Site Overlay

Aaron Burr en de definitie van verraad

Bronnen

Beginselen. Aaron Burr maakte, in de woorden van Henry Adams, “op iedereen die hem voor het eerst ontmoette, een gunstige indruk”. Burr, kleinzoon van de grote theoloog Jonathan Edwards, diende als kolonel in het Continentale Leger en studeerde later rechten bij Tapping Reeve in Connecticut. Burr was een zeer politiek en ambitieus man en concentreerde zijn politieke carrière in New York. Hij diende in de Assemblee van New York (1784) en als procureur-generaal van de staat (1789) voordat hij in 1791 in de Senaat van de V.S. werd gekozen. In 1800 kreeg Burr, als Republikeinse kandidaat voor het vicepresidentschap, evenveel kiesmannen als Thomas Jefferson. Volgens de grondwet moest het Huis van Afgevaardigden beslissen tussen de twee kandidaten. Het kostte zesendertig stembiljetten in bijna een week tijd om Jefferson de vereiste meerderheid van staten te bezorgen. Burr werd vice-president maar vervreemdde van Jefferson en speelde geen rol in de regering. In plaats van zich opnieuw verkiesbaar te stellen, stelde hij zich in 1804 zonder succes kandidaat als gouverneur van New York. Zijn optreden als voorzitter tijdens het proces tegen Associate Justice Chase in februari 1805 (zijn laatste maand in functie) was misschien wel het hoogtepunt van zijn dienst als vice-president.

Samenzwering. Eenmaal buiten functie probeerde Burr de macht weer terug te krijgen. Gewantrouwd door Jefferson en gehaat door de Federalisten voor het doden van Alexander Hamilton in een duel in 1804, reisde Burr naar het westen. Met zijn gemakkelijke charme en beroemde naam raakte hij bevriend met velen, waaronder Henry Clay en Andrew Jackson. In wat nu West Virginia is, maakte hij kennis met Harman Blennerhassett, een Ierse immigrant die een eiland in de Ohio rivier bezat. Blennerhassett bood Burr vriendschap, onderdak en politieke steun. In generaal James Wilkinson, gouverneur van het Louisiana Territory, had Burr een potentieel machtigere bondgenoot. Wilkinson was een man met grote ambities, en op een gegeven moment zag hij in dat een alliantie met Burr hem in staat zou stellen alle kanten van een verraderlijk spel te spelen. Hoewel hij later Burr zou afzweren en elke medeplichtigheid aan Burr’s doelen zou ontkennen, lijkt het duidelijk dat Wilkinson’s aanbod van steun Burr de eerste stimulans gaf die hij nodig had om zijn doelen na te streven. Zelfs vandaag de dag is er slechts speculatie over wat Burr werkelijk van plan was. In de meest charitatieve versie van de gebeurtenissen bereidt hij zich voor op het leiden van een poging om landen onder Spaans bewind te bevrijden. Zijn uiteindelijke doelen:

vrij Mexico en, uiteindelijk, Centraal en Zuid Amerika. Anderen geloofden dat Burr echt de staten en gebieden ten westen van de Alleghenies van de Unie wilde scheiden. Of hij zichzelf wilde opwerpen als leider van een nieuw Amerikaans rijk is op z’n best dubbelzinnig.

“Scene of Depravity.” Als Burr bezig was met een samenzwering om de natie te verdelen, was dat een van de meest openlijke geheimen van die tijd. Geruchten deden de ronde in het hele land en in officiële berichten van Britse en Spaanse ministers. Op 22 januari 1807, zich ervan bewust dat Burr’s samenzwering het gesprek van de dag was in Washington, D.C., stuurde President Jefferson een speciale boodschap naar het Congres waarin hij de machinaties uiteenzette en het Congres voorbereidde op het proces wegens landverraad dat zou volgen. Jefferson’s boodschap aan het Congres beschreef de vermeende samenzwering om de Unie te verdelen als “dit toneel van verdorvenheid” en verwees naar Burr’s bedoelingen als “een illegale combinatie … tegen de vrede en veiligheid van de Unie.” Jefferson verklaarde dat hoewel het “moeilijk was om de ware toedracht te achterhalen,” de schuld van Burr “boven alle twijfel verheven is.”

Opname. Toen Burr geruchten hoorde over zijn vermeende bedoelingen, schreef hij een vriend dat “als er enig plan bestaat om de westelijke van de oostelijke staten te scheiden, ik daar totaal onwetend van ben. Ik heb nooit een dergelijk voornemen gekoesterd of geuit tegen wie dan ook, noch heeft iemand ooit een dergelijk voornemen aan mij kenbaar gemaakt.” In deze sfeer van geruchten en beschuldigingen waren de regeringsambtenaren in Washington bereid Burr te berechten wegens verraad. Maar eerst moest hij gevonden worden, en zestig mannen werden de Mississippi rivier op gestuurd. Burr beweerde dat hij op weg was om nieuw land te vestigen in de westelijke gebieden. Anderen geloofden dat Burr en zijn volgelingen geweld wilden gebruiken om Amerikaanse gebieden los te weken van de Unie. Federale ambtenaren hielden Burr vast in het Mississippi Territory en beschuldigden hem van samenzwering tegen de Verenigde Staten. Een jury sprak hem vrij, maar Burr vreesde voor zijn leven en dook onder. U.S. marshals pakten hem weer op en brachten hem naar het oosten voor een proces. In Washington werden twee van Burr’s handlangers, Dr. Justus Erich Bollman en Samuel Swartwout, berecht wegens verraad op grond van hun steun aan Burr’s activiteiten. De aanklacht tegen deze mannen was gebaseerd op een vermeende samenzwering die met Burr op Blennerhassett Island was uitgebroed. Opperrechter John Marshall hoorde de zaak tegen Bollman en Swartwout aan en liet de mannen vrij wegens gebrek aan bewijs. Marshall wees op de grondwettelijke definitie van verraad – oorlog voeren tegen de Verenigde Staten of “hun vijanden bijstaan, hen hulp en steun verlenen” – en verklaarde dat “samenzwering geen verraad is”. De opperrechter was van mening dat “er een feitelijke samenkomst van mensen voor het verraderlijke doel moet zijn, om een heffing van oorlog te vormen”. Zonder dergelijk bewijs had hij geen andere keus dan Bollman en Swartwout vrij te laten. Marshall zette de standaard voor het komende verraadproces van Burr. Als de regering er niet in slaagde met echt bewijs te komen voor een poging tot oorlogsvoering, zou ze zeker verliezen. Het proces tegen Burr vond plaats in Richmond, Virginia. De voormalige vice-president stelde een indrukwekkend verdedigingsteam samen, waaronder Luther Martin, die Samuel Chase had verdedigd tijdens diens proces in 1805. De advocaten van Burr beweerden dat zij bepaalde documenten in het bezit van de president nodig hadden om hun zaak te kunnen bepleiten. De regering probeerde de uitvaardiging van een dagvaarding tegen te houden op grond van het feit dat de president niet aan zo’n dagvaarding onderworpen was door een beroep op executive privilege. Marshall oordeelde echter dat de dagvaarding kon worden uitgevaardigd. De president was evenzeer aan de wet onderworpen als iedere burger, maar het hof zou naar behoren rekening houden met zijn ambt en voorkomen dat “vexatious and unnecessary subpoenas” zouden worden uitgevaardigd. Toen Marshall de dagvaarding uitvaardigde, negeerde Jefferson die.

Het proces Burr. Het proces begon uiteindelijk op 3 augustus 1807. Marshall herinnerde de advocaten van de regering eraan dat “Verraad alleen kan worden gepleegd op een open dag en in het oog van de wereld”. De advocaten van Burr vroegen dat de regering de daad van verraad zou bewijzen. De regering kon dat niet: zij gaf toe dat Burr niet aanwezig was toen zijn bondgenoten op Blennerhassett Island de samenzwering bespraken om de wapens op te nemen tegen de Verenigde Staten. De getuigen van de regering konden niet getuigen dat zij uit de eerste hand kennis hadden van het vermeende verraderlijke gedrag van Burr. Omdat zij niet konden zeggen dat zij Burr openlijke daden tegen de regering hadden zien begaan, hielpen zij Burr’s zaak juist. Marshall’s aanklacht aan de jury vereiste vrijspraak. De openlijke handeling van het voeren van oorlog “moet bewezen worden … door twee getuigen. Het wordt niet bewezen door een enkele getuige.” Burr werd onschuldig bevonden. Conclusie. Aaron Burr was geen heilige en Thomas Jefferson geen roekeloze politieke partizaan. Maar toch, toen de president het grondwettelijke misdrijf van verraad wilde gebruiken om zijn tegenstander te verslaan, zocht hij de grenzen van het gebruik van de grondwet op. John Marshall, geen vriend van de man die Alexander Hamilton vermoordde, was niettemin vastbesloten om Burr een eerlijk proces te verzekeren. Zijn strikte interpretatie van de taal van de grondwet waarin verraad wordt gedefinieerd, voorkwam dat de wet werd gebruikt als een manier om politieke tegenstanders te schaden. Marshall kreeg de vijandschap van de president over zich heen, maar hij sloeg een slag voor het juiste en voorzichtige gebruik van de grondwet om politieke doelen te bereiken. De Amerikaanse natie was jong en haar rechtssysteem grotendeels ongetest, maar in dit belangrijke geval werkte het goed.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.