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La storia dei casi e dei focolai di legionellosi

Immagine di un orologio antiquato, con un testo sovrapposto che dice La storia della legionellosi

Le solite discussioni iniziali si concentrano sull’origine della legionellosi. Mentre alcuni clienti hanno fatto una seria quantità di ricerche online, alcuni sono in perdita per capire la storia della malattia, e la loro sorpresa che, fino alla loro esposizione, non avevano mai sentito parlare di questa terribile malattia.

Il contesto storico della legionellosi

Nel 1976, l’America stava celebrando il bicentenario della sua separazione dalla Gran Bretagna, e 200 anni come nazione libera e indipendente. A Filadelfia, circa 4000 membri della Pennsylvania State American Legion, un’organizzazione di veterani militari della seconda guerra mondiale, erano riuniti insieme ai loro amici e alle loro famiglie, per partecipare alla 58a convention annuale della Legione. Dal 21 al 24 luglio, più di 600 legionari alloggiavano all’hotel Bellevue-Stratford, considerato uno dei migliori alloggi della città e sede frequente della convention. Ma, ironia della sorte, invece di essere una commemorazione di grande gioia e fratellanza, l’evento sarebbe passato alla storia come una delle peggiori tragedie mediche del 20° secolo.

Un utile documentario mostra che la creazione del nome “Malattia dei Legionari” deriva dalle esposizioni multiple alla American Legion Convention del 1976 a Philadelphia:

La causa dell’epidemia fu alla fine teorizzata essere dalle unità di raffreddamento dell’aria condizionata del Bellevue-Stratford Hotel. Ma ricordate che a quel tempo non c’era alcuna “malattia dei legionari” nella letteratura medica, e gli investigatori medici erano sconcertati da oltre 200 vittime di quelli che sembravano essere gravi sintomi da raffreddamento. Gli investigatori continuarono ad essere frustrati quando un totale di 29 membri dell’American Legion morirono.

L’epidemia inizia

Il giorno dopo l’inizio della convention, alcuni legionari iniziarono ad ammalarsi con sintomi simili alla polmonite – febbre alta, tosse, dolori al petto e difficoltà respiratorie. Il 27 luglio, un veterano dell’Air Force che aveva partecipato alla convention, morì in un ospedale di Sayre, Penn, poche miglia a sud del confine con lo Stato di New York. All’inizio di agosto, le agenzie di stampa di tutto il paese erano accorse a Filadelfia per riferire della misteriosa malattia che aveva già ucciso 18 delegati della convention o visitatori della città, e che aveva portato altri negli ospedali a lottare per la vita. Quando l’epidemia finì, a metà agosto, 221 persone avevano contratto la malattia ancora sconosciuta e 34 di loro erano morte.

Perché gli studi epidemiologici condotti da 20 investigatori medici dei Centri statunitensi per il controllo delle malattie (CDC), così come decine di operatori sanitari dello stato della Pennsylvania, non furono in grado di determinare rapidamente la causa dell’epidemia, la speculazione si scatenò. Alcuni pensavano che l’epidemia fosse stata causata da terroristi nazionali con mezzi chimici o microbiologici; altri che si trattasse di un esperimento della CIA andato male; altri ancora suggerivano che l’intera faccenda fosse una bufala, progettata per raccogliere sostegno per l’espansione delle vaccinazioni contro l’influenza suina. Un tossicologo di Filadelfia pensava che l’epidemia fosse dovuta all’avvelenamento da carbonile di nichel. Altre speculazioni includevano fumi tossici dalle fotocopiatrici e persino un attacco di forze extraterrestri.

La causa della malattia è stata trovata

immagine del batterio della legionellaDopo aver escluso tutti i tipi di condizioni mediche, dall’influenza suina alla febbre dei pappagalli, e la peste, gli investigatori identificarono vittime che avevano semplicemente camminato davanti all’hotel. L’investigazione della fonte ha richiesto una quantità enorme di tempo, e dopo sei mesi il batterio della legionella è stato scoperto dal CDC. La teoria finale era che si trattasse delle torri di raffreddamento delle unità di condizionamento, ma a causa del lasso di tempo trascorso, questo non fu mai completamente provato. L’identificazione della malattia portò alla risoluzione di molte malattie e morti precedenti per quella che prima era una malattia sconosciuta.

Non fu prima del dicembre 1976 che il dottor Joseph McDade, uno scienziato di laboratorio del CDC, usando la tecnica di inoculazione della cavia, fu in grado di isolare il batterio che causava la malattia e identificarlo come Legionella pneumophila. Fu inoltre determinato che il bacillo si era apparentemente diffuso dal sistema di aria condizionata dell’hotel. Nell’aprile del 1977, il termine Legionella fu pubblicato per la prima volta dal CDC come nome ufficiale della malattia epidemica che aveva causato un tale scalpore a livello nazionale che il Congresso aveva effettivamente tenuto delle audizioni nel novembre precedente e l’hotel Bellevue-Stratford fu costretto a chiudere definitivamente.

Gli scienziati lavorano a ritroso nel tempo

Ora che la causa della malattia dei legionari era stata identificata con certezza, gli scienziati iniziarono a lavorare a ritroso dal 1976, per scoprire se epidemie simili erano state effettivamente causate dallo stesso ceppo di batterio. La prima epidemia nazionale conosciuta della malattia è stata determinata ad Austin, Minnesota, nel 1957, quando 78 persone che lavoravano nell’impianto di imballaggio della carne della Hormel Foods Corporation svilupparono una polmonite. La fonte dell’epidemia non fu mai determinata all’epoca, ma 22 anni dopo, fu dimostrato che i sopravvissuti alla malattia avevano livelli significativamente elevati di anticorpi contro L. pneumophila nel loro sangue. Si concluse inoltre che i batteri provenivano dalla torre di raffreddamento dell’impianto.

Nel 1965, 81 pazienti dell’ospedale psichiatrico St. Elizabeth di Washington, D.C., svilupparono una polmonite e 14 di loro morirono. L’analisi dei campioni di siero conservati nel 1977 ha mostrato che un certo numero di pazienti aveva il sierogruppo L. pneumophila. Si credeva che l’agente di diffusione fosse l’acqua di un sistema di irrigazione di un prato che stava subendo lavori di scavo.

Nel luglio 1968, 144 visitatori e dipendenti del Dipartimento della Salute di Pontiac, Michigan, svilupparono una malattia relativamente lieve che fu chiamata febbre di Pontiac. Fu stabilito, allora, che la malattia non era causata da nessun allergene ambientale conosciuto, tossine o virus. Tuttavia, il siero di coloro che avevano la febbre di Pontiac è stato trovato a contenere anticorpi contro L. pneumophila. La diffusione della malattia è stata ricondotta a una perdita nel condotto dell’aria dell’edificio che ha permesso all’acqua del sistema di condizionamento di entrare nell’atmosfera dell’edificio.

Ironicamente, un’altra epidemia di polmonite al Bellevue-Stratford Hotel di Philadelphia si è verificata nel 1974, quando 20 membri dell’Ordine Indipendente degli Odd Fellows hanno sviluppato sintomi da uno a nove giorni dopo aver partecipato a una riunione nella sala da ballo principale dell’hotel. Due di queste persone morirono.

In Spagna, un’epidemia non riconosciuta di polmonite colpì almeno 150 turisti britannici che soggiornarono al Rio Park Hotel di Benidorm, una città turistica sulla Costa Blanca, tra il 1973 e il 1980. La fonte dell’epidemia fu dimostrata essere il sistema di acqua potabile dell’hotel quando i cambiamenti all’impianto idraulico, la clorazione dell’acqua e il mantenimento della temperatura dell’acqua calda posero fine all’epidemia pluriennale.

I focolai domestici continuano a verificarsi

Molti altri focolai della malattia dei legionari hanno continuato a verificarsi negli Stati Uniti dopo il 1976. Almeno 250 pazienti, visitatori e impiegati del Los Angeles Wadsworth Veterans Administration Hospital soccombettero al batterio L. pneumophila in un periodo di tre anni e mezzo tra il 1997 e il 1981, prima che il sistema di acqua potabile della struttura fosse trattato con iperclorazione.

Dal 10 ottobre al 13 novembre 1989, 33 pazienti furono ricoverati con la malattia dei legionari a Bogalusa, Louisiana. Nel 1996, in diverse città del sud-ovest della Virginia, sono stati identificati 23 casi di malattia confermati in laboratorio e quasi tutte le vittime, quando sono state interrogate, hanno ricordato di essere passate davanti a una spa con idromassaggio esposta in un negozio di articoli per la casa.

La malattia dei legionari nel mondo

Altri focolai sono stati confermati in paesi stranieri. Nell’aprile 1985, 175 pazienti furono ricoverati negli ospedali di Stafford Inghilterra con infezioni al petto o sintomi simili alla polmonite. Un totale di 28 persone morirono. La diagnosi medica dimostrò che la malattia dei legionari era responsabile e l’indagine epidemiologica fece risalire la fonte dell’infezione alla torre di raffreddamento dell’aria condizionata sul tetto dello Stafford District Hospital.
Nel marzo 1990, un focolaio di malattia dei legionari in una mostra di fiori nei Paesi Bassi causò la malattia di 318 persone e almeno 32 morirono. Nell’aprile 2000, 4 persone morirono a Melbourne, Australia, su 125 casi confermati. Nel luglio 2001, 800 casi sospetti sono stati riportati a Murcia, Spagna – sei persone sono morte. Nel 2005, tra 56 pazienti con casi in Norvegia, 10 sono morti. Nello stesso anno, 21 residenti di una casa di cura a Toronto, in Canada, sono morti di legionellosi. In tutti i casi, la malattia proveniva da un qualche tipo di sistema idrico contaminato.

Le epidemie di legionella continuano

Anche se la comunità medica è ora consapevole della malattia, rimangono ancora molte sfide per le vittime che contraggono la malattia e condividono la frustrazione che il CDC ha vissuto nel 1976:

  • Qual è la fonte?
  • C’erano altre persone esposte?
  • C’è stato qualche test o trattamento per la legionella alla fonte?

I casi di legionellosi continuano a scoppiare in tutto il mondo. Ogni anno, tra 8000 e 18.000 casi sono identificati solo negli Stati Uniti. Anche se la malattia può essere trattata con antibiotici, molte volte viene diagnosticata in modo errato e si stima che solo il 5-10% dei casi vengono alla fine segnalati. Il tasso di mortalità della legionellosi è variato dal 5% al 30% durante varie epidemie e può avvicinarsi al 50% quando il trattamento con antibiotici è ritardato.

Il CDC fornisce eccellenti risorse per saperne di più sulla malattia e su cosa si può fare per prevenire le epidemie.

Contattare il Center for Disease Control (CDC)

Mentre il CDC può ricevere le informazioni sulle esposizioni, il modo migliore per informare le autorità è contattarle direttamente. I dipartimenti della salute locali, di contea o di stato, e il CDC possono essere contattati e inviare informazioni sulle esposizioni sul loro sito web e al numero 800-CDC-INFO (800-232-4636). Se una persona è stata esposta, c’è un’alta probabilità che qualcun altro sia stato o sarà esposto. Come in molte questioni di cui crediamo abitualmente che “il governo si occuperà”, è compito della vittima e della sua famiglia assicurarsi che le autorità competenti siano informate e i casi registrati.

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Se voi o un membro della famiglia soffre dei sintomi della legionellosi e volete parlare con un avvocato, contattateci per una consultazione gratuita e una valutazione del caso. Potreste avere diritto ad un risarcimento.

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