus récentes, il y a environ 120 000 ans, ils ont commencé à habiter et à s’adapter à différents écosystèmes, des déserts d’Australie aux steppes de Sibérie. Comme le rapporte Bruce Bower sur ScienceNews, les chercheurs ont longtemps cru que l’humanité avait gardé pour la fin certains des climats les plus rudes du monde. Les preuves indiquent que le plateau tibétain oriental de haute altitude n’a pas connu de présence humaine permanente avant 8 000 ans, et peut-être 12 000 à 13 000 ans. Mais une fouille archéologique dans la région bouleverse cette idée, les chercheurs ayant déterré des outils datant de 30 000 à 40 000 ans, suggérant que les humains étaient sur le « Toit du monde » des dizaines de milliers d’années plus tôt qu’on ne le pensait.

Les découvertes ont été faites sur un site appelé Nwya Devu. Selon un communiqué de presse de l’Académie chinoise des sciences, les chercheurs pensaient auparavant que l’habitat rude, caractérisé par un faible taux d’oxygène, de faibles précipitations et des températures froides toute l’année, aurait éloigné les colons humains. Pendant 60 ans, les scientifiques ont cherché des signes d’habitation humaine dans la région, mais ils n’ont trouvé qu’un petit éparpillement de sites habités remontant au Pléistocène, qui s’est terminé il y a 11 700 ans, sur les marges du plateau.

Les chercheurs ont donc été surpris lorsqu’ils ont commencé à trouver des outils de coupe et de grattage sur le site dans des couches remontant à 40 000 ans. Dans l’étude, qui paraît dans la revue Science, l’équipe rapporte avoir récupéré 3 683 artefacts en pierre au total sur le site, qui est situé à une altitude abrupte de 15 000 pieds au-dessus du niveau de la mer et à environ 185 miles au nord de la capitale du Tibet, Lhassa. On pense qu’il y a eu trois grandes périodes d’occupation du site, l’une datant de 30 000 à 40 000 ans, une autre de 18 000 à 25 000 ans et une troisième de 13 000 à 14 000 ans. On pense que Nwya Devu était utilisé comme atelier de fabrication d’outils pour créer des objets en pierre à partir d’ardoise noire trouvée à environ 800 mètres du site de fouilles. Bien qu’elle ne soit pas idéale pour la fabrication d’outils, elle était meilleure que tout ce qui se trouvait dans les environs immédiats. On pense que le site a pu également être utilisé comme camp de chasse saisonnier.

« C’est vraiment le premier cas robuste à être fait qu’il y avait des populations humaines sur le haut plateau », dit l’archéologue de l’UCLA Jeff Brantingham, qui étudie le plateau tibétain mais n’a pas été impliqué dans l’étude, à Michael Greshko de National Geographic.

Greshko rapporte que d’autres archéologues n’ont jamais été à l’aise avec le peuplement tardif du plateau, et que d’autres outils de l’âge de pierre ont été trouvés dans la région. Mais la datation des outils en pierre repose sur la stratigraphie – comme ils ne peuvent pas être datés au carbone, les archéologues doivent dater les couches de sol dans lesquelles ils sont trouvés. Or, la plupart des objets trouvés au Tibet l’ont été en surface, ce qui rend impossible la datation par des techniques contemporaines. À Nwya Devu, en revanche, les outils ont été retrouvés là où leurs fabricants les avaient déposés il y a des dizaines de milliers d’années. En utilisant une technique spéciale qui détermine le dernier moment où les grains de quartz ont été frappés par la lumière du soleil, l’équipe a pu obtenir des dates approximatives pour les artefacts.

Alors, qui étaient les humains intrépides qui se sont aventurés sur le plateau il y a 40 000 ans ? Comme on n’a trouvé ni ADN ni restes humains sur le site, il n’y a pas de réponse facile. Sur New Scientist, Colin Barras pose la question de savoir qui, exactement, a fabriqué ces outils : les humains modernes ou est-il possible qu’ils aient été fabriqués par d’anciens Denisovans, une espèce humaine ancestrale éteinte qui s’est croisée avec l’Homo sapiens ?

Une étude génétique publiée l’année dernière a révélé que certains Tibétains modernes possèdent des gènes associés à l’adaptation à la haute altitude, dont certains qui déclenchent une production supplémentaire d’hémoglobine lorsque les niveaux d’oxygène sont faibles. La plupart de ces adaptations proviennent de mutations qui se sont développées chez les anciens humains. Mais l’un d’entre eux, EPAS1, a été hérité des Denisovans. D’après ces recherches, le gène est entré dans la population ancestrale tibétaine il y a 12 000 à 32 000 ans, mais il n’a subi une forte sélection – causée par le déplacement de la population en haute altitude – qu’il y a 7 000 à 28 000 ans. Cela suggère que les outils en pierre pourraient provenir d’un groupe différent – peut-être un groupe ayant une ascendance Denisovan – qui a décidé d’élire domicile sur le « Toit du monde », du moins pendant un certain temps.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.