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Incontra il trabucco, la catapulta schiaccia-castelli del Medioevo

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Una replica alta 65 piedi (20 metri) di un trabucco al Château des Roure a Labastide-de-Virac, Francia. Wikimedia Commons (CC BY-SA 4.0)

Nell’anno 1304, il re Edoardo I d’Inghilterra pose l’assedio al castello di Stirling, sede degli ultimi avamposti di una ribellione scozzese. Dietro le spesse mura del castello, Sir William Oliphant e i suoi lealisti scozzesi sopportarono mesi di bombardamenti aerei da parte di quella che forse era la più grande collezione di “macchine d’assedio” che il mondo avesse mai visto. Edoardo aveva ordinato che tutte le chiese scozzesi fossero spogliate del loro piombo, che fu usato per costruire potenti catapulte chiamate trabucchetti, il più grande dei quali poteva scagliare massi del peso di oltre 300 libbre (140 chilogrammi).

Il più grande dei trabucchetti di Edoardo fu battezzato Ludgar, o “il lupo della guerra”. Il Lupo da Guerra richiese cinque mastri carpentieri e 50 operai per essere costruito, ed era così terrificante in scala che Oliphant non ebbe altra scelta che arrendersi. Non così in fretta, disse Edward. Voleva sparare il War Wolf per primo, e costruì persino una speciale piattaforma di osservazione in modo che le signore della sua corte avessero una buona vista della distruzione che avrebbe causato.

“Edward è quasi andato in bancarotta costruendo tutti questi trabucchi, e per Dio, li avrebbe usati”, dice William Gurstelle, un giornalista scientifico e autore di “The Art of the Catapult.”

In un’esibizione teatrale della dominazione britannica, Edoardo premette il grilletto del War Wolf, mandando il suo massiccio proiettile ad arco nel cielo e schiantandosi attraverso le mura spesse 12 piedi (3,6 metri) del castello. La ribellione era ufficialmente finita e Edward si era guadagnato un nuovo soprannome – il “Martello degli scozzesi”.”

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Un trabucco spara durante il Medieval Combat World Championship 2019, a Kyiv, la capitale dell’Ucraina, 18 maggio 2019.
Barcroft Media/Getty Images

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Tensione, torsione e trabuchi

Prima che la polvere da sparo fosse resa popolare a metà del XIV secolo, non esistevano cannoni che potessero lanciare pesanti palle di piombo attraverso corpi e muri nemici. Ma questo non impediva ai guerrieri creativi di escogitare modi per lanciarsi proiettili a vicenda. Uno dei più efficaci era la catapulta, un dispositivo che utilizza un braccio caricato a molla o un pesante contrappeso per scagliare grandi oggetti su grandi distanze.

Gurstelle dice che ci sono tre tipi generali di catapulta:

  • La prima, chiamata “balista” o catapulta a tensione, assomiglia a una balestra sovradimensionata e funziona secondo gli stessi principi, generando la forza dalla tensione delle braccia dell’arco. La balista è stata inventata dai greci nel 399 a.C.E.
  • La seconda, conosciuta come “onager” o catapulta a torsione, ottiene la sua forza da una corda simile a un fascio di tendini e capelli di animali. La corda è attorcigliata strettamente per creare torsione, che, quando viene rilasciata, genera abbastanza forza per lanciare un piccolo proiettile da un braccio di catapulta. I Romani chiamarono l’onager come un asino selvatico che dava un calcio particolarmente forte.
  • Il terzo tipo di catapulta è il trabucco, forse la catapulta più semplice ma più potente di tutte. Il braccio di un trabucco è in realtà una lunga leva che viene messa in movimento tirando verso il basso con delle corde o facendo cadere un pesante contrappeso. Mentre trabucco è una parola francese, si ritiene che la tecnologia abbia avuto origine in Cina nei primi secoli d.C.

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La fisica del trabucco

I primissimi trabuchi, come quelli usati per la prima volta in Cina e poi in Europa nel primo Medioevo, erano azionati dalle persone, cioè il braccio di leva della catapulta veniva fatto oscillare da un gruppo di soldati che tiravano una corda. Ma la vera innovazione nella tecnologia del trabucco arrivò nel XII secolo con l’avvento del trabucco a contrappeso.

“È tutta fisica di base ad un livello fondamentale”, dice Michael Fulton, professore di storia al Langara College nella British Columbia e autore di “Siege Warfare During the Crusades”. Un cesto elevato è appesantito da centinaia o addirittura migliaia di libbre di rocce – questo è il contrappeso. Quando il cesto viene lasciato cadere, tira verso il basso una corda collegata all’estremità corta di un lungo braccio di leva che oscilla su un asse.

“Come l’estremità corta della leva viene tirata verso il basso, l’estremità lunga sale ad un tasso proporzionalmente maggiore”, dice Fulton. “Quando si aggiunge un’imbracatura all’estremità del braccio, si forza il proiettile a viaggiare ancora più lontano durante la stessa quantità di tempo, che si aggiunge al tasso di accelerazione.”

Gurstelle ha costruito un sacco di trabuchi, compreso un progetto fai da te con legno e PVC che ha chiamato “Little Ludgar” dopo il trabucco di Edoardo che ha livellato gli scozzesi.

“Più lunga è la leva e più pesante è il peso, più lontano va il proiettile”, dice Gurstelle, notando che il contrappeso deve pesare circa 100 volte l’oggetto che si sta cercando di lanciare. Gurstelle una volta fece un grande trabucco con un contrappeso di 500 libbre (226 chilogrammi) che era ancora abbastanza potente da lanciare un piccolo melone.

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Il trabucco e la guerra d’assedio

Durante il Medioevo, la costruzione di città fortificate portò ad un nuovo tipo di campagna militare – l’assedio. Assediare una città fortificata richiedeva nuove macchine da guerra come gli arieti per spaccare le porte spesse e le torri d’assedio per sfondare le alte mura. Ma una delle prime e più innovative fu il trabucco.

Uno dei primi usi registrati di un trabucco in battaglia fu durante l’assedio di Tessalonica nel tardo sesto secolo d.C. Tessalonica era una roccaforte bizantina sotto l’attacco degli Avari, un insieme di tribù dell’Asia centrale che usavano un trabucco alimentato da persone che era probabilmente ispirato alle antiche armi cinesi.

Questi primitivi trabucchi “a trazione” potevano lanciare solo piccoli proiettili e funzionavano come armi antiuomo, dice Fulton, non come killer di castelli.

“I trabucchi a trazione erano come un arciere sotto steroidi”, dice Fulton. “Sicuramente non si distruggono le mura solide nell’Alto Medioevo”. Questo accade nel XIII secolo, quando i trabuchi a contrappeso venivano costruiti su scala sempre più grande in tutta Europa.

Questi trabuchi veramente massicci sarebbero stati costruiti fuori sede e poi assemblati sul campo di battaglia stesso. Mentre un trabucco a contrappeso poteva lanciare un masso oltre le mura di un castello, c’erano sicuramente dei compromessi. Per esempio, ci voleva molto tempo per ricaricare il contrappeso. Fulton dice che i trabucchi a trazione più piccoli potevano sparare fino a quattro colpi al minuto, mentre i trabucchi più grandi erano fortunati a sparare un colpo ogni mezz’ora.

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Fuoco greco, cavalli morti e teste mozzate?

Catapulte e trabucchi non si limitavano a sparare proiettili tradizionali come pietre e palle di piombo. Secondo un resoconto del XIV secolo, i mongoli usavano le loro catapulte per lanciare cadaveri infestati dalla peste, un primo tipo di arma biologica, nella città medievale di Caffa nell’odierna Ucraina. Altre storie raccontano di cavalli morti lanciati con un trabucco sulle mura di un castello per ammalare il nemico con il fetore.

Fulton, che è stato testimone delle forze scatenate durante la sequenza di lancio di un grande trabucco, è scettico sull’accuratezza di questi resoconti. “Se si cerca di mettere qualcosa di organico in una di quelle fionde, è probabile che venga fatto a pezzi prima di poterlo lanciare efficacemente”, dice.

Fulton ha più fiducia nei racconti di teste umane lanciate avanti e indietro da trabuchi all’assedio di Nicea nel 1097, durante la prima crociata.

“Quello era più psicologico che biologico”, dice Fulton.

Nella scena di apertura del film di Netflix “Outlaw King”, Edoardo I scatena il suo Warwolf sul castello di Stirling con una favolosa esplosione di quello che lui chiama “fuoco greco”. Esisteva una cosa del genere?

Gurstelle spiega che il fuoco greco era un’arma segreta dell’impero bizantino che era come “un antico napalm.”

“Una volta che lo accendevi e lo lanciavi, non potevi spegnere le fiamme con l’acqua e bruciava molto intensamente”, dice Gurstelle, aggiungendo che la ricetta del fuoco greco – catrame di pino, zolfo, petrolio naturale – era “persa nelle sabbie del tempo.”

Fulton concorda sul fatto che il fuoco greco fosse un’arma incendiaria bizantina popolare, soprattutto per gli attacchi navali, ma dubita che Edoardo o chiunque altro lanciasse bombe di fuoco greco dai trabucchi con una certa regolarità. Era più probabile che i difensori del castello cercassero di sparare incendiari contro il trabucco per bruciare l’arma al suolo.

Anche se il leggendario trabucco di Edoardo lanciava solo pietre, semplicemente non c’era un’arma d’assedio che fosse altrettanto terrificante per il nemico e altrettanto divertente per le truppe.

“A un livello fondamentale, non si costruiscono questi motori se non hanno valore, ma c’è valore in quel fattore intimidatorio”, dice Fulton. “In generale, ai re piace avere grandi cose che possono mostrare.”

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