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Gli String Cheese Incident: Numero fortunato 7

Foto di Erik Kabik Photography/ MediaPunch

Gli String Cheese Incident chiudono il loro 25° anno con un rinnovato senso di scopo e fratellanza.

“Parliamo del settimo membro della band – la coscienza collettiva degli String Cheese”, dice il chitarrista Bill Nershi, rilassandosi nella sua casa di Denver in un pomeriggio d’autunno. “Il settimo membro della band è quando bolli tutte le idee che tutti i sei membri hanno in una cosa sola. È un’entità propria che deve essere considerata in ogni momento”.

Un quarto di secolo dopo la loro formazione, e un decennio dopo aver iniziato a tornare in servizio attivo dopo una pausa, The String Cheese Incident hanno continuato a lasciare il segno nel circuito della livemusic. Sono stati fondamentali nella crescita e nella creazione di festival come Electric Forest e Hulaween; hanno sfidato i titani dell’industria con un caso emblematico di emissione di biglietti e hanno suonato di genere in genere, condividendo il palco con chiunque, da George Porter Jr. a Skrillex a GZA del Wu-Tang Clan.

“Nessuna persona può davvero prendere le redini e dire, ‘Faremo questo e lo faremo a modo mio e suoneremo questo tipo di musica’, perché questo fa saltare l’equilibrio”, spiega Nershi. “Se il settimo membro della band è felice, allora le cose vanno bene”.

Dalle prime fasi di pianificazione, gli String Cheese Incident volevano che la celebrazione del loro 25° anniversario fosse un momento decisivo nella loro già elevata carriera. Durante gli ultimi 12 mesi, sono riusciti a collaborare con icone come Del McCoury e giovani pistole come Billy Strings al DelFest, a ricreare il loro album Breathe del 1999 con Keller Williams al Red Rocks e ad allungare una delle loro composizioni più recenti, “Rosie”, in una saga musicale di 75 minuti all’Electric Forest.

“Abbiamo deciso che ci saremmo davvero dati da fare e avremmo suonato in un sacco di posti dove non abbiamo avuto la possibilità di andare negli anni passati”, dice il co-fondatore di Nershi’s SCI, il mandolinista e violinista Michael Kang. “Siamo riusciti a tornare al Jazz Fest, e praticamente abbiamo toccato ogni parte del paese quest’anno. Abbiamo voluto celebrare il più possibile gli ultimi 25 anni”.

È l’ultima di una lunga serie di pietre miliari che definiscono la carriera dell’ensemble – Nershi, Kang, il bassista Keith Moseley, il tastierista Kyle Hollingsworth, il batterista Michael Travis e il percussionista Jason Hann – dai loro primi giorni di busking nel circuito sciistico del Colorado.

Per il loro 20° anniversario nel 2014, SCI ha suonato un “Incidente sulla collina” gratuito all’aperto, proprio accanto al Fox Theatre di Boulder, Colo, attirando una folla di migliaia di persone nelle strade. “È stata una giornata pazzesca, c’erano persone sui tetti degli edifici, appese ai pali della luce. Era selvaggio”, ricorda Nershi. “C’erano poliziotti che cercavano di evitare che la gente cadesse dagli edifici. Sembrava piuttosto la vecchia scuola del Colorado; le persone si stavano solo divertendo e facevano quello che si sentivano di fare”.

Secondo Nershi, uno dei motti per il 25° anno di SCI e oltre è “Rendiamolo di nuovo divertente”. Quando il gruppo si è allontanato dalla strada nel 2007, si era impantanato nei viaggi, nello stress e nei disaccordi interni. Nel 2009, hanno accettato di riunirsi per alcuni set intorno al Rothbury Festival – un precursore dell’Electric Forest gestito da membri del loro management e dei loro team di eventi – e si sono concentrati principalmente su brevi e mirate esibizioni durante il periodo immediatamente successivo. Gradualmente, sono tornati a un programma di tour più a tempo pieno – pubblicando l’LP Song in My Head del 2014 e il disco Believe del 2017, lungo la strada – e, soprattutto, hanno riscoperto la gioia di suonare insieme.

“Ci rendiamo tutti conto che il nostro più grande servizio ai nostri fan è quello di uscire e divertirsi il più possibile”, spiega Kang. “Non solo eseguire bene la musica, ma godersi davvero l’atmosfera di ciò che abbiamo creato. Questo è davvero vitale per noi. E, ad essere onesti, a volte è difficile farlo, perché la fatica di tutto questo può arrivare a te. Ma, mentre lo attraversavamo, siamo stati in grado di valutare e rivalutare”.

“Sono passati 25 anni e ci sono momenti in cui arrivi ad un punto in cui ti sembra di lavorare solo per prenderti cura della tua famiglia e pagare la tua casa e cose del genere”, aggiunge Nershi. “La cosa più importante è che ci piace salire sul palco e suonare insieme, andare alle prove e uscire insieme. Ora abbiamo il nostro studio in cui possiamo andare a sistemarci per una settimana e lavorare su nuovo materiale o rispolverare altre vecchie cose”.

Lo studio della band, che hanno soprannominato The Sound Lab, è una delle pietre miliari della loro era attuale. Ha aperto nel 2016 e da allora è stato il loro centro creativo. In tandem con la loro omonima etichetta SCI Fidelity, il Sound Lab ha dato vita a collaborazioni con Jim Lauderdale, Andy Hall degli Infamous Stringdusters, Lyle Divinsky dei The Motet e Jerry Harrison dei Talking Heads e dei Modern Lovers, tra molti altri, tutto dalla comodità del loro complesso a più piani.

Hollingsworth si affretta a sottolineare che lo spazio originale del gruppo per le prove e il deposito non era altrettanto accogliente. Situato in una fila di garage – e accanto a un’officina per motociclette – lo spazio era malandato e comprendeva anche alcuni coinquilini indesiderati.

“Facevamo il tutto esaurito a Red Rocks per tre notti di fila, ma i topi cadevano dal soffitto di questo posto che avevamo in affitto”, dice il tastierista. “Eravamo come, ‘Cosa stiamo facendo? Perché siamo in un posto come questo?”.

“Penso che Kyle si stia probabilmente impegnando in una piccola iperbole”, risponde Kang con una risata. “Non c’erano topi che cadevano dal soffitto, ma sicuramente non era così bello, in pratica un garage di merda”.

Nershi ricorda anche come il loro spazio originale, che hanno affittato per oltre un decennio, aveva uno strato “nodoso” di polvere che avrebbe coperto tutto. “Entrava in tutta la nostra attrezzatura e, naturalmente, nei nostri polmoni”, dice.

Quando hanno scoperto che un loro amico stava vendendo un vecchio magazzino di musica/spazio commerciale nelle vicinanze, è sembrata una buona opportunità per scappare dal garage. E mentre alcuni membri della band erano inizialmente nervosi di investire, si sono presto resi conto del valore di avere un centro creativo per loro stessi.

Nel 2015, hanno iniziato a costruire il loro nuovo Sound Lab a due piani, che si trova a circa un miglio dal loro precedente spazio squallido, fuori Boulder. Ora, tutto ciò di cui hanno bisogno è un’esplosione di ispirazione e sono pronti a registrare. E piuttosto che essere legati a un EP o al tema coesivo di un album, i membri della band possono sparare singoli che entrano ed escono dalle loro innumerevoli sfumature sonore.

“Otteniamo questo mix davvero piacevole”, dice Hollingsworth. “Ho sentito una citazione di recente: ‘Se non ti piace quello che Cheese sta suonando, aspetta cinque minuti'”.

“Ci sono così tante influenze nella band”, aggiunge Nershi. “Jason e Travis hanno queste influenze elettroniche, ma possono anche cadere in alcuni pazzi ritmi latini o africani. Kyle e Mike possono suonare jazz o funk. Keith e io possiamo portare il bluegrass e l’Americana, o semplicemente il rock di casa. È un prodotto di noi che diciamo ‘Sì’ alle idee delle persone e le seguiamo, qualunque sia la scelta stilistica”.

Queste influenze non sono mai più evidenti che all’annuale celebrazione Hulaween della band al pittoresco Spirit of the Suwanee Music Park in Florida.

Dal 2013, Hulaween ha riunito un mix eclettico di atti per una celebrazione di più giorni di musica, arte e, come previsto, follia di Halloween, il tutto ancorato da più set String Cheese Incident. Le offerte twangy del sestetto durante il giorno portano a esplorazioni improv-heavy a tarda notte e a un teatro in costume ricco di cover. Quest’anno, la band ha sfidato se stessa con un tema anni ’90, eseguendo una vasta gamma di cover, come esemplificato dalla svolta a metà set da “Even Flow” dei Pearl Jam a “Waterfalls” delle TLC. (Per Nershi, il punto culminante è stata l’apertura di SCI su “Give It Away” dei Red Hot Chili Peppers, che gli ha permesso una rara possibilità di mostrare le sue abilità di rapper).

Durante le loro ore libere all’Hulaween di quest’anno, i membri della band sono stati visti giocare d’azzardo al casinò notturno del festival, il Frick Frack, che permette ai fan di scommettere e vincere premi non in denaro. Situato nella famosa installazione artistica Spirit Lake del festival, il casinò ha dato a The String Cheese Incident la possibilità di sfregare i gomiti con i fan e sfogarsi un po’. Il percussionista Hann ha persino fatto qualche turno come croupier.

Nershi si considera uno dei grandi vincitori del fine settimana, portandosi a casa una testa di baby doll, una delle sue braccia e – il pezzo forte – una fotografia autografata di Hulk Hogan, che ora occupa un posto d’onore alla base del suo amplificatore sul palco.

Fin dall’inizio, The String Cheese Incident si sono assicurati che le loro esibizioni rimangano divertenti e fresche cambiando le loro setlist e mantenendo le linee di comunicazione ben aperte. E mentre una pausa di sei mesi durante il nuovo anno darà loro la possibilità di riprendere fiato, si vedono di nuovo sulla strada più presto che tardi.

“A volte è più difficile di altre, ma è per questo che siamo ancora insieme”, dice Nershi della dedizione di SCI all’armonia interpersonale sulla strada. “Non ti alzi e te ne vai incazzato e non serbi rancore verso qualcun altro della band. Sicuramente ci capiamo abbastanza bene a questo punto; conosciamo le nostre personalità. Sarebbe molto facile per chiunque nella band spingere i bottoni di qualcun altro e farlo incazzare davvero. Ma quando abbiamo delle differenze di opinione, cerchiamo davvero di risolverle”.

Tra una data e l’altra del tour, la band ha partecipato a ritiri di più giorni per elaborare i loro problemi attraverso la terapia di gruppo ed esercizi di team-building. Usano anche queste fughe come un’opportunità per pianificare il futuro, chiedendosi: Come sarà il prossimo anno? E i prossimi cinque? I prossimi dieci?

“È un lavoro in corso”, spiega Kang con una risata. “Penso che sia uno dei punti di forza della band, ma anche una delle parti più difficili della band. Dico sempre che essere in questa band è come essere sposati con altri quattro o cinque ragazzi”.

I giochi di improvvisazione sono un altro metodo di auto-miglioramento degli SCI, mantenendo i loro sensi acuti e ricordando la loro uguaglianza. “Prendiamo una semplice idea melodica e la suoniamo, e poi gli altri membri della band devono impararla. Dopo che un membro la suona, passa alla persona successiva”, dice Nershi. “Nel momento in cui tutti imparano quella piccola idea melodica, qualcuno la cambierà e gireremo di nuovo in cerchio”.

E quel senso di gratitudine ha definito le loro recenti sessioni. “Dobbiamo essere davvero grati per il nostro successo”, spiega Nershi. “Non siamo gli U2, ma ci sono migliaia di band che non arrivano al nostro livello. Abbiamo dovuto metterci molto lavoro. Siamo solo un gruppo di barboni sciatori del Colorado.”

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Nonostante sia una delle più longeve jamband di terza generazione ed esista al centro di un mini-impero che negli anni ha incluso management, etichette, viaggi, eventi e merchandise, i membri di The String Cheese Incident non sono entrati nell’industria musicale per la fama o i soldi. In effetti, aveva soprattutto a che fare con il loro amore per i grandi spazi aperti.

“Il nostro legame comune, almeno per noi quattro – Keith, Billy, Travis e io – quando abbiamo iniziato a Crested Butte, Colo, era come, ‘Woah, ci piace vivere in montagna! Kang ricorda con affetto. “Eravamo tutti appassionati di sci e avevamo lo stesso tipo di ragioni per essere lì”.

Kang ricorda come nei primi giorni di SCI, quando non si esibivano per gli skipass annuali, andavano in “folli avventure” in giro per gli Stati Uniti. Ha camminato su e giù per il bordo settentrionale del Grand Canyon con Travis, ha fatto un lavoro di difesa dell’ambiente per Greenpeace con Moseley e ha passato un bel po’ di tempo a Telluride con alcuni dei suoi ritrovati compagni di band.

Nershi originariamente è arrivato a Crusted Butte per gioco, guidando il suo scuolabus di seconda mano, e i primi anni di SCI sono stati una progressione graduale e naturale. Dopo aver suonato occasionalmente in duo Après-Ski, Kang e Nershi reclutarono Moseley e, poco dopo, Travis, che originariamente suonava la batteria a mano. Gli String Cheese Incident andarono in tour e registrarono come quartetto per un periodo di tempo, spesso lavorando con il primo collaboratore Bruce Hayes. Hollingsworth iniziò a partecipare ad alcuni concerti e “contro il suo buon senso” si unì ufficialmente alla band nel 1996. Hann, l’ultimo pezzo del puzzle, si unì definitivamente al gruppo alla fine del 2004 durante un periodo difficile in cui il quintetto stava lottando per comunicare e voleva ampliare la sua direzione musicale.

“Il sei pezzi è davvero diverso – è una macchina più grande con più parti, ma è piuttosto divertente”, dice Nershi. Come evidenziato dalla loro teoria del “settimo membro”, sembra che trovare l’equilibrio sia la chiave per i membri degli SCI, anche al di fuori della band stessa. Tutti loro perseguono passioni secondarie, sia che si tratti di progetti di tipo musicale – Travis e Hann si sono a lungo esibiti come il duo psych-impov EOTO – o altri mezzi.

Oltre al suo materiale solista, Hollingsworth ha lavorato in nero come produttore di birra, creando diverse birre a tema SCI, ospitando eventi di degustazione ai festival e anche collaborando al Ground Score IPA con Relix e la SweetWater Brewing Company di Atlanta. Nel frattempo, Kang ha trascorso l’ultimo decennio sviluppando la sua vasta proprietà e lavorando su una casa da sogno per la sua famiglia a Santa Cruz, in California.

Tutte queste attività esterne aiutano a informare la capacità della band di incanalare sei personalità distinte in una visione creativa. A loro volta, attirano un pubblico assortito, evidenziato da ragazzi EDM, twanger bluegrass, aficionados di jamband e tutto ciò che sta in mezzo.

“È bello essere coinvolti in qualcosa che è musicalmente diverso come noi”, dice Kang. “Siamo stati abbastanza aperti con molti dei cambiamenti nella scena. È sempre bello guardare là fuori e vedere gente più giovane, gente più anziana, una folla davvero mista”.

Dopo un anno storico, un tour memorabile e un quarto di secolo di spettacoli nel retrovisore, il futuro dell’eredità del sestetto è destinato a venire fuori. Tra qualche anno, come vorrebbero essere ricordati gli String Cheese Incident?

“Come un gruppo di persone che ha messo così tanta energia in qualcosa, penso che vuoi sentire come se avessi avuto un impatto positivo sulle persone con cui hai interagito”, risponde Kang. “Quindi, questa sarebbe probabilmente la migliore eredità che potremmo lasciare: abbiamo effettivamente fornito qualcosa di positivo per le persone a cui aggrapparsi e abbiamo toccato un sacco di gente. Oltre a questo, starà agli storici giudicare. “

“La società in questo momento è molto intensa e molto stressante”, conclude Nershi. “È un mondo stressante per molte persone. Se potessimo essere ricordati come una band che può portarli fuori da quel mondo stressante e trasportarli in un’altra dimensione per una notte o per tre notti, allora penso che ci saremo riusciti.”

Questo articolo è apparso originariamente nel numero di gennaio/febbraio 2020 di Relix. Per altri articoli, interviste, recensioni di album e altro ancora abbonati qui sotto.

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