Site Overlay

8 dingen die je misschien niet weet over de Californische goudkoorts

1. Californië had niet de eerste goudkoorts in de Amerikaanse geschiedenis.
Die eer behoort eigenlijk toe aan North Carolina. Vijftig jaar voordat goud werd ontdekt bij Sutter’s molen, kwam de eerste goudkoorts in de Amerikaanse geschiedenis op gang nadat een goudklomp van 17 pond werd gevonden in Cabarrus County, North Carolina. Uiteindelijk delfden meer dan 30.000 mensen in de Tar Heel-staat naar goud, en meer dan 30 jaar lang werden alle gouden munten die door de U.S. Mint werden uitgegeven geproduceerd met goud uit Noord-Carolina.

2. De goudkoorts was de grootste massamigratie in de Amerikaanse geschiedenis.
In maart 1848 waren er ruwweg 157.000 mensen in het Californische gebied; 150.000 inheemse Amerikanen, 6.500 van Spaanse of Mexicaanse afkomst, bekend als Californios, en minder dan 800 niet-inheemse Amerikanen. Amper 20 maanden later, na de massale instroom van kolonisten, was de niet-inheemse bevolking gestegen tot meer dan 100.000. En de mensen bleven maar komen. Tegen het midden van de jaren 1850 waren er meer dan 300.000 nieuwkomers en woonde één op de 90 mensen in de Verenigde Staten in Californië. Al deze mensen (en al dit geld) hielpen Californië op weg naar de staat. In 1850, slechts twee jaar nadat de Amerikaanse regering het land had gekocht, werd Californië de 31e staat in de Unie.

3. De goudkoorts trok immigranten uit de hele wereld aan.
In feite was in 1850 meer dan 25 procent van de Californische bevolking buiten de Verenigde Staten geboren. Omdat het nieuws van de ontdekking de oostkust maar langzaam bereikte, kwamen veel van de eerste immigranten uit Zuid-Amerika en Azië. In 1852 waren er alleen al uit China meer dan 25.000 immigranten in Amerika aangekomen. Naarmate de hoeveelheid beschikbaar goud begon af te nemen, vochten de mijnwerkers steeds meer met elkaar om de winst en liepen de anti-immigratie spanningen op. Ook de regering mengde zich in de strijd. In 1850 keurde de wetgevende macht van Californië een belasting voor buitenlandse mijnwerkers goed, die een maandelijkse heffing van 20 dollar oplegde aan niet-staatsburgers, het equivalent van meer dan 500 dollar in het geld van vandaag. Die wet werd uiteindelijk ingetrokken, maar werd in 1852 vervangen door een andere wet die uitdrukkelijk Chinese mijnwerkers uitsloot en hen $2 ($80 vandaag) per maand aanrekende. Ook het geweld tegen buitenlandse mijnwerkers nam toe, en mishandelingen, verkrachtingen en zelfs moorden werden schering en inslag. Geen enkele etnische groep had echter meer te lijden dan de inheemse bevolking van Californië. Voor de goudkoorts telde de inheemse bevolking ongeveer 300.000. Binnen 20 jaar zouden er meer dan 100.000 dood zijn. De meesten stierven aan ziektes of mijnongelukken, maar meer dan 4000 werden vermoord door woedende mijnwerkers.

4. De goudkoorts werd gedomineerd door mannen.
Honderdduizenden mensen stroomden naar Californië om hun fortuin te maken in de goudkoorts, maar bijna geen van hen was vrouw. In 1852 waren 92 procent van de goudzoekers mannen. De weinige vrouwen die naar het westen reisden, verdienden hun brood in de groeiende boomtowns, waar ze werkten in de restaurants, saloons en hotels die elke dag leken op te duiken. Sommige vrouwentijdschriften in het oosten, bang voor de problemen die de mannen zouden kunnen krijgen zonder de beschavende invloed van vrouwen, publiceerden verhalen en plaatsten advertenties waarin opgeleide, moreel ingestelde jonge vrouwen werden aangemoedigd naar het westen te reizen om deze mannen te temmen. Maar weinigen gingen op dit aanbod in. Het percentage vrouwen in goudmijngemeenschappen nam uiteindelijk wel iets toe, maar zelfs in 1860 bedroeg hun aantal minder dan 10.000 – slechts 19 procent.

5. De goudkoorts roept beelden op van duizenden “49ers” die in wagons naar het westen trekken om rijk te worden in Californië, maar veel van de eerste goudzoekers kwamen per schip aan – en slechts weinigen van hen hadden een retourticket. Binnen enkele maanden krioelde de haven van San Francisco van de boten die werden achtergelaten nadat hun passagiers en bemanning landinwaarts waren getrokken om op goud te jagen. Toen het voorheen kleine stadje begon te bloeien, nam de vraag naar timmerhout dramatisch toe, en de schepen werden ontmanteld en verkocht als bouwmateriaal. Honderden huizen, banken, saloons, hotels, gevangenissen en andere bouwwerken werden opgetrokken uit de verlaten schepen, terwijl andere werden gebruikt als stortplaats voor percelen aan de rand van het water. Vandaag, meer dan 150 jaar na het begin van de goudkoorts, blijven archeologen en monumentenzorgers overblijfselen vinden, soms zelfs hele schepen, onder de straten van de City by the Bay.

6. Goudzoeken was een zeer kostbare onderneming.
De meeste mannen die naar Noord-Californië trokken, arriveerden met niet veel meer dan de kleren aan hun lijf. Eenmaal daar, moesten ze voedsel, goederen en voorraden kopen, die de kooplieden van San Francisco maar al te graag tegen betaling wilden leveren. Opgesloten in een afgelegen gebied, ver van huis, moesten vele goudzoekers het grootste deel van hun zuurverdiende geld ophoesten voor de meest elementaire benodigdheden. Op het hoogtepunt van de goudkoorts in 1849 konden goudzoekers prijzen verwachten die een schok voor hun ogen veroorzaakten: een ei kostte het equivalent van $25 in het geld van vandaag, koffie kostte meer dan $100 per pond en het vervangen van een paar versleten laarzen kostte meer dan $2.500.

7. Meer fortuinen werden verdiend door handelaars dan door mijnwerkers.
Toen de goudkoorts aanhield, stapten steeds meer mannen uit de goudzoekerij en begonnen bedrijven te openen die zich richtten op pas aangekomen goudzoekers. In feite zijn enkele van Amerika’s grootste industriëlen begonnen in de goudkoorts. Phillp Armour, die later een vleesverpakkingsimperium in Chicago zou oprichten, werd fortuinlijk met de bediening van de sluizen die de watertoevoer naar de rivieren waar werd gedolven, controleerden. Voordat John Studebaker een van Amerika’s grootste autofortuinen opbouwde, produceerde hij kruiwagens voor de mijnwerkers van de Gold Rush. En twee ondernemende bankiers, Henry Wells en William Fargo, trokken naar het westen en openden een kantoor in San Francisco, een onderneming die al snel uitgroeide tot een van de belangrijkste bankinstellingen van Amerika. Een van de grootste handelssuccessen was dat van Levi Strauss. Strauss, een in Duitsland geboren kleermaker, kwam in 1850 in San Francisco aan met plannen om een winkel te openen waar hij canvas doeken en dekzeilen voor wagens aan de mijnwerkers verkocht. Toen hij hoorde dat er meer vraag was naar stevige werkbroeken – broeken die bestand waren tegen de zware 16-urige werkdagen van de mijnwerkers – opende hij een winkel in het centrum van San Francisco die uiteindelijk zou uitgroeien tot een productie-imperium met de productie van Levi’s spijkerbroeken.

8. Duizenden goudzoekers werden rijk – maar John Sutter was niet een van hen.
John Sutter, de man wiens land synoniem zou worden met de California Gold Rush, was een Zwitserse immigrant die in de jaren 1830 Europa ontvluchtte, met achterlating van stapels onbetaalde schulden. Na enkele jaren door Noord-Amerika te hebben gereisd, vestigde hij zich uiteindelijk in 1839 in de kleine buitenpost Yuerba Buena (het huidige San Francisco). Met de hulp van de plaatselijke Mexicaanse regering realiseerde Sutter al snel zijn doel: het stichten van een agrarische gemeenschap op een stuk land van 50.000 hectare dat hij “New Helvetia” noemde, Latijn voor “Nieuw Zwitserland”, en dat een belangrijke buitenpost werd voor emigranten die naar het westen reisden. Tijdens de bouw van een zagerij op Sutters land langs de American River ontdekte een van zijn werknemers de goudklomp die de wereld zou veranderen. Sutter, die aanvankelijk meer geïnteresseerd was in het behoud van de controle over zijn eigendom, probeerde de ontdekking stil te houden, maar het nieuws lekte snel uit. Binnen enkele maanden hadden de meeste van zijn werknemers hem verlaten om zelf naar goud te zoeken, terwijl duizenden andere goudzoekers een groot deel van zijn land en uitrusting plunderden en vernietigden. Geconfronteerd met oplopende schulden, werd Sutter gedwongen zijn land aan een van zijn zonen te schenken, die het gebruikte om een nieuwe nederzetting te stichten, Sacramento genaamd. Sutter Sr. was woedend – hij had gehoopt dat de stad naar hem zou worden genoemd – maar hij had dringender problemen. Hij was bijna bankroet en begon een decennialange campagne om de Amerikaanse regering zijn financiële verliezen te laten vergoeden, maar dat mocht niet baten. Terwijl duizenden rijk werden van zijn voormalige land, trok een verbitterde Sutter zich terug in Pennsylvania en stierf.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.