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Cosa abbiamo imparato: dalla battaglia di Veracruz

Entrando alla Casa Bianca nel 1913, il presidente Woodrow Wilson aveva un occhio sul tumulto ribollente in Europa e l’altro su un problema più vicino a casa: il Messico, dove una caotica guerra civile minacciava le vite e gli interessi commerciali americani.

Nel febbraio 1913 il generale Victoriano Huerta imprigionò il presidente messicano Francisco Madero e prese il potere. Madero affrontò un plotone d’esecuzione, ma con le forze costituzionaliste di Venustiano Carranza e Francisco “Pancho” Villa (vedi P. 58) che ancora si opponevano a Huerta sul campo, la nazione rimaneva instabile. Wilson cercò una scusa per spodestare Huerta e “insegnare alle repubbliche sudamericane ad eleggere uomini buoni”

L’occasione di Wilson arrivò il 9 aprile 1914, quando i soldati federali messicani al porto di Tampico arrestarono per errore i membri dell’equipaggio della USS Dolphin che erano scesi a terra per rifornirsi. Mettendo da parte le scuse, il contrammiraglio Henry T. Mayo insistette per un saluto completo con 21 cannoni alla bandiera americana. Huerta rifiutò; Wilson allora insistette. Dopo aver inviato a Tampico navi della flotta atlantica degli Stati Uniti piene di marines, diede al leader messicano fino alle 6 del pomeriggio del 19 aprile per conformarsi. Come previsto, Huerta rifiutò di nuovo, e Wilson si mise al lavoro per spronare il Congresso a sostenere l’estromissione militare di Huerta.

Il 20 aprile l’esagerato Affare Tampico passò in secondo piano quando si seppe di un carico di munizioni sotto embargo diretto a Veracruz – ironicamente, un carico di armi Remington di fabbricazione americana a bordo della nave a vapore tedesca Ypiranga. Percependo un’opportunità migliore, Wilson spostò le sue mire a sud. All’inizio del 21 Aprile il contrammiraglio Frank Fletcher, al comando delle forze navali statunitensi al largo della costa messicana, ricevette i suoi ordini di radiogramma per Veracruz: SEQUESTRARE LA CASA DOGANALE. NON PERMETTERE che i rifornimenti di guerra vengano consegnati al governo messicano o a qualsiasi altra parte.

Poco prima di mezzogiorno 500 marines, sostenuti da 300 marinai armati, sbarcarono sul lungomare di Veracruz e misero al sicuro la dogana, i cantieri ferroviari e una vicina centrale elettrica. Ma anche mentre le unità dell’esercito messicano si ritiravano, i cecchini civili aprivano il fuoco sugli americani, costringendoli nelle strette strade della città per liberare i blocchi casa per casa. Dopo tre giorni di combattimenti sporadici, durante i quali le navi da guerra degli Stati Uniti colpirono gli hotel pieni di cecchini e l’Accademia Navale messicana riducendoli in macerie piene di cadaveri, gli americani presero Veracruz, al costo di 19 morti e 70 feriti.

Un Huerta sfidante tenne le truppe di occupazione americane a sudare a Veracruz fino alla fine dell’estate, quando finalmente lasciò Città del Messico. Ma quando Wilson riconobbe Carranza come nuovo presidente del Messico, creò un pericoloso nemico di un altro aspirante generale/presidente messicano, Pancho Villa, che giurò vendetta.

Lezioni:

■ Essere flessibili. Una volta a Veracruz, Wilson si trovò con poche opzioni oltre all’occupazione. Stordito dalla reazione ostile alla sua azione, Wilson apparentemente non aveva studiato l’assedio di Veracruz del 1847, aspramente contrastato dall’esercito americano.

■ Schierare le forze giuste. I marinai nervosi spararono indiscriminatamente, infliggendo molte delle perdite degli americani stessi.

■ Gioca con i tuoi punti di forza. I marines hanno minimizzato le loro perdite ripulendo sistematicamente i quartieri di Veracruz, mentre i cannoni della marina hanno mirato accuratamente agli edifici che ospitavano i combattenti messicani.

■ Non fare martiri. La morte di più di una dozzina di giovani cadetti della marina messicana mise fine a qualsiasi possibilità di cooperazione con gli “imperialisti yankee”. Pungolato da miopi falchi di guerra, Wilson ha quasi sbagliato i calcoli per entrare in guerra con il Messico, anche mentre la prima guerra mondiale esplodeva in Europa.

■ Preparare la nazione. L’improvvisa morte di 19 militari a sud del confine fece infuriare gli americani che non conoscevano la disputa Wilson-Huerta.

■ Raggiungere gli obiettivi. A causa della scarsa comunicazione tra i funzionari americani e tedeschi, Ypiranga sbarcò in seguito le sue armi sotto embargo altrove.

■ Conosci i tuoi nemici e i tuoi amici. Wilson spodestò Huerta ma lasciò Carranza e Villa. Quest’ultimo avrebbe successivamente fatto un raid a Columbus, N.M., e sarebbe diventato l’obiettivo della lunga e infruttuosa Spedizione Punitiva del 1916-17 del Brig. Gen. John Pershing.

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