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Resti di 90 milioni di anni di foresta pluviale scoperti sotto il ghiaccio antartico

Circa 90 milioni di anni fa, l’Antartide occidentale ospitava una fiorente foresta pluviale temperata, secondo le radici fossili, il polline e le spore scoperte di recente, secondo un nuovo studio.

Il mondo era un posto diverso allora. Durante la metà del periodo Cretaceo (da 145 milioni a 65 milioni di anni fa), i dinosauri vagavano sulla Terra e i livelli del mare erano 558 piedi (170 metri) più alti di oggi. Le temperature della superficie del mare nei tropici erano calde come 95 gradi Fahrenheit (35 gradi Celsius).

Questo clima rovente ha permesso a una foresta pluviale – simile a quelle viste in Nuova Zelanda oggi – di mettere radici in Antartide, hanno detto i ricercatori.

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I resti della foresta pluviale sono stati scoperti sotto il ghiaccio in una carota di sedimento che un team di ricercatori internazionali ha raccolto da un fondale vicino al ghiacciaio Pine Island nell’Antartide occidentale nel 2017.

Appena il team ha visto il nucleo, sapeva di avere qualcosa di insolito. Lo strato che si era formato circa 90 milioni di anni fa era di un colore diverso. “Era chiaramente diverso dagli strati precedenti”, ha detto in un comunicato il ricercatore principale dello studio Johann Klages, un geologo dell’Alfred Wegener Institute Helmholtz Centre for Polar and Marine Research di Bremerhaven, in Germania.

Un operatore sulla nave “Polarstern” guida il sistema di perforazione dei fondali MeBo utilizzando la tecnologia remota. (Image credit: JP Klages/AWI)

Di nuovo al laboratorio, il team ha messo il nucleo in uno scanner CT (tomografia computerizzata). L’immagine digitale risultante ha mostrato una fitta rete di radici in tutto lo strato di terra. La terra ha anche rivelato antichi pollini, spore e resti di piante da fiore del periodo Cretaceo.

Analizzando i pollini e le spore, il co-ricercatore dello studio Ulrich Salzmann, un paleoecologo della Northumbria University in Inghilterra, è stato in grado di ricostruire la vegetazione e il clima dell’Antartide occidentale di 90 milioni di anni. “I numerosi resti di piante indicano che la costa dell’Antartide occidentale era, allora, una densa foresta temperata e paludosa, simile alle foreste che si trovano oggi in Nuova Zelanda”, ha detto Salzmann nella dichiarazione.

La carota di sedimenti ha rivelato che durante la metà del Cretaceo, l’Antartide occidentale aveva un clima mite, con una temperatura media annuale di circa 54 F (12 C), simile a quella di Seattle. Le temperature estive erano più calde, con una media di 66 F (19 C). Nei fiumi e nelle paludi, l’acqua avrebbe raggiunto fino a 68 F (20 C).

Inoltre, le precipitazioni di allora erano paragonabili alle precipitazioni del Galles, Inghilterra, oggi, i ricercatori hanno trovato.

Queste temperature sono impressionantemente calde, dato che l’Antartide aveva una notte polare di quattro mesi, che significa che un terzo di ogni anno non aveva luce solare vitale. Tuttavia, il mondo era più caldo allora, in parte, perché la concentrazione di anidride carbonica nell’atmosfera era alta – anche più alta di quanto si pensasse in precedenza, secondo l’analisi della carota di sedimento, hanno detto i ricercatori.

“Prima del nostro studio, l’ipotesi generale era che la concentrazione globale di anidride carbonica nel Cretaceo era circa 1.000 ppm,” il co-ricercatore dello studio Gerrit Lohmann, un modellatore climatico presso l’Alfred Wegener Institute, ha detto nella dichiarazione. “Ma nei nostri esperimenti basati su modelli, ci sono voluti livelli di concentrazione da 1.120 a 1.680 ppm per raggiungere le temperature medie di allora in Antartide.”

Questi risultati mostrano come potenti gas serra come l’anidride carbonica possono causare temperature alle stelle, tanto che il gelido Antartide occidentale di oggi una volta ospitava una foresta pluviale. Inoltre, mostra quanto siano importanti gli effetti di raffreddamento delle attuali lastre di ghiaccio, hanno detto i ricercatori.

Lo studio è stato pubblicato online ieri (1 aprile) sulla rivista Nature.

  • Passato conservato: Foto della foresta pietrificata
  • Foto dell’Amazzonia: Alberi che dominano la foresta pluviale
  • Foto dell’Antartide: Lago di fusione nascosto sotto il ghiaccio

Originariamente pubblicato su Live Science.

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