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Könnte Basketball jemals der beliebteste Sport der Welt werden?

Seitdem das ursprüngliche Dream Team vor 22 Jahren zu olympischem Gold gestürmt ist, hat sich in der globalen Basketball-Szene viel verändert.

Der Sport ist heute in den meisten (wenn nicht allen) Ländern der Erde ein fester Bestandteil. In der letzten Saison hatte die NBA 92 internationale Spieler aus 39 verschiedenen Ländern zu bieten, und in diesem Herbst dürften es noch mehr sein. Spanien, aus dem fünf dieser 92 Spieler stammen, ist wieder einmal das Zentrum des größten Basketball-Ereignisses des Sommers: des neu benannten FIBA World Cup of Basketball.

So weit der Basketball in den letzten Jahrzehnten auch gekommen ist, er hat immer noch einen weiten Weg vor sich, um mit dem wichtigsten Sport der Welt gleichzuziehen: dem Fußball. Während die Fußballweltmeisterschaft der FIFA ein globales Phänomen voller Spannung und Dramatik ist und jedes Spiel in die Haushalte auf der ganzen Welt übertragen wird, hat die FIBA-Version noch keinen solchen Einfluss auf die Fernsehübertragung (nur die Spiele des Teams USA wurden bisher im heimischen Fernsehen übertragen).

Auch wenn die FIBA-Weltmeisterschaft vielleicht nie das gleiche weltweite Ansehen genießen wird wie die FIFA-Weltmeisterschaft, gibt es doch einige Anzeichen dafür, dass der Basketball die Hochburg des Fußballs als beliebteste Sportart der Welt einholt.

Sizing Up the Competition

Matthias Schrader/Associated Press

Basketball hat es natürlich nicht leicht. Gemessen an der Popularität – von den Einnahmen über die Zuschauerzahlen bis hin zu den sozialen Medien – scheint der Vorsprung des Fußballs nahezu unüberwindbar zu sein.

Dem Beratungsunternehmen A.T. Kearney zufolge machte Basketball, vertreten durch die NBA, im Jahr 2009 mit 2,7 Milliarden Euro etwa 6 Prozent des weltweiten Sportmarktes aus. Der Fußball hingegen verschlang mit 19,5 Milliarden Euro satte 43 Prozent des Marktes.

In den letzten fünf Jahren hat sich jedoch viel verändert, vor allem im Basketball.

Die jüngste Erhöhung der Gehaltsobergrenze der NBA deutet laut dem Tarifverhandlungsexperten Larry Coon darauf hin, dass die Liga in den Jahren 2014-15 ein basketballbezogenes Einkommen (BRI) von 4,75 Milliarden Dollar erzielen wird. Diese Zahl könnte in den kommenden Jahren noch erheblich ansteigen, was zum großen Teil der Flut von Einnahmen zu verdanken ist, die von der bevorstehenden Erneuerung der nationalen Fernsehverträge der NBA erwartet wird.

Im Moment liegt die NBA damit bei den Gesamteinnahmen leicht hinter der englischen Premier League. Laut Bill Wilson von BBC News hat die EPL in der Saison 2013/14 zum ersten Mal die 3-Milliarden-Pfund-Grenze überschritten, was umgerechnet etwa 5 Milliarden Dollar entspricht.

Im Gegensatz zur NBA im Basketball ist die EPL nicht der einzige milliardenschwere Verein in der Fußballwelt. Laut Deloitte haben die deutsche Bundesliga, die spanische La Liga, die italienische Serie A, die französische Ligue 1, das brasilianische Campeonato Brasileiro Serie A und die russische Premier League 2012/13 allesamt mehr als eine Milliarde Dollar eingenommen.

Und dabei sind die 22 anderen Fußballligen auf der ganzen Welt – darunter die MLS und die Zweitligisten in England, Spanien, Frankreich, Deutschland, Italien und Japan – noch nicht eingerechnet, die mehr Geld einnehmen als der zweitgrößte Basketballverband, die spanische Liga ACB, die knapp 107 Millionen Euro (d.h., etwas mehr als 140 Millionen Dollar) in der Saison 2011/12 einbrachte, wie Alfredo Matilla und Juan Jimenez von AS.com (via Wikipedia) berichten.

Die milliardenschweren Sportligen der WeltDollar-Sportligen
Liga Sport Einnahmen
NFL American Football $9 Milliarden
MLB Baseball $8 Milliarden
English Premier League Fußball $5 Milliarden
NBA Basketball $4.75 Milliarden
NHL Eishockey $3,7 Milliarden
Bundesliga Fußball $2.59 Milliarden
La Liga Fußball $2,46 Milliarden
Serie A Fußball $2.2 Milliarden
Ligue 1 Fußball $1,68 Milliarden
Nippon Professional Baseball Baseball $1.27 Milliarden
Campeonato Brasileiro Serie A Fußball $1,19 Milliarden
Russische Premier League Fußball $1.16 Milliarden
Mehrere Quellen

Einige der größten spanischen Basketballmannschaften, darunter Barcelona und Real Madrid, sind direkt mit ihren Fußballkollegen verbunden. Letztere übertreffen jedoch die ersteren bei weitem.

„Das Fußballteam ist eindeutig das dominierende Team“, sagte Bill Duffy, einer der bekanntesten Agenten im Basketball. „Es ist das am stärksten finanzierte Team. Sie hat das meiste Sponsoring. Sie sind viel lukrativer, und es gibt ein viel größeres Engagement. Basketball ist da, aber es ist eindeutig die zweite Geige, und es ist nicht einmal nah dran.“

Die NBA hat den meisten anderen großen Sportligen in Sachen Starpower einiges voraus. Keine der anderen nordamerikanischen Ligen kann mit einer Reihe von Weltstars aufwarten, die auch nur annähernd mit Kobe Bryant, LeBron James und Kevin Durant mithalten können, um nur einige zu nennen.

Aber in dieser Hinsicht können selbst die größten Namen der NBA ihren Fußballkollegen nicht ganz das Wasser reichen. Laut Fan Page List sind die fünf Sportler mit den meisten Followern in den sozialen Medien allesamt internationale Fußballstars. Cristiano Ronaldo, der sie alle mit mehr als 127 Millionen Followern auf Facebook und Twitter anführt, hat eine größere Fangemeinde als Bryant, James, Durant und Michael Jordan zusammen.

Wie man es auch dreht und wendet, der Fußball ist dem Basketball in so ziemlich jedem Kampf um den beliebtesten Sport der Menschheit überlegen.

Raum für Wachstum

ChinaFotoPress/Getty Images

Das soll nicht heißen, dass Basketball nicht eine Menge zu bieten hat oder dass es nicht in der Lage sein wird, den Griff des Fußballs über die globale Sportszene in den kommenden Jahren und Jahrzehnten zu lockern.

Zum einen ist das Rolodex des Basketballs an international vermarktbaren Stars bereits immens und wird mit jedem Jahr stärker. Die Abwesenheit von James, Durant, Bryant, Kevin Love, Blake Griffin, Chris Paul, Carmelo Anthony und einer ganzen Reihe anderer bekannter Namen bei der FIBA-Weltmeisterschaft hat lediglich dazu geführt, dass aufstrebende Spieler wie Anthony Davis, Stephen Curry, Kyrie Irving und James Harden das Rampenlicht für sich beanspruchen konnten – und dass Derrick Rose begann, seinen rechtmäßigen Anteil einzufordern.

Viele der größten Namen des Spiels sind außerhalb der USA bereits bekannte Größen, wenn nicht sogar echte Rockstars. Einige, wie James und Bryant, besuchen regelmäßig China, die größte Basketball-Bastion der Welt außerhalb der Grenzen Amerikas. Laut Ben Sin von der New York Times ist die NBA im bevölkerungsreichsten Land der Welt eine Macht, mit der man rechnen muss:

Die NBA ist eine der beliebtesten Marken in China und die einzige amerikanische Sportliga mit einer bedeutenden Anhängerschaft in ganz Asien. Die Liga hat auf den Mikroblog-Plattformen von Sina Weibo und Tencent zusammen 70 Millionen Follower, während die National Football League weniger als 400.000 Follower hat.

Superstars wie Bryant haben eine entscheidende Rolle bei der weltweiten Expansion des Basketballs gespielt. Diese wiederum ist das Ergebnis einer anhaltenden Marketingkampagne der wichtigsten Akteure des Sports im Ausland.

Insbesondere die NBA hat sich auf allen Ebenen für diese Sache stark gemacht. Ihre Initiative „Basketball ohne Grenzen“ hat Spieler, Trainer und andere Team- und Ligaoffizielle in Städte auf der ganzen Welt gebracht, um das Spiel zu lehren und das Leben derer zu berühren, die es spielen wollen.

Die Liga schickt ihre Teams seit 1978 ins Ausland, als der Meister Washington Bullets gegen das langjährige israelische Kraftpaket Maccabi Tel Aviv verlor. Doch erst 2013 hat der Verband seine Auslandsturniere unter dem Namen NBA Global Games formalisiert. In der kommenden Vorsaison stehen Spiele in Berlin, Istanbul, Rio de Janeiro, Shanghai und Peking auf dem Programm. Die regulären Saisonspiele werden dann in Mexiko-Stadt und London ausgetragen.

Diese Spiele sind nicht ganz unähnlich den Sommer-Freundschaftsspielen, die Europas größte Fußballvereine jedes Jahr in Afrika, Asien und Nordamerika bestreiten. Der größte Unterschied besteht in der Begeisterung, die angesichts der anhaltenden Vorrangstellung des Fußballs auf der Weltbühne zu erwarten ist.

Die NBA und die FIBA sind nicht die einzigen, die versuchen, den Basketball im Ausland zu etablieren. Die Sportbekleidungsindustrie insgesamt und insbesondere Nike und Adidas haben ein großes Interesse daran, dass der Basketball zu einer größeren sportlichen Gewohnheit auf der ganzen Welt wird.

„Die Schuhfirmen sind stark auf die NBA-Stars angewiesen, um ihr Basketballgeschäft voranzutreiben“, sagte Marc Isenberg, der Autor von Money Players: A Guide to Succeed in Sports, Business & Life for Current and Future Pro Athletes. Daher wurden und werden diese Stars von Nike, Adidas und Co. stark genutzt, um das Spiel im Ausland zu verbreiten, vor allem, um Turnschuhe zu verkaufen.

Was auch immer der Grund für seine Verbreitung war, Basketball hat sich als ansteckende Aktivität erwiesen. „Basketball ist Basketball. Er kennt keine Grenzen“, sagte Mike Peck, der zuletzt zwei Jahre lang als Cheftrainer der D-League-Tochter der Portland Trail Blazers tätig war. „Das ist das Schöne an diesem Sport.“

In Asien und Ozeanien hat er bereits großen Anklang gefunden, mit starken Präsenzen in China und Australien und einer aufkeimenden Initiative in Indien. Keines dieser Länder kann jedoch mit der Pro-Kopf-Basketball-Begeisterung der Philippinen mithalten.

„In jedem Viertel, in das man kommt, gibt es immer einen Basketballkorb auf der Straße“, sagte Leo Balayon, ein stellvertretender Cheftrainer an der Bethesda University in Los Angeles. Balayon wuchs auf den Philippinen auf, bevor er auf der ganzen Welt Basketball spielte und trainierte, mit Zwischenstopps in China und Australien.

„Wenn man sich auf einer nicht-persönlichen Ebene unterhält, geht es normalerweise entweder um Politik oder Basketball“, fügte Balayon hinzu. „Auf den Philippinen geht es um alles.“

Es hilft, dass es das Spiel auf den Philippinen schon seit über einem Jahrhundert gibt. Andererseits hat der YMCA Ende des 19. Jahrhunderts alles getan, um Basketball auf der ganzen Welt zu verbreiten, mit Ausstellungen in Frankreich, Japan, Indien, China und dem damaligen Persien.

Das Spiel war, ist und bleibt ein fester Bestandteil Kanadas, dem Geburtsort des Stammvaters des Basketballs, Dr. James Naismith. Wie der Fußball in so vielen Ländern hat auch Hockey die Sportszene nördlich der Grenze fest im Griff, aber Basketball hat in den letzten zwei Jahrzehnten erhebliche Fortschritte gemacht.

Vince Carters kometenhafter Aufstieg zum Slam-Dunk-Star bei den Toronto Raptors löste in ganz Kanada eine Revolution an der Basis aus, deren Früchte (z. B., Andrew Wiggins, Anthony Bennett, Nik Stauskas, Tyler Ennis, Kelly Olynyk) erst jetzt in der NBA zum Tragen kommen.

„Ich glaube, als wir hierher kamen, hatten wir jeden Abend ein NBA-Team zu sehen“, sagte Stauskas gegenüber Dan Wetzel von Yahoo Sports. „Als ich aufwuchs, habe ich jedes Spiel gesehen. Und ich bin zu einigen Spielen gegangen. Die Raptors in der Nähe zu haben, war definitiv positiv.“

Australien steht ebenfalls an der Schwelle zu seiner eigenen „goldenen Generation“. Angeführt wird sie von Dante Exum, dem bald Spieler wie Ben Simmons, Jonah Bolden und Thon Maker folgen dürften.

Und es ist nicht so, dass Basketball in den Hochburgen des Fußballs, vor allem in Europa, völlig verdrängt wird. Spanien, Deutschland, Griechenland und Italien gehören zu den Ländern, in denen es solide Basketballligen gibt.

Die besten Vereinsmannschaften des Kontinents – darunter Barcelona, Real Madrid, Bayern München, Maccabi Tel Aviv (die alte Wirkungsstätte von Cavs-Trainer David Blatt) und Olympiacos – nehmen regelmäßig an der jährlichen Euroleague teil. „Ich denke, dass viele dieser Teams in der NBA konkurrieren könnten“, sagte Graham Boone, der Direktor für Basketball-Operationen bei Tandem Sports and Entertainment.

Die Wurzeln des Spiels

Nathaniel S. Butler/Getty Images

Das mag so sein, aber um die Aufmerksamkeit zu konkurrieren, die ihre Fußball-Pendants auf sich ziehen, ist eine andere Geschichte. Jeder Versuch des Basketballs, die sportliche Vorherrschaft des Fußballs zu brechen, würde einen langfristigen Ansatz erfordern, der an der Basis beginnen muss und Generationen dauern könnte, um wirklich aufzublühen.

Die Mächtigen in der Basketballwelt arbeiten seit einiger Zeit hart daran, die Infrastruktur des Spiels in Übersee zu entwickeln, obwohl es noch viel zu tun gibt. Selbst in Australien, einem wohlhabenden Land, das zufällig auch eine aufstrebende Basketball-Hochburg ist, gibt es nur wenige gute Sportplätze.

„In den USA findet man so gut wie überall eine schöne High-School-Turnhalle. in Australien gibt es so etwas nicht“, sagt David Nurse, ein professioneller Schießtrainer, der in der ganzen Welt gespielt und Seminare gegeben hat. „Die beste Sporthalle in der Stadt Adelaide, in der ich gespielt habe, entsprach einer durchschnittlichen High-School-Turnhalle, und das für ein Profiteam dort unten.“

Nurse merkte auch an, dass die Qualität der Trainer in anderen Teilen der Welt nicht gerade auf der Höhe der Zeit ist – selbst in China, wo die NBA seit 1990 Niederlassungen hat. „Es gibt dort eine Menge Talente“, sagte Nurse, „aber sie werden von ihren Trainern nur heruntergezogen, und ihre Fähigkeiten werden nie auf einem so hohen Niveau entwickelt wie in den USA.“

Ohne die entsprechenden Ressourcen liegen viele dieser ausländischen Talente brach. Das Gute daran ist, so Peck, der diesen Sommer mit Nike drei Wochen in China verbracht hat, „dass es im Ausland keinen Mangel an Begeisterung für das Spiel gibt.“

„Es gibt einfach keine solide Basisinfrastruktur, und ich glaube, sie kratzen gerade erst an der Oberfläche“, sagte er über die Situation in China. „Es gibt definitiv ein gewisses Maß an Leidenschaft und Interesse dafür.“

Eine weitere Explosion der Popularität des Spiels könnte also eine effektivere und effizientere Methode erfordern, um den latenten Enthusiasmus für Basketball anzuzapfen und weiter anzufachen.

Ein Teil davon besteht darin, Stars ausfindig zu machen, die als Vorbilder für Basketball in anderen Ländern dienen können. Ehemalige MVPs wie Dirk Nowitzki und Steve Nash haben Wunder vollbracht, um das Interesse an diesem Spiel in Deutschland bzw. Kanada zu wecken.

Aber keiner von beiden kann dem das Wasser reichen, was Yao Ming in China zustande gebracht hat. „Er hat das Spiel komplett verändert, im Alleingang“, sagte Duffy, der Yao schon lange vertritt. „

„Wenn ein Starspieler in einem Land auftaucht, wie Yao Ming in China im Basketball, dann gibt es mehr Zuschauer und mehr Leute, die mitmachen“

fügte Balayon hinzu, der während Yaos Glanzzeit bei den Houston Rockets in China war: „

Wenn Yaos Einfluss auf China ein gutes Beispiel ist, könnte der Basketball in kurzer Zeit einen internationalen Boom erleben, wenn die richtige Mischung aus professionellen Stars und der Energie der Basis zusammenkommt.

Amerikanische Auswanderer haben ihren Teil dazu beigetragen, die Saat dafür zu legen. Kobe Bryant wuchs in Italien auf, wo sein Vater, der ehemalige Spieler der Philadelphia 76ers, Joe „Jellybean“ Bryant, für vier verschiedene Teams spielte. Tony Parkers Vater, Tony Sr., spielte als College-Spieler an der Loyola University in Chicago, bevor er über den großen Teich wechselte, wo er als Profi spielte und gleichzeitig eine Familie mit dem niederländischen Model Pamela Firestone gründete.

Heute finden wir zwei internationale Nachkommen amerikanischer Basketballprodukte (Andrew Wiggins und Dante Exum) unter den vielversprechendsten Mitgliedern der neuen NBA-Rookie-Klasse. Jeder Erfolg von Wiggins und Exum in den kommenden Jahren würde sich auf die Popularität des Basketballs in ihren Heimatländern Kanada bzw. Australien auswirken.

Die NBA kann nur hoffen, dass ein weiterer Rookie, der noch nicht gedraftete Center Sim Bhullar, dazu beitragen wird, den möglicherweise enorm wichtigen und weitgehend unerschlossenen indischen Markt zu erschließen. Bhullar, der aus Toronto stammt und an der New Mexico State studiert hat, war der erste Spieler indischer Abstammung, der einen NBA-Vertrag unterzeichnete, als er im Sommer einen Vertrag mit den Sacramento Kings unterschrieb.

„Die meisten Leute wussten nicht wirklich Bescheid“, sagte Bhullar über seinen letzten Besuch in Indien vor vier Jahren. „Ich bin mir ziemlich sicher, dass, wenn ich jetzt zurückkomme, das komplette Gegenteil der Fall sein wird.“

Die NBA hofft das natürlich. Ein starkes Standbein in Indien mit seinen 1,2 Milliarden Einwohnern (Tendenz steigend) könnte der Schlüssel dafür sein, dass Basketball auf der Weltbühne zusammen mit China und Afrika an Fußball herankommt. „In den nächsten 50 Jahren wird die NBA in diesen Ländern genauso populär sein wie hier in Amerika“, fügte Duffy hinzu. „Ich glaube fest daran.“

Das ist vielleicht keine so starke Bestätigung, wie es scheinen mag. Basketball mag die zweitgrößte Sportart der Welt sein, aber in Amerika liegen die Einnahmen der NBA immer noch weit hinter denen der NFL und der MLB zurück, und das könnte auch so bleiben, nachdem die Liga ihre nationalen Fernsehverträge erneuert hat.

Derweil fasst der Fußball in den Staaten mit jedem Tag mehr Fuß. Laut Rick Kissell vom Boston Herald hat das diesjährige WM-Finale zwischen Argentinien und Deutschland mehr Zuschauer (26,5 Millionen) erreicht als das Spiel mit der höchsten Einschaltquote bei den NBA-Finals 2014 (18,0 Millionen).

Die MLS hat sicherlich von dieser Verschiebung profitiert und könnte irgendwann mit den größten amerikanischen Sportligen, einschließlich der NBA, auf Augenhöhe sein. „Ich glaube wirklich, dass es in den nächsten 10 bis 20 Jahren große Fußballvereine in den USA geben wird, die sich auf dem Niveau der NFL-Teams bewegen“, sagte Duffy.

Was die Entwicklung internationaler Stars angeht, so ist es vielleicht nicht die beste Lösung, sie im amerikanischen College-System heranzubilden, wie es Bhullar getan hat. Man denke nur an Hakeem Olajuwon, dessen Erfolg an der University of Houston und in der NBA nicht gerade zu einer Basketballexplosion in seinem Heimatland Nigeria führte.

Es ist auch lehrreich, dass einige der besten im Ausland geborenen Talente von Fußballplätzen gepflückt werden mussten. Das war der Fall bei Joel Embiid, der Nummer 3 des NBA-Drafts 2014, in seinem Heimatland Kamerun. Dasselbe gilt für Thon Maker, das 17-jährige sudanesische Phänomen, das erst 2010 in Australien anfing, ernsthaft Basketball zu spielen.

A Changing of the Guard?

Issac Baldizon/Getty Images

Im Großen und Ganzen kämpft der Basketball immer noch um die sprichwörtlichen Tischreste des Fußballs. Solange sich das nicht ändert, ist es schwer vorstellbar, dass der Basketball den Fußball einholt, geschweige denn überholt.

Der Status des Fußballs als pseudoreligiöse Obsession in vielen Teilen der Welt ist und bleibt für den Basketball schwer zu erreichen, aber die Popularität des Weltfußballs beruht auf mehr als nur seinen früheren Wurzeln.

Basierend auf seiner Basis benötigt Basketball mehr Ressourcen als Fußball. „In anderen Ländern ist es viel schwieriger, einen bespielbaren Basketballplatz zu finden, als einen Fußball zu bekommen und auf einem Feld zu spielen“, so Boone.

Außerdem ist Fußball nicht nur flexibel, was die Spielflächen angeht, sondern auch, was die Formen und Größen seiner Teilnehmer angeht. Man muss kein Riese sein, um auf dem Spielfeld zu dominieren; fragen Sie einfach Lionel Messi (1,70 m), Neymar (1,95 m) und Cristiano Ronaldo (1,95 m).

In mancher Hinsicht kann eine überdurchschnittliche Körpergröße im Fußball sogar ein Nachteil sein, denn Schnelligkeit und Koordination übertreffen die Körpergröße und die Sprungkraft bei weitem.

Demografisch gesehen gibt es also weitaus mehr Menschen auf der Welt, die über die notwendigen Voraussetzungen verfügen, um Fußball zu spielen – und damit auch erfolgreich zu sein. Im Basketball sind Spieler, die so groß sind wie Messi, Neymar und Ronaldo, nur selten an der Spitze zu finden, wobei Chris Paul und Isaiah Thomas Ausnahmen sind, die die Regel bestätigen. Der durchschnittliche NBA-Spieler mag 1,90 m groß sein, aber das bedeutet nicht, dass Menschen dieser Größe auf Bäumen wachsen.

Kurz gesagt, Basketball hat einen steilen Berg zu erklimmen, und das anhaltende weltweite Wachstum des Fußballs hat die Fähigkeit des Basketballs, ihn zu erklimmen, praktisch zu einer Sisyphusarbeit (wenn nicht gar zu einer Herkulesaufgabe) gemacht.

Das bedeutet aber nicht, dass Basketball in irgendeiner Weise dem Untergang geweiht ist. Jedes Jahr spielen mehr Kinder Basketball. Mit jeder neuen Saison kommen mehr Stars nach Nordamerika. Die Anzahl und Stärke der heimischen Ligen auf der ganzen Welt wird weiter zunehmen. Und mit den Graswurzelbemühungen des Spiels in China, Indien und Afrika könnte die Zahl der Menschen, die Basketball spielen, schließlich in die Milliarden gehen.

Allerdings muss sich Basketball derzeit vielleicht mit der Rolle als weltweite Sportart Nr. 2 begnügen, wenn auch als starke Sportart mit enormen Möglichkeiten.

Als NBA-Kommissar Adam Silver auf dem jüngsten Bloomberg Sports Business Summit in New York gegenüber Scott Soshnick von Bloomberg News sagte: „Bei allem Respekt für die anderen US-SportartenSportarten gibt es eigentlich nur zwei globale Sportarten: Es gibt Fußball und es gibt Basketball. Und wir fangen gerade erst an, an der Oberfläche zu kratzen.“

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