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Henry Fielding (1707-54): Drammaturgo e Romanziere

Materiale biografico: Introduzione

La nostra prima impressione di Fielding . . . è quella di un uomo con un enorme gusto per la vita, spendaccione sia del suo denaro che della sua salute. Nonostante le sue origini aristocratiche, Fielding aveva sperimentato in prima persona la spaventosa insicurezza economica e sociale di un’epoca che conservava ancora una brutalità e una mancanza di inibizione quasi elisabettiane. Ma il suo vigore corporeo e il suo appetito per la vita erano alleati con un’energia intellettuale e una generosità di spirito non meno forti.-Walter Allen, The English Novel, p. 54.

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Fonte immagine: Defoe’s The Adventures of Joseph Andrews (Londra: George Bell & Sons, 1904), illustrato da George Cruikshank.

Il più grande dei romanzieri inglesi del XVIII secolo (e probabilmente “Il padre del romanzo inglese”) nacque il 22 aprile 1707 a Sharpham Park, vicino a Glastonbury, Somerset, la contea rurale inglese che si avvicina alle sedi dello scudiero Allworthy in Tom Jones e di Lady Booby in Joseph Andrews. La vita di Fielding si legge come quella di uno dei suoi personaggi, oscillando tra fama, fortuna ed esigenze finanziarie. Suo padre, un alto ufficiale dell’esercito britannico, l’affascinante ma totalmente irresponsabile e finanziariamente inetto tenente generale Edmund Fielding, combatté un’aspra battaglia per la custodia con la nonna dell’undicenne Henry quando la madre del ragazzo morì. Anche se la ricca Lady Gould era ufficialmente il suo tutore, Henry continuò ad essere influenzato dal suo affascinante e spensierato padre durante le visite a Londra. Sir Henry Gould, giudice del Queen’s Bench, secondo la sua lapide il “più prudente” degli uomini, fu costretto ad accettare il matrimonio di sua figlia con un focoso perdigiorno. Sharpham Park, la casa di campagna di Henry Gould, servì probabilmente come ispirazione per Paradise Hall in Tom Jones. Henry era il primogenito della numerosa famiglia, che comprendeva un’altra futura romanziera, Sarah Fielding.

Nell’aprile del 1718 la madre di Henry, Sarah, morì, lasciando il figlio primogenito, figlio ed erede, ad essere coccolato e assecondato dai parenti come quei giovani personaggi maschili dei suoi romanzi successivi che sono sulla via dei guai: Il signor Wilson in Joseph Andrews, per esempio. Il padre del ragazzo, Edmund, nel frattempo si è risposato subito, e ha iniziato a generare una seconda grande famiglia a Londra.

La classe sociale in cui è nato, la landed gentry (composta da proprietari terrieri che vivevano interamente dei redditi da affitto delle loro proprietà di campagna), informa la sua prospettiva nella sua narrativa. Un altro aspetto della sua vita che assomiglia alle trame dei suoi romanzi picareschi è la sua indiscrezione giovanile di cercare di rapire sua cugina, Sarah Andrews, nel 1725, mentre stava andando in chiesa. Fuggì sul continente per evitare il processo. A Leida, nell’Olanda meridionale, iniziò a studiare classici e legge nel 1728, ma la mancanza di fondi lo costrinse a ritirarsi e a tornare a Londra, dove per il decennio successivo si guadagnò da vivere come drammaturgo. Per gli anni successivi sfornò farse e satire, molte delle quali attaccavano il governo Whig di Sir Robert Walpole. Il primo ministro contrattaccò con il Theatrical Licensing Act (1737) per prevenire la produzione di The Golden Rump. Impedendo di fatto la satira politica dal palcoscenico inglese, richiedendo la licenza di tutte le opere teatrali da parte dell’Ufficio del Lord Chamberlain, il primo ministro Walpole cacciò Fielding dalla scrittura teatrale, costringendolo a ripiegare sulla sua pratica legale per mantenere la moglie Charlotte e i due figli. Come conseguenza della pratica legale di Fielding, egli si guadagnò un posto negli annali dell’applicazione della legge usando la sua autorità di magistrato di polizia per fondare i Bow Street Runners, gli immediati predecessori della Divisione Investigativa Criminale di Scotland Yard. Sebbene fosse interessato alla riforma delle prigioni e all’eliminazione delle impiccagioni pubbliche, non sostenne l’abolizione della pena capitale. Il suo fratellastro, John, fu un magistrato e un riformatore altrettanto efficace, nonostante il fatto che fosse cieco. Succeduto al fratello maggiore Henry come magistrato capo, John si guadagnò il soprannome di “Becco Cieco di Bow Street” a causa della sua straordinaria capacità di riconoscere i criminali che si presentavano davanti a lui basandosi solo sulle loro voci.

Anche se lui stesso era un Whig, Henry Fielding si oppose all’amministrazione Whig attraverso i suoi frequenti anche se anonimi contributi al periodico Tory The Craftsman. Nella sua critica a Walpole era alleato con i suoi amici d’infanzia di Eton, William Pitt (1708-1778, primo conte di Chatham), e George Lyttleton (1709 -1773), entrambi sostenitori di Lord Cobham (Richard, conte Temple), leader della fazione Whig conosciuta come i Cobhamiti. Nonostante le sue vigorose critiche alla corruzione dell’amministrazione Walpole e le sue pubblicazioni su una rivista Tory, Fielding rimase un Whig convinto, e scrisse costantemente le lodi di leader Whig come Sir John Churchill, il Duca di Marlborough, e Gilbert Burnet.

Ironicamente per uno che era un giudice così astuto della natura umana, Fielding gestì completamente male i suoi affari finanziari a tal punto che lui e la sua famiglia soffrirono periodi di povertà. Coerentemente, però, fu assistito dal ricco Ralph Allen (1693-1764), un imprenditore e filantropo che fece fortuna riformando il sistema postale britannico. Allen, che servì in parte come modello per lo scudiero Allworthy in Tom Jones, fornì sostegno finanziario e finanziò l’istruzione dei figli di Fielding dopo la morte dello scrittore a Lisbona, in Portogallo, dove si era recato nel 1754 in cerca di una cura per la sua gotta, asma e cirrosi epatica.

Le principali opere di Fielding includono farse teatrali come The Tragedy of Tragedies; or, The Life and Death of Tom Thumb the Great (1731), The Miser (1732), The Intriguing Chambermaid (1734), e Don Chisciotte in Inghilterra (1734). La sua ultima produzione teatrale fu The Historical Register for the Year 1736 (1737), dopo di che, impedito da Walpole di scrivere per il palcoscenico, si dedicò alla scrittura di romanzi. Seguì una serie di satire di grande successo che mettevano in risalto la vita sociale che conosceva meglio, quella della nobiltà inglese e degli avvocati inglesi. Anche se la sua carriera di romanziere durò meno di due decenni a causa del suo inizio tardivo e della sua morte all’età di 47 anni, e anche se scrisse solo una mezza dozzina di romanzi, Fielding dominò così tanto il genere che il giovane Charles Dickens una volta disse che aspirava ad essere salutato come “il Fielding del diciannovesimo secolo”: Joseph Andrews (edizione del 1832)

  • Parson Adams and the Hog’s Puddings
  • Adams’s Visit to Parson Trulliber
  • The Ambassador”
  • Beau Diddappers

Le principali opere non drammatiche di Henry Fieldingopere non drammatiche includono i seguenti titoli

  • Shamela (novella, 1741)
  • The History of the Adventures of Joseph Andrews and his Friend, Mr. Abraham Abrams (romanzo, 1742)
  • The Life and Death of Jonathan Wild, the Great (romanzo, 1743)
  • Miscellanies – una raccolta di opere di genere misto (1743) che include il poema “Part of Juvenal’s Sixth Satire, Modernized in Burlesque Verse”
  • The Female Husband or the Surprising History of Mrs. Mary alias Mr. George Hamilton, che fu condannato per aver sposato una giovane donna di Wells e vissuto con lei come suo marito, tratto dalla sua stessa bocca dopo il suo confino (pamphlet, resoconto romanzato, 1746)
  • The History of Tom Jones, a Foundling (romanzo, 1749)
  • A Journey from this World to the Next (romanzo, 1749)
  • Amelia (romanzo, 1751)
  • Journal of a Voyage to Lisbon (a travelogue, 1755)

Allen, Walter. 2. “Il diciottesimo secolo”. Il romanzo inglese. Harmondsworth: Penguin, 1957. Pp. 43-102.

Battestin, Martin C., and Ruth R. Henry Fielding: A Life. Londra: Chapman and Hall, 1989.

“Life and Works of Henry Fielding.” Henry Fielding’s The History of the Adventures of Joseph Andrews and His Friend Mr. Abraham Adams (1751). Illustrato da George Cruikshank. London: George Bell, 1904. Pp. i-lxxxiv.

Winton, Calhoun. “Recensione di Henry Fielding: A Life. Di Martin C. e Ruthe R. Battestin. Roudedge, Chapman & Hall. $45.00.” VQR. Estate 1991. http://www.vqronline.org/two-sides-henry-fielding

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ultima modifica 12 marzo 2018

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