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The String Cheese Incident : Lucky Number 7

Photo by Erik Kabik Photography/ MediaPunch

The String Cheese Incident clôturent leur 25ème année avec un sens renouvelé de l’objectif et de la fraternité.

« Nous parlons du septième membre du groupe – la conscience collective de String Cheese », dit le guitariste Bill Nershi, se relaxant dans sa maison de Denver par un après-midi d’automne. « Le septième membre du groupe, c’est quand on résume toutes les idées que les six membres ont en une seule chose. C’est sa propre entité dont il faut tenir compte à tout moment. »

Un quart de siècle après leur formation, et une décennie après qu’ils aient commencé à reprendre le service actif après un hiatus, The String Cheese Incident ont continué à faire leur marque sur le circuit de la musique live. Ils ont joué un rôle fondamental dans la croissance, et la création, de festivals de marque comme Electric Forest et Hulaween ; ils ont défié les titans de l’industrie avec une affaire de billetterie qui a fait date, et ils ont brouillé genre après genre, partageant des scènes avec tout le monde, de George Porter Jr à Skrillex en passant par GZA du Wu-Tang Clan.

« Aucune personne ne peut vraiment prendre les rênes et dire : « Nous allons faire ceci et nous allons le faire à ma façon et jouer ce genre de musique », car cela déséquilibre l’équilibre », explique Nershi. « Si le septième membre du groupe est heureux, alors les choses se passent bien ».

Dès les premières étapes de la planification, The String Cheese Incident voulait que la célébration de leur 25e anniversaire soit un moment déterminant dans leur carrière déjà élevée. Au cours des 12 derniers mois, ils ont réussi à collaborer avec des icônes comme Del McCoury et de jeunes guns comme Billy Strings au DelFest, à recréer leur album Breathe de 1999 avec Keller Williams au Red Rocks et à étirer l’une de leurs dernières compositions emblématiques, « Rosie », en une saga musicale hallucinante de 75 minutes à Electric Forest.

« Nous avons décidé que nous allions vraiment nous lancer et jouer dans beaucoup d’endroits où nous n’avons pas eu la chance d’aller dans les années passées », explique le cofondateur de Nershi’s SCI, le mandoliniste et violoniste Michael Kang. « Nous avons eu l’occasion de retourner au Jazz Fest et nous avons visité presque toutes les régions du pays cette année. Nous voulions célébrer autant que possible ces 25 dernières années. »

C’est le dernier d’une longue série de jalons définissant la carrière de l’ensemble – Nershi, Kang, le bassiste Keith Moseley, le claviériste Kyle Hollingsworth, le batteur Michael Travis et le percussionniste Jason Hann – depuis leurs premiers jours de busking sur le circuit de ski du Colorado.

Pour leur 20e anniversaire en 2014, SCI a joué un « Incident on the Hill » gratuit en plein air, juste à côté du Fox Theatre à Boulder, Colo, attirant une foule de milliers de personnes dans les rues. « C’était une journée de folie – il y avait des gens sur les toits des immeubles, accrochés à des poteaux électriques. C’était sauvage », se souvient Nershi. « Il y avait des policiers qui essayaient d’empêcher les gens de tomber des immeubles. Ça faisait plutôt Colorado à l’ancienne ; les gens s’amusaient et faisaient ce qu’ils avaient envie de faire. »

Selon Nershi, l’un des mots d’ordre pour la 25e année du SCI et au-delà est « Rendons-le amusant à nouveau ». Lorsque le groupe s’est écarté de la route en 2007, il s’était enlisé dans les voyages, le stress et les désaccords internes. En 2009, ils ont accepté de se reformer pour quelques sets autour du Rothbury Festival – un précurseur de l’Electric Forest géré par des membres de leurs équipes de management et d’événements – et se sont principalement concentrés sur des concerts courts et ciblés pendant la période qui a immédiatement suivi. Progressivement, ils sont revenus à un calendrier de tournées à plus plein temps – sortant le LP 2014 Song in My Head et le disque 2017 Believe, en cours de route – et, surtout, ont redécouvert la joie de se produire ensemble.

« Nous réalisons tous que notre plus grand service à nos fans est de sortir et de s’amuser autant que possible », explique Kang. « Non seulement bien interpréter la musique, mais aussi réellement profiter de la vibe de ce que nous avons créé. C’est vraiment vital pour nous. Et, pour être honnête, il est parfois difficile de le faire parce que la routine peut nous atteindre. Mais, au fur et à mesure que nous l’avons traversé, nous avons été en mesure d’évaluer et de réévaluer. »

« Cela fait 25 ans et il y a des moments où vous arrivez à un point où vous avez l’impression que vous travaillez juste pour prendre soin de votre famille et payer votre maison et des choses comme ça », ajoute Nershi. « Le plus important, c’est que nous prenons plaisir à monter sur scène et à jouer de la musique ensemble, à aller aux répétitions et à passer du temps ensemble. Nous avons notre propre studio maintenant où nous pouvons aller et nous installer pendant une semaine et juste jammer et travailler sur de nouveaux matériaux ou revoir d’autres vieux trucs. »

Le studio du groupe, qu’ils ont surnommé The Sound Lab, est l’une des pierres angulaires de leur ère actuelle. Il a ouvert en 2016 et constitue depuis lors leur centre de création. En tandem avec leur label éponyme SCI Fidelity, le Sound Lab a donné naissance à des collaborations avec Jim Lauderdale, Andy Hall de The Infamous Stringdusters, Lyle Divinsky de The Motet et Jerry Harrison de Talking Heads et Modern Lovers, parmi beaucoup d’autres, le tout dans le confort de leur enceinte à plusieurs étages.

Hollingsworth s’empresse de souligner que l’espace de répétition/stockage original du groupe était loin d’être aussi accueillant. Situé dans une rangée de garages – et à côté d’un atelier de réparation de motos – l’espace était délabré et comprenait même quelques colocataires indésirables.

« Nous faisions salle comble à Red Rocks pendant trois nuits d’affilée, mais des rats tombaient du plafond de cet endroit que nous louions », grimace le claviériste. « On se disait : ‘Qu’est-ce qu’on fait ? Pourquoi on est dans un endroit comme ça ?' »

« Je pense que Kyle se livre probablement à une petite hyperbole », réplique Kang en riant. « Il n’y avait pas de rats qui tombaient du plafond, mais ce n’était définitivement pas si agréable que ça, fondamentalement un garage de merde ».

Nershi se rappelle également comment leur espace d’origine, qu’ils ont loué pendant plus d’une décennie, avait une couche de poussière « gnangnan » qui recouvrait tout. « Elle se retrouvait dans tout notre matériel et, bien sûr, dans nos poumons », dit-il.

Lorsqu’ils ont appris qu’un de leurs amis vendait un ancien entrepôt de musique / espace de vente au détail à proximité, cela semblait être une bonne occasion d’échapper au garage. Et si certains membres du groupe étaient initialement nerveux à l’idée d’investir, ils ont vite compris l’intérêt d’avoir un hub créatif pour eux.

En 2015, ils ont commencé à construire leur nouveau Sound Lab, à deux étages, qui se trouve à environ un kilomètre de leur ancien espace miteux, à l’extérieur de Boulder. Maintenant, tout ce dont ils ont besoin, c’est d’un élan d’inspiration et ils sont prêts à enregistrer. Et plutôt que d’être liés à un EP ou au thème cohésif d’un album, les membres du groupe peuvent lancer des singles qui pataugent dans et hors de leurs innombrables teintes sonores.

« Nous obtenons ce mélange vraiment agréable », dit Hollingsworth. « J’ai entendu une citation récemment : ‘Si vous n’aimez pas ce que Cheese joue, attendez cinq minutes’. »

« Il y a tellement d’influences dans le groupe », ajoute Nershi. « Jason et Travis ont ces influences électroniques, mais ils peuvent aussi se laisser tomber dans des rythmes latins ou africains complètement fous. Kyle et Mike peuvent jouer du jazz ou du funk. Keith et moi pouvons apporter du bluegrass et de l’Americana, ou simplement du rock. C’est le produit de notre capacité à dire ‘Oui’ aux idées des gens et à les suivre, quel que soit le choix stylistique. »

Ces influences ne sont jamais plus apparentes que lors de la célébration annuelle Hulaween du groupe au pittoresque Spirit of the Suwanee Music Park, en Floride.

Depuis 2013, Hulaween a rassemblé un mélange éclectique d’actes pour une célébration de plusieurs jours de musique, d’art et, comme prévu, de folie d’Halloween, le tout ancré par de multiples sets de String Cheese Incident. Les prestations diurnes du sextuor mènent à des explorations nocturnes riches en improvisations et à des théâtres de costumes riches en reprises. Cette année, le groupe s’est lancé un défi en choisissant le thème des années 90 et en interprétant un large éventail de reprises, comme l’illustre la volte-face du milieu du set, qui passe de « Even Flow » de Pearl Jam à « Waterfalls » de TLC. (Pour Nershi, le point culminant a été la reprise d’ouverture de SCI sur « Give It Away » des Red Hot Chili Peppers, qui lui a donné une rare occasion de montrer ses talents de rappeur).

Pendant leurs heures de repos au Hulaween de cette année, les membres du groupe ont été aperçus en train de jouer au casino Frick Frack de fin de soirée du festival, qui permet aux fans de parier et de gagner des prix non monétaires. Situé dans la célèbre installation artistique Spirit Lake du festival, le casino a permis à The String Cheese Incident de côtoyer des fans et de se défouler. Le percussionniste Hann a même pris quelques quarts de travail en tant que croupier.

Nershi se voit comme l’un des grands gagnants du week-end, ramenant à la maison une tête de poupée, un de ses bras et – la pièce de résistance – une photographie dédicacée de Hulk Hogan, qui occupe désormais une place d’honneur à la base de son amplificateur sur scène.

Depuis le début, The String Cheese Incident s’est assuré que leurs performances restent amusantes et fraîches en changeant leurs setlists et en gardant les lignes de communication grandes ouvertes. Et si une pause de six mois pendant la nouvelle année leur permettra de reprendre leur souffle, ils se voient de retour sur la route plutôt tôt que tard.

« C’est parfois plus difficile que d’autres, mais c’est pour cela que nous sommes toujours ensemble », dit Nershi à propos du dévouement de SCI à l’harmonie interpersonnelle sur la route. « On ne se lève pas, on ne part pas en colère et on n’en veut pas à un autre membre du groupe. Nous nous comprenons très bien à ce stade, nous connaissons nos personnalités respectives. Il serait très facile pour n’importe qui dans le groupe de pousser quelqu’un d’autre à bout et de l’énerver. Mais quand nous avons des différences d’opinion, nous essayons vraiment de les résoudre. »

Entre les dates de tournée, le groupe a participé à des retraites de plusieurs jours pour régler leurs problèmes par le biais d’une thérapie de groupe et d’exercices de consolidation d’équipe. Ils utilisent également ces escapades comme une occasion de planifier l’avenir, en se demandant : A quoi ressemble l’année prochaine ? Et les cinq prochaines années ? Les dix prochaines ?

« C’est un travail en cours », explique Kang en riant. « Je pense que c’est l’une des forces du groupe, mais aussi l’une des parties les plus difficiles du groupe, aussi. Je dis toujours qu’être dans ce groupe, c’est comme être marié à quatre ou cinq autres gars. »

Les jeux d’improvisation sont une autre méthode d’amélioration personnelle de SCI, qui garde ses sens aiguisés et se rappelle de son égalité. « Nous prenons une idée de mélodie simple et la jouons, puis les autres membres du groupe doivent l’apprendre. Une fois qu’un membre l’a jouée, elle passe à la personne suivante », explique Nershi. « Le temps que tout le monde apprenne cette petite idée mélodique, quelqu’un va la changer et on tourne à nouveau en rond ».

Et ce sentiment de gratitude a défini leurs récentes sessions. « Nous devons être vraiment reconnaissants pour notre succès », explique Nershi. « Nous ne sommes pas U2, mais il y a des milliers de groupes qui n’arrivent pas au niveau où nous sommes. Nous avons dû travailler dur pour y arriver. Nous ne sommes qu’une bande de skieurs du Colorado. »

***

Malgré le fait qu’il s’agisse de l’un des groupes de troisième génération les plus anciens et qu’il existe au centre d’un mini-empire qui, au fil des ans, a inclus des services de gestion, de label, de voyages, d’événements et de produits dérivés, les membres de The String Cheese Incident ne se sont pas lancés dans l’industrie musicale pour la gloire ou l’argent. En fait, cela avait surtout à voir avec leur amour du grand air.

« Notre lien commun, pour au moins les quatre d’entre nous – Keith, Billy, Travis et moi – lorsque nous avons commencé à Crested Butte, au Colorado, était comme « Woah, nous aimons tous vivre dans les montagnes ! » » Kang se souvient avec émotion. « Nous aimions tous le ski et avions le même genre de raisons d’être là ».

Kang se souvient qu’aux premiers jours du SCI, lorsqu’ils ne se produisaient pas pour des forfaits de ski annuels, ils partaient pour des « aventures folles » à travers les États-Unis. Il a fait de la randonnée sur le bord nord du Grand Canyon avec Travis, a fait du travail de défense de l’environnement pour Greenpeace avec Moseley et a passé beaucoup de temps à Telluride avec un certain nombre de ses nouveaux compagnons de groupe.

Nershi a initialement roulé à Crusted Butte sur une alouette – au volant de son bus scolaire d’occasion – et les premières années de SCI ont été une progression graduelle et naturelle. Après avoir joué des concerts occasionnels en duo à l’Après-Ski, Kang et Nershi ont recruté Moseley et, peu après, Travis, qui jouait initialement de la batterie à main. The String Cheese Incident a tourné et enregistré en tant que quatuor pendant un certain temps, travaillant souvent avec Bruce Hayes, un collaborateur de la première heure. Hollingsworth a commencé à s’asseoir pour quelques concerts et « contre son meilleur jugement » a officiellement rejoint le groupe en 1996. Hann, la dernière pièce du puzzle, a rejoint définitivement le groupe fin 2004 pendant une période difficile où le quintet avait du mal à communiquer et voulait élargir sa direction musicale.

« Le six pièces est vraiment différent – c’est une plus grosse machine avec plus de pièces, mais c’est plutôt amusant », dit Nershi. Comme le prouve leur théorie du « septième membre », il semble que trouver un équilibre soit la clé pour les membres du SCI, même en dehors du groupe lui-même. Tous poursuivent des passions à côté, qu’il s’agisse de projets de type musical – Travis et Hann se produisent depuis longtemps sous le nom du duo psych-impov EOTO – ou d’autres médiums.

En plus de son matériel solo, Hollingsworth a travaillé au noir comme brasseur, créant plusieurs bières sur le thème du SCI, organisant des dégustations lors de festivals et collaborant même à la Ground Score IPA avec Relix et la SweetWater Brewing Company d’Atlanta. Pendant ce temps, Kang a passé la dernière décennie à développer sa vaste propriété et à travailler sur une maison de rêve pour sa famille à Santa Cruz, en Californie.

Toutes ces poursuites extérieures aident à informer la propre capacité du groupe à canaliser six personnalités distinctes dans une vision créative. En retour, ils attirent une foule assortie, mise en évidence par les enfants EDM, les twangers bluegrass, les aficionados de jamband et tout ce qui se trouve entre les deux.

« Cela fait du bien d’être impliqué dans quelque chose qui est aussi diversifié musicalement que nous le sommes », dit Kang. « Nous avons été assez ouverts d’esprit avec beaucoup de changements dans la scène. Cela fait toujours du bien de regarder dehors et de voir des gens plus jeunes, des gens plus âgés – juste une foule vraiment mélangée. »

Après une année marquante, une tournée mémorable et un quart de siècle de spectacles dans le rétroviseur, l’avenir du propre héritage du sextet est forcément évoqué. Dans des années, comment The String Cheese Incident aimerait-il qu’on se souvienne de lui ?

« En tant que groupe de personnes qui a mis tant d’énergie dans quelque chose, je pense que vous voulez sentir que vous avez eu un impact positif sur les gens avec qui vous avez interagi », répond Kang. « C’est probablement le meilleur héritage que nous puissions laisser : nous avons fourni quelque chose de positif auquel les gens peuvent s’accrocher et nous avons touché beaucoup de gens. A part ça, ce sera aux historiens d’en juger.  »

« La société en ce moment, est très intense et très stressante », conclut Nershi. « C’est un monde stressant pour beaucoup de gens. Si on peut se souvenir de nous comme d’un groupe qui peut les sortir de ce monde stressant et les transporter dans une autre dimension pour une nuit ou pour trois nuits, alors je pense que nous aurons réussi. »

Cet article est initialement paru dans le numéro de Relix de janvier/février 2020. Pour plus de reportages, d’interviews, de critiques d’albums et plus encore, abonnez-vous ci-dessous.

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