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Demostene

Demostene (384-322 a.C.) è considerato il più grande oratore greco e forse il più grande oratore di tutti i tempi. Egli vide chiaramente il significato dell’ascesa di una Macedonia autocratica e le sue implicazioni per la tradizionale libertà politica ateniese e greca.

Demostene era figlio di un ricco fabbricante di armi di nome Demostene del deme di Paeania in Attica. Il padre dell’oratore morì quando Demostene aveva 7 anni, e il suo patrimonio fu affidato ai suoi due fratelli, Aphobus e Demophon, e a un amico, Therippides, che lo amministrarono male.

Prima carriera

Anche se era un bambino malaticcio, Demostene era determinato a ottenere riparazione dai suoi tutori. Per prepararsi, studiò retorica e diritto sotto Isaeaus, e anche se all’età di 20 anni gli rimaneva solo un decimo del capitale, perseguì con successo i suoi tutori. I quattro discorsi che si occupano di questo affare sono conservati in “Contro Aphobus” e “Contro Onetor.”

Anche se la leggenda sul suo declamare con sassolini in bocca ed esercitarsi in riva al mare in mezzo al fragore delle onde può essere apocrifa, non c’è dubbio che Demostene si preparò rigorosamente per superare qualsiasi disabilità fisica; e anche se apparentemente non era un buon improvvisatore, conosceva bene gli scritti di Tucidide, Platone e Isocrate. Demostene trascorse 15 anni come scrittore professionista di discorsi (logographos) e spaziò su un’ampia varietà di soggetti con una padronanza della forma oratoria e dei dettagli tecnici legali. Trentadue di queste orazioni private sono conservate, anche se solo un terzo di queste sono generalmente considerate genuine.

Nel 355 a.C. Demostene si trovò impiegato come assistente dei pubblici ministeri nell’assemblea, nei tribunali e in altri luoghi pubblici. I discorsi contro Androtion, Timocrates e Aristocrates mostrano la prova di una mente di notevole abilità. La sua prima apparizione pubblica nel 354 in “Contro Leptine” difende la politica di esenzione dalla tassazione speciale dei cittadini che avevano svolto servizi eccezionali per lo stato. “Contro Aristocrate” (352) lo mostra alle prese con la politica estera, mentre “Sulle tavole della marina” (354), “Per Megalopoli” (352) e “Per i Rodiani” (351) mostrano un Demostene fortemente interessato agli affari esteri e che spinge molto per le riforme amministrative.

Oppositore del Macedone

L’anno 351 segna un punto di svolta nella carriera di Demostene, poiché in una serie di nove orazioni inizia le sue famose “Filippiche” (351-340), mettendo in guardia Atene dal pericolo minaccioso di un Macedone in continua espansione e di un Filippo sempre più imperialista. La “Prima Filippica” fu seguita da tre discorsi “Olynthiac”, incentrati su Olynthus, la più forte città greca del nord, che era minacciata da Filippo. Demostene supplicò gli ateniesi di inviare forze per aiutare Olynthus ad uscire dalla sua situazione, ma gli ateniesi non erano convinti della gravità della situazione e Olynthus cadde nel 348. Filippo non doveva essere fermato, poiché la sua attenzione era ora diretta verso sud. Una volta ammesso nella Lega Anfitonica nel 346, il Macedone divenne una potenza greca con il sostegno della stessa Atene.

Anche se Demostene sostenne il trattato di pace con Filippo nel 346 nella sua orazione “Sulla pace”, vide presto che Filippo aveva altri piani. Così nel 344 nella “Seconda Filippica”, in “Sulla Chersonese”, e nella “Terza Filippica” (341) rinnovò il suo attacco a Filippo e ai suoi disegni, mentre in “Sull’Ambasciata” (343) attaccò Eschine, che accusò di aver tradito i migliori interessi di Atene. Gradualmente Demostene assunse la guida dell’opposizione al crescente accrescimento militare e politico di Filippo, un’opposizione che si sviluppò in un conflitto armato e portò alla schiacciante sconfitta degli Ateniesi e dei loro alleati a Cheronea nel 338. Demostene stesso era tra i profughi sconfitti.

Anche se sconfitto, Demostene non era abbattuto nello spirito. Continuò a combattere Filippo, e per i suoi servizi Ctesifonte propose di presentargli una corona d’oro alla città Dionisiaca, una proposta che motivò Eschine, il principale concorrente di Demostene, a sporgere denuncia contro Ctesifonte con la motivazione che era stata fatta una proposta illegale. Il processo ebbe luogo nel 330, e Demostene difese brillantemente Ctesifonte e se stesso in quello che è considerato il suo capolavoro “Sulla corona”.

Declino della leadership

Dopodiché la leadership di Demostene scemò. Fu accusato di aver ricevuto denaro da Arpalo, il governatore di Babilonia e il tesoriere di Alessandro Magno, che era fuggito con i fondi ad Atene sulla base di una falsa voce che Alessandro era morto. A Carpalo fu negata l’ammissione ad Atene a causa di un esercito di 6.000 persone che aveva con sé.

Su richiesta, Carpalo sciolse le sue truppe e fu ammesso, ma Alessandro chiese la sua resa. Demostene replicò proponendo che Arpalo fosse tenuto in custodia e che i fondi che aveva fossero depositati nel Partenone. Quando Harpalus fuggì c’era una carenza di 370 talenti, e Demostene fu accusato di aver accettato una tangente di 20 talenti per aiutare nella fuga. Accusato e portato in giudizio, Demostene fu multato di 50 talenti, ma poiché non era in grado di pagare andò in esilio.

Non è ancora chiaro se Demostene fosse effettivamente colpevole di cattiva condotta nell’incidente di Arpalo o no. In ogni caso, Demostene cercò di organizzare l’appoggio contro il Macedone nel Peloponneso; fu richiamato ad Atene, che fu successivamente occupata dal Macedone; fu condannato a morte ma fuggì al Tempio di Poseidone a Calauria, dove si suicidò nel 322.

Le sue opere

Sessantuno orazioni, sei lettere e un libro di 54 proemi sono stati attribuiti a Demostene, sebbene tutti non siano certamente autentici. I discorsi del tribunale di diritto privato includono quelli contro Aphobus e Onetor (363-362), “Contro Dionysodorus” (323-322), “Per Phormio” (350), e il primo “Contro Stephanus” (349). Gli argomenti riguardano la tutela, l’eredità, i prestiti, i diritti minerari e la falsificazione, tra gli altri.

I discorsi del tribunale di diritto politico includono “Contro Androtion” (355), “Contro Leptines” (354), “Contro Timocrates” (353), “Contro Aristocrates” (352), “Contro Midias” (347), “Sull’ambasciata” (343), “Sulla corona” (330), e “Contro Aristogeiton” (325-324). Gli argomenti trattati includono l’abolizione dell’immunità dalle tasse per i cittadini di spirito pubblico, l’appropriazione indebita, l’aggressione a un pubblico ufficiale, la corruzione e le vite private di Demostene ed Eschine.

I discorsi politici includono “Sulle tavole della marina” (354), “Per Megalopoli” (352), “Per i Rodiani” (351), “Prima Filippica” (351), tre “Olynthiacs” (349), “Sulla pace” (346), “Seconda Filippica” (344), “Sulla Chersonese” (341), “Terza Filippica” (341), “Quarta Filippica” (composta), “Sull’Halonnese” (342), e “Sul trattato con Alessandro” (probabilmente non di Demostene). Le sei “Lettere” sono state reinvestite di recente e la maggior parte di esse potrebbe essere autentica. Sono coinvolte sia la storia domestica greca che la politica e gli affari esteri.

Il suo significato

Demostene è generalmente riconosciuto come il più grande oratore della Grecia, anche se non gli mancarono mai i rivali durante la sua vita. È stato detto che ha riunito in sé le eccellenze dei suoi contemporanei e predecessori. Più che un maestro della forma retorica, Demostene era un uomo di qualità morali e intellettuali superiori che sapeva come usare il linguaggio per i suoi migliori effetti.

Forse la cosa più significativa di tutte fu la capacità di Demostene di vedere le implicazioni dell’ascesa del potere politico e militare macedone e di diventare il più strenuo e persistente difensore della libertà individuale greca contro il nuovo potere; ma non fu abbastanza lungimirante da vedere che la città-stato greca non era più un’unità politica valida e che sarebbe stata sostituita dallo stato imperiale ellenistico.

Altre letture

I libri su Demostene appaiono meno frequentemente che in passato. Un certo numero di opere più vecchie vale ancora la pena di essere consultato: Samuel H. Butcher, Demosthenes (1881); Arthur W. Pickard-Cambridge, Demosthenes (1914); Charles D. Adams, Demosthenes and His Influence (1927); e Werner W. Jaeger, Demosthenes: The Origin and Growth of His Policy (1938). Jonathan Goldstein, The Letters of Demosthenes (1968), fornisce un’affascinante indagine sulla questione del valore storico e dell’autenticità delle sei lettere attribuite a Demostene.

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