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L’histoire des cas et des épidémies de légionellose

Image d'une horloge désuète, avec un texte en surimpression qui dit L'histoire de la légionellose

Les premières discussions habituelles portent sur l’origine de la légionellose. Alors que certains clients ont fait de sérieuses recherches en ligne, d’autres ne comprennent pas l’histoire de la maladie et s’étonnent de n’avoir jamais entendu parler de cette terrible maladie jusqu’à leur exposition.

Le contexte historique de la maladie du légionnaire

En 1976, l’Amérique célébrait le bicentenaire de sa séparation de la Grande-Bretagne et ses 200 ans en tant que nation libre et indépendante. À Philadelphie, environ 4000 membres de la Légion américaine de l’État de Pennsylvanie, une organisation de vétérans militaires de la Seconde Guerre mondiale, étaient réunis avec leurs amis et leurs familles, pour participer à la 58e convention annuelle de la Légion. Du 21 au 24 juillet, plus de 600 légionnaires séjournaient à l’hôtel Bellevue-Stratford, considéré comme l’un des meilleurs hôtels de la ville et un lieu de congrès fréquent. Mais, ironie du sort, au lieu que la commémoration se déroule dans la joie et la camaraderie, l’événement restera en fait comme l’une des pires tragédies médicales du 20e siècle.

Un documentaire utile montre que la création du nom « maladie du légionnaire » provient des expositions multiples lors de la convention de l’American Legion en 1976 à Philadelphie:

La cause de l’épidémie a finalement été théorisée comme provenant des unités de refroidissement de la climatisation de l’hôtel Bellevue-Stratford. Mais rappelez-vous qu’à cette époque, il n’y avait pas de « maladie du légionnaire » dans la littérature médicale, et les enquêteurs médicaux ont été déconcertés par plus de 200 victimes de ce qui semblait être des symptômes de froid sévère. Les enquêteurs ont continué à être frustrés quand un total de 29 membres de l’American Legion sont morts.

L’épidémie commence

Le jour après le début de la convention, certains des légionnaires ont commencé à tomber malades avec des symptômes semblables à ceux de la pneumonie – forte fièvre, toux, douleurs thoraciques et difficultés respiratoires. Le 27 juillet, un vétéran de l’armée de l’air qui avait assisté à la convention est décédé dans un hôpital de Sayre, en Pennsylvanie, à quelques kilomètres au sud de la frontière de l’État de New York. Au début du mois d’août, les agences de presse de tout le pays ont afflué à Philadelphie pour rendre compte de la mystérieuse maladie qui avait déjà tué 18 délégués de la convention ou visiteurs de la ville, et d’autres dans les hôpitaux luttant pour leur vie. Lorsque l’épidémie s’est terminée à la mi-août, 221 personnes avaient contracté la maladie encore inconnue et 34 d’entre elles étaient décédées.

Parce que les études épidémiologiques menées par 20 détectives médicaux des Centres américains de contrôle des maladies (CDC), ainsi que par des dizaines d’agents de santé de l’État de Pennsylvanie, n’ont pas pu déterminer rapidement la cause de l’épidémie, les spéculations se sont emballées. Certains pensaient que l’épidémie avait été provoquée par des terroristes nationaux par le biais de moyens chimiques ou microbiologiques ; d’autres, qu’il s’agissait d’une expérience de la CIA qui avait mal tourné ; d’autres encore suggéraient que toute l’affaire était un canular, conçu pour susciter un soutien en faveur de l’extension des vaccinations contre la grippe porcine. Un toxicologue de Philadelphie pensait que l’épidémie était due à un empoisonnement au nickel-carbonyle. D’autres spéculations incluaient les fumées toxiques des photocopieuses et même une attaque de forces extra-terrestres.

La cause de la maladie est trouvée

image de la bactérie legionellaAprès avoir écarté tous les types de pathologies, de la grippe porcine à la fièvre des perroquets, en passant par la peste, les enquêteurs ont identifié des victimes qui avaient simplement marché devant l’hôtel. La recherche de la source a pris énormément de temps, et au bout de six mois, la bactérie legionella a été découverte par le CDC. La théorie ultime était qu’il s’agissait des tours de refroidissement des unités de climatisation, mais en raison du laps de temps écoulé, cela n’a jamais été complètement prouvé. L’identification de la maladie a permis de résoudre de nombreuses maladies et décès antérieurs dus à ce qui était auparavant une maladie inconnue.

Ce n’est qu’en décembre 1976 que le Dr Joseph McDade, un scientifique de laboratoire du CDC, utilisant la technique de l’inoculation au cobaye, a pu isoler la bactérie responsable de la maladie et l’identifier comme Legionella pneumophila. Il a en outre été déterminé que le bacille s’était apparemment propagé à partir du système de climatisation de l’hôtel. En avril 1977, le terme de maladie du légionnaire a été publié pour la première fois par le CDC comme nom officiel de la maladie épidémique qui avait provoqué un tel émoi national que le Congrès avait effectivement tenu des audiences au mois de novembre précédent et que l’hôtel Bellevue-Stratford avait été contraint de fermer définitivement.

Les scientifiques remontent le temps

Maintenant que la cause de la légionellose avait été positivement identifiée, les scientifiques ont commencé à remonter le temps à partir de 1976, pour savoir si des épidémies similaires avaient bien été causées par la même souche de bactérie. Il a été établi que la première épidémie nationale connue de cette maladie s’est produite à Austin, dans le Minnesota, en 1957, lorsque 78 personnes travaillant dans l’usine de conditionnement de viande de la Hormel Foods Corporation de la ville ont développé une pneumonie. La source de l’épidémie n’a jamais été déterminée à l’époque, mais 22 ans plus tard, il a été démontré que les survivants de la maladie présentaient des niveaux significativement élevés d’anticorps contre L. pneumophila dans leur sang. On a également conclu que la bactérie provenait de la tour de refroidissement de l’usine.

En 1965, 81 patients de l’hôpital psychiatrique St. Elizabeth à Washington ont développé une pneumonie et 14 d’entre eux sont morts. L’analyse d’échantillons de sérum stockés en 1977 a montré qu’un certain nombre de patients avaient le sérogroupe de L. pneumophila. On pense que l’agent de transmission était l’eau d’un système d’arrosage de pelouse qui faisait l’objet de travaux d’excavation.

En juillet 1968, 144 visiteurs et employés du service de santé de Pontiac, Michigan, ont développé une maladie relativement légère qui a été appelée la fièvre de Pontiac. Il a été déterminé, alors, que la maladie n’était pas causée par des allergènes environnementaux connus, des toxines ou des virus. Cependant, on a constaté que le sérum des personnes atteintes de la fièvre de Pontiac contenait des anticorps contre L. pneumophila. La propagation de la maladie a été attribuée à une fuite dans le conduit d’air du bâtiment qui a permis à l’eau du système de climatisation de pénétrer dans l’atmosphère du bâtiment.

Ironiquement, une autre épidémie de pneumonie à l’hôtel Bellevue-Stratford de Philadelphie s’est produite en 1974, lorsque 20 membres de l’Ordre indépendant des Odd Fellows ont développé des symptômes un à neuf jours après avoir assisté à une réunion dans la salle de bal principale de l’hôtel. Deux de ces personnes sont décédées.

En Espagne, une épidémie non reconnue de pneumonie a frappé au moins 150 touristes britanniques qui ont séjourné à l’hôtel Rio Park de Benidorm, une station balnéaire de la Costa Blanca, entre 1973 et 1980. Il a été prouvé que la source de l’épidémie était le système d’eau potable de l’hôtel lorsque des changements apportés à la plomberie, la chloration de l’eau et le maintien de la température de l’eau chaude ont mis fin à l’épidémie de plusieurs années.

Des épidémies domestiques continuent de se produire

De nombreuses autres épidémies de légionellose ont continué de se produire aux États-Unis après 1976. Au moins 250 patients, visiteurs et employés du Los Angeles Wadsworth Veterans Administration Hospital ont succombé à la bactérie L. pneumophila sur une période de trois ans et demi entre 1997 et 1981, avant que le système d’eau potable de l’établissement ne soit traité par hyperchorination.

Du 10 octobre au 13 novembre 1989, 33 patients ont été hospitalisés pour la maladie du légionnaire à Bogalusa, en Louisiane. En 1996, dans plusieurs villes du sud-ouest de la Virginie, 23 cas de la maladie confirmés en laboratoire ont été identifiés et presque toutes les victimes, lorsqu’elles ont été interrogées, se sont rappelées être passées devant un spa à remous exposé dans un magasin de bricolage.

La maladie du légionnaire dans le monde

D’autres épidémies ont été confirmées dans des pays étrangers. En avril 1985, 175 patients ont été admis dans les hôpitaux de Stafford en Angleterre pour des infections thoraciques ou des symptômes de type pneumonie. Au total, 28 personnes sont décédées. Le diagnostic médical a montré que la maladie du légionnaire était responsable et l’enquête épidémiologique a retracé la source de l’infection à la tour de refroidissement de la climatisation sur le toit du Stafford District Hospital.
En mars 1990, une épidémie de maladie du légionnaire lors d’une exposition de fleurs aux Pays-Bas a rendu 318 personnes malades et au moins 32 sont décédées. En avril 2000, 4 personnes sont mortes à Melbourne, en Australie, sur 125 cas confirmés. En juillet 2001, 800 cas suspects ont été signalés à Murcie, en Espagne – six personnes sont décédées. En 2005, parmi 56 patients atteints de la maladie en Norvège, 10 sont morts. La même année, 21 résidents d’une maison de retraite de Toronto, au Canada, sont morts de la maladie du légionnaire. Dans tous les cas, la maladie émanait d’une sorte de système d’eau contaminée.

Les épidémies de légionellose continuent

Bien que la communauté médicale soit maintenant consciente de la maladie, leur reste encore de nombreux défis pour les victimes qui contractent la maladie et partagent la frustration que le CDC a connu en 1976:

  • Quelle est la source ?
  • Y a-t-il eu d’autres personnes exposées ?
  • Y a-t-il eu des tests ou des traitements contre les légionelles à la source ?

Des cas de légionellose continuent de se déclarer dans le monde entier. Chaque année, entre 8000 et 18 000 cas sont identifiés aux États-Unis, uniquement. Bien que la maladie puisse être traitée par des antibiotiques, elle est souvent mal diagnostiquée et on estime que seuls 5 à 10 % des cas sont finalement déclarés. Le taux de mortalité de la légionellose a varié de 5 % à 30 % au cours de diverses épidémies et peut approcher 50 % lorsque le traitement par antibiotiques est retardé.

Le CDC fournit d’excellentes ressources pour en savoir plus sur la maladie et sur ce qui peut être fait pour prévenir les épidémies.

Contacter le Centre de contrôle des maladies (CDC)

Bien que le CDC puisse recevoir les informations sur les expositions, la meilleure façon de prévenir les autorités est de les contacter directement. Les départements de santé locaux, de comté ou d’État, ainsi que le CDC peuvent être contactés et recevoir des informations sur les expositions sur leur site Internet et au 800-CDC-INFO (800-232-4636). Si une personne a été exposée, il est fort probable que quelqu’un d’autre l’a été ou le sera. Comme dans de nombreuses questions dont nous croyons couramment que « le gouvernement s’en occupera », il appartient à la victime et à sa famille de s’assurer que les autorités compétentes sont notifiées et que les cas sont enregistrés.

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Si vous ou un membre de votre famille souffrez des symptômes de la légionellose et souhaitez parler à un avocat, contactez-nous pour une consultation gratuite et une évaluation de votre cas. Vous avez peut-être droit à une indemnisation.

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