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Rencontre avec le trébuchet, la catapulte écraseuse de château du Moyen Âge

trebuchet

« trebuchet« 

Une réplique de trébuchet de 65 pieds de haut (20 mètres) au château des Roure à Labastide-de-Virac, en France. Wikimedia Commons (CC BY-SA 4.0)

En l’an 1304, le roi Édouard Ier d’Angleterre assiège le château de Stirling, où se trouvent les derniers retranchements d’une rébellion écossaise. Derrière les murs épais du château, Sir William Oliphant et ses loyalistes écossais ont enduré des mois de bombardements aériens provenant de ce qui est peut-être la plus grande collection de « machines de siège » que le monde ait jamais vue. Édouard avait ordonné que toutes les églises écossaises soient vidées de leur plomb, qui était utilisé pour construire de puissantes catapultes appelées trébuchets, dont les plus grands pouvaient lancer des rochers pesant plus de 300 livres (140 kilogrammes).

Le plus grand des trébuchets d’Édouard fut baptisé Ludgar, ou « le loup de guerre ». La construction du Loup de guerre a nécessité cinq maîtres charpentiers et 50 ouvriers, et son échelle était si terrifiante qu’Oliphant n’a eu d’autre choix que de se rendre. Pas si vite, dit Edward. Il voulait tirer le Loup de guerre en premier, et a même construit une plate-forme d’observation spéciale pour que les dames de sa cour aient une bonne vue de la destruction qu’il a causée.

« Edward s’est presque ruiné à construire tous ces trébuchets, et par Dieu, il allait les utiliser », dit William Gurstelle, journaliste scientifique et auteur de « L’art de la catapulte ». »

Dans une démonstration théâtrale de la domination britannique, Edward a appuyé sur la gâchette du War Wolf, envoyant son projectile massif arquer le ciel et s’écraser sur les murs de 12 pieds (3,6 mètres) d’épaisseur du château. La rébellion était officiellement terminée et Edward avait gagné un nouveau surnom – le  » marteau des Écossais « .

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« trebuchet« 

Un trébuchet tire pendant le Medieval Combat World Championship 2019, à Kiev, la capitale de l’Ukraine, le 18 mai 2019.
Barcroft Media/Getty Images

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Tension, torsion et trébuchets

Avant que la poudre à canon ne soit popularisée au milieu du 14e siècle, il n’existait pas de canons capables de lancer de lourdes balles de plomb à travers les corps et les murs ennemis. Mais cela n’a pas empêché les combattants créatifs de concevoir des moyens de lancer des projectiles les uns sur les autres. L’un des plus efficaces était la catapulte, un dispositif qui utilise un bras à ressort ou un contrepoids lourd pour lancer de gros objets sur de grandes distances.

Gurstelle dit qu’il existe trois types généraux de catapultes :

  • Le premier, appelé « baliste » ou catapulte à tension, ressemble à une arbalète surdimensionnée et fonctionne sur les mêmes principes, générant une force à partir de la tension des bras de l’arc. La baliste a été inventée par les Grecs en 399 avant J.-C.
  • La seconde, appelée « onager » ou catapulte à torsion, tire sa puissance d’un faisceau de tendons et de poils d’animaux ressemblant à une corde. La corde est torsadée fermement pour créer une torsion qui, lorsqu’elle est relâchée, génère suffisamment de force pour lancer un petit projectile depuis un bras de catapulte. Les Romains ont nommé l’onager d’après un âne sauvage qui donnait un coup de pied particulièrement fort.
  • Le troisième type de catapulte est un trébuchet, peut-être la catapulte la plus simple et pourtant la plus puissante de toutes. Le bras d’un trébuchet est en fait un long levier qui est balancé en mouvement en tirant vers le bas avec des cordes ou en laissant tomber un lourd contrepoids. Bien que trébuchet soit un mot français, on pense que la technologie est originaire de Chine dans les premiers siècles de l’ère chrétienne.

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La physique du trébuchet

Les tout premiers trébuchets, comme ceux utilisés d’abord en Chine puis en Europe au début du Moyen Âge, étaient actionnés par l’homme, c’est-à-dire que le bras de levier de la catapulte était balancé par un groupe de soldats tirant sur une corde. Mais la véritable innovation dans la technologie du trébuchet est apparue au 12e siècle avec l’avènement du trébuchet à contrepoids.

« C’est vraiment de la physique de base à un niveau fondamental », explique Michael Fulton, professeur d’histoire au Langara College en Colombie-Britannique et auteur de « Siege Warfare During the Crusades ». Une corbeille surélevée est lestée de centaines, voire de milliers de kilos de pierres – c’est le contrepoids. Lorsque le panier est lâché, il tire vers le bas sur une corde reliée à l’extrémité courte d’un long bras de levier qui pivote sur un axe.

« Lorsque l’extrémité courte du levier est tirée vers le bas, l’extrémité longue s’élève à un rythme proportionnellement plus élevé », explique Fulton. « Lorsque vous ajoutez une élingue à l’extrémité du bras, vous forcez le projectile à se déplacer encore plus loin pendant le même laps de temps, ce qui ajoute à votre taux d’accélération. »

Gurstelle a construit de nombreux trébuchets, y compris une conception DIY utilisant du bois et du PVC qu’il a nommée « Little Ludgar », d’après le trébuchet d’Edward qui a nivelé les Écossais.

« Plus ce levier est long et plus le poids est lourd, plus le projectile va loin », dit Gurstelle, notant que le contrepoids doit peser environ 100 fois l’objet que vous essayez de lancer. Gurstelle a déjà fabriqué un grand trébuchet avec un contrepoids de 500 livres (226 kilogrammes) qui n’était encore assez puissant que pour lancer un petit cantaloup.

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Le trébuchet et la guerre de siège

Au Moyen Âge, la construction de villes fortifiées a conduit à un nouveau type de campagne militaire – le siège. Pour assiéger une ville fortifiée, il fallait de nouvelles machines de guerre, comme des béliers pour fendre les portes épaisses et des tours de siège pour percer les hauts murs. Mais l’une des plus anciennes et des plus innovantes était le trébuchet.

L’une des premières utilisations enregistrées d’un trébuchet dans une bataille a eu lieu pendant le siège de Thessalonique à la fin du sixième siècle de l’ère chrétienne. Thessalonique était une forteresse byzantine attaquée par les Avars, un ensemble de tribus d’Asie centrale qui utilisaient un trébuchet actionné par l’homme, probablement inspiré de l’armement chinois ancien.

Ces trébuchets primitifs « à traction » ne pouvaient lancer que de petits projectiles et fonctionnaient comme des armes anti-personnelles, dit Fulton, pas comme des tueurs de châteaux.

« Les trébuchets à traction étaient comme un archer sur des stéroïdes », dit Fulton. « Vous ne démolissez certainement pas des murs solides au début du Moyen Âge ». Cela se produit au 13e siècle, lorsque des trébuchets à contrepoids sont construits à des échelles de plus en plus grandes dans toute l’Europe.

Ces trébuchets vraiment massifs seraient construits hors site, puis assemblés sur le champ de bataille lui-même. Alors qu’un trébuchet à contrepoids pouvait lancer un rocher sur un mur de château, il y avait certainement des compromis. Tout d’abord, il fallait beaucoup de temps pour recharger le contrepoids. Fulton dit que les plus petits trébuchets à traction pouvaient tirer jusqu’à quatre coups par minute, tandis que les plus gros trébuchets étaient chanceux de pouvoir tirer un coup toutes les demi-heures.

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Feu grégeois, chevaux morts et têtes coupées?

Les catapultes et les trébuchets ne se limitaient pas à tirer des projectiles conventionnels comme des pierres et des boules de plomb. Selon un récit du XIVe siècle, les Mongols ont utilisé leurs catapultes pour lancer des cadavres atteints de la peste, un premier type d’arme biologique, dans la ville médiévale de Caffa, dans l’actuelle Ukraine. D’autres histoires racontent que des chevaux morts étaient lancés par trébuchet sur les murs des châteaux pour rendre l’ennemi malade par la puanteur.

Fulton, qui a été témoin des forces déchaînées lors de la séquence de lancement d’un grand trébuchet, est sceptique quant à l’exactitude de tels récits. « Si vous essayez de mettre quelque chose d’organique dans une de ces élingues, il y a de fortes chances qu’il soit déchiré avant que vous puissiez le lancer efficacement », dit-il.

Fulton a plus confiance dans les récits de têtes humaines projetées d’avant en arrière par des trébuchets lors du siège de Nicée en 1097, pendant la première croisade.

« C’était plus psychologique que biologique », dit Fulton.

Dans la scène d’ouverture du film Netflix « Outlaw King », Edward Ier libère son Warwolf sur le château de Stirling avec une fabuleuse explosion de ce qu’il appelle le « feu grégeois ». Une telle chose a-t-elle existé ?

Gurstelle explique que le feu grec était une arme secrète de l’empire byzantin qui était comme un « napalm antique ».

« Une fois que vous l’avez allumé et lancé, vous ne pouviez pas éteindre les flammes avec de l’eau et il brûlait très intensément », dit Gurstelle, ajoutant que la recette du feu grec – goudron de pin, soufre, pétrole d’origine naturelle – a été « perdue dans les sables du temps. »

Fulton convient que le feu grégeois était une arme incendiaire byzantine populaire, en particulier pour les attaques navales, mais doute qu’Édouard ou quiconque lançait des bombes de feu grégeois à partir de trébuchets avec une quelconque régularité. Il était plus probable que les défenseurs du château essaient de tirer des incendies sur le trébuchet pour brûler l’arme.

Même si le légendaire trébuchet d’Edward ne lançait que des pierres, il n’y avait tout simplement aucune arme de siège qui était aussi terrifiante pour l’ennemi et aussi divertissante pour les troupes.

« À un niveau fondamental, vous n’allez pas construire ces moteurs à moins qu’ils n’aient une valeur, mais il y a une valeur dans ce facteur d’intimidation », dit Fulton. « En général, les rois aiment avoir de grandes choses qu’ils peuvent montrer. »

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