Site Overlay

Demosthenes

Demosthenes (384-322 v. Chr.) wordt beschouwd als de grootste van de Griekse redenaars en misschien wel de grootste redenaar aller tijden. Hij zag duidelijk de betekenis in van de opkomst van een autocratisch Macedonië en de gevolgen daarvan voor de traditionele Atheense en Griekse politieke vrijheid.

Demosthenes was de zoon van een rijke wapenfabrikant genaamd Demosthenes uit de deme van Paeania in Attica. De vader van de redenaar stierf toen Demosthenes 7 jaar oud was, en zijn landgoed werd overgedragen aan zijn twee broers, Aphobus en Demophon, en een vriend, Therippides, die het zeer slecht beheerde.

Vroegste loopbaan

Hoewel Demosthenes een ziekelijk kind was, was hij vastbesloten om genoegdoening te krijgen van zijn voogden. Om zich voor te bereiden studeerde hij retorica en rechten bij Isaeaus, en hoewel hem op twintigjarige leeftijd nog slechts een tiende van het kapitaal restte, klaagde hij zijn voogden met succes aan. De vier redevoeringen over deze zaak zijn bewaard gebleven in “Tegen Aphobus” en “Tegen Onetor.”

Hoewel de legende over zijn declameren met kiezelstenen in zijn mond en het oefenen aan de kust te midden van het gedonder van de golven misschien apocrief is, bestaat er geen twijfel over dat Demosthenes zich rigoureus voorbereidde om eventuele lichamelijke handicaps te overwinnen; en hoewel hij blijkbaar geen goede improvisator was, was hij nauw vertrouwd met de geschriften van Thucydides, Plato, en Isocrates. Demosthenes bracht 15 jaar door als professioneel speechschrijver (logographos) en bestreek een grote verscheidenheid van onderwerpen met een beheersing van de redenaarskunst en van technische juridische details. Tweeëndertig van deze particuliere oraties zijn bewaard gebleven, hoewel slechts een derde daarvan algemeen als authentiek wordt beschouwd.

In 355 v. Chr. vond Demosthenes werk als assistent van de openbare aanklagers in de volksvergadering, in de rechtbanken, en op andere openbare plaatsen. De redevoeringen tegen Androtion, Timocrates en Aristocrates geven blijk van een geest met aanzienlijke capaciteiten. Zijn eerste publieke optreden in 354 in “Tegen Leptines” verdedigt de politiek om burgers die uitstekende diensten aan de staat hadden bewezen, vrij te stellen van speciale belastingen. In “Tegen Aristocrates” (352) houdt hij zich bezig met buitenlandse politiek, terwijl “Over de marine” (354), “Voor Megalopolis” (352), en “Voor de Rhodiërs” (351) een Demosthenes laten zien die zeer geïnteresseerd is in buitenlandse zaken en die zich sterk maakt voor bestuurlijke hervormingen.

Opponent van Macedonië

Het jaar 351 markeert een keerpunt in Demosthenes’ loopbaan, want in een reeks van negen oraties begon hij zijn beroemde “Philippieken” (351-340), waarin hij Athene waarschuwde voor het dreigende gevaar van een zich steeds verder uitbreidend Macedonië en een steeds imperialistischer oprukkende Filippos. De “Eerste Filippica” werd opgevolgd door drie “Olynthische” redevoeringen, die zich concentreerden op Olynthus, de sterkste Griekse stad in het noorden, die door Filippos werd bedreigd. Demosthenes pleitte ervoor dat de Atheners troepen zouden sturen om Olynthus uit zijn benarde situatie te helpen, maar de Atheners waren niet overtuigd van de ernst van de situatie en Olynthus viel in 348. Filippos liet zich niet tegenhouden en richtte zijn aandacht nu op het zuiden. Toen hij in 346 werd toegelaten tot de Amphictyonische Liga, werd Macedonië een Griekse macht met steun in Athene zelf.

Hoewel Demosthenes het vredesverdrag met Filippus in 346 steunde in zijn oratie “Over de Vrede”, zag hij al snel dat Filippus andere plannen had. Dus in 344 in de “Tweede Filippi”, in “Over de Chersonese” en in de “Derde Filippi” (341) hernieuwde hij zijn aanval op Filippos en diens plannen, terwijl hij in “Over de Ambassade” (343) Aeschines aanviel, die hij ervan beschuldigde de beste belangen van Athene te hebben verraden. Geleidelijk aan nam Demosthenes het leiderschap op zich van de oppositie tegen de toenemende militaire en politieke verovering van Filippos, een oppositie die zich ontwikkelde tot een gewapend conflict en resulteerde in de verpletterende nederlaag van de Atheners en hun bondgenoten bij Chaeronea in 338. Demosthenes zelf behoorde tot de verslagen vluchtelingen.

Hoewel hij verslagen was, was Demosthenes niet gebroken van geest. Hij bleef Filippos bestrijden, en voor zijn diensten stelde Ctesiphon voor hem een gouden kroon te geven in de stad Dionysia, een voorstel dat Aeschines, Demosthenes’ voornaamste concurrent, ertoe aanzette een aanklacht in te dienen tegen Ctesiphon wegens het feit dat hem een onwettig voorstel was gedaan. Het proces vond plaats in 330, en Demosthenes verdedigde Ctesiphon en zichzelf op briljante wijze in wat beschouwd wordt als zijn meesterwerk “Over de kroon.”

Terugval van leiderschap

Daarna nam Demosthenes’ leiderschap af. Hij werd ervan beschuldigd geld te hebben ontvangen van Harpalus, de gouverneur van Babylon en de schatbewaarder van Alexander de Grote, die met geld naar Athene was verdwenen op grond van een vals gerucht dat Alexander dood was. Harpalus werd de toegang tot Athene geweigerd vanwege een leger van 6000 man dat hij bij zich had.

Op verzoek ontsloeg Harpalus zijn troepen en werd hij toegelaten, maar Alexander eiste zijn overgave. Demosthenes antwoordde met het voorstel Harpalus in hechtenis te houden en zijn geld in het Parthenon te deponeren. Toen Harpalus ontsnapte was er een tekort van 370 talenten, en Demosthenes werd ervan beschuldigd een steekpenning van 20 talenten te hebben aangenomen om bij de ontsnapping te helpen. Demosthenes werd aangeklaagd en voor het gerecht gebracht en kreeg een boete van 50 talenten, maar omdat hij niet in staat was te betalen ging hij in ballingschap.

Het is nog steeds niet duidelijk of Demosthenes zich in het Harpalus-incident werkelijk schuldig had gemaakt aan wangedrag of niet. In ieder geval probeerde Demosthenes steun te organiseren tegen Macedonië in de Peloponnesus; werd teruggeroepen naar Athene, dat vervolgens door Macedonië werd bezet; en werd ter dood veroordeeld maar ontsnapte naar de Tempel van Poseidon in Calaurië, waar hij in 322 zelfmoord pleegde.

Zijn werken

Eenzestig oraties, zes brieven, en een boek met 54 proems zijn aan Demosthenes toegeschreven, hoewel ze zeker niet allemaal echt zijn. Tot de redevoeringen voor het privaatrecht behoren die tegen Aphobus en Onetor (363-362), “Tegen Dionysodorus” (323-322), “Voor Phormio” (350), en de eerste “Tegen Stephanus” (349). De onderwerpen betreffen o.a. voogdij, erfenis, leningen, mijnrechten en valsheid in geschrifte.

De politieke rechtsredes omvatten “Tegen Androtion” (355), “Tegen Leptines” (354), “Tegen Timocrates” (353), “Tegen Aristocrates” (352), “Tegen Midias” (347), “Over de Ambassade” (343), “Over de Kroon” (330), en “Tegen Aristogeiton” (325-324). Onderwerpen die aan de orde komen zijn onder andere de afschaffing van de onschendbaarheid van belasting voor burgers met een publieke instelling, verduistering, het aanvallen van een ambtenaar, omkoping, en het privé-leven van Demosthenes en Aeschines.

Politieke redevoeringen zijn o.a. “Over de marineborden” (354), “Voor Megalopolis” (352), “Voor de Rhodiërs” (351), “Eerste Philippiek” (351), drie “Olynthiacs” (349), “Over de Vrede” (346), “Tweede Filippi” (344), “Over het Chersonese” (341), “Derde Filippi” (341), “Vierde Filippi” (samengesteld), “Over de Halonnesos” (342), en “Over het verdrag met Alexander” (waarschijnlijk niet van Demosthenes). De zes “Brieven” zijn onlangs opnieuw onderzocht en het merendeel ervan is mogelijk echt. Het gaat zowel om de Griekse binnenlandse geschiedenis en politiek als om buitenlandse zaken.

Zijn betekenis

Demosthenes wordt algemeen erkend als de grootste redenaar van Griekenland, hoewel het hem tijdens zijn leven nooit aan rivalen ontbrak. Men heeft gezegd dat hij de voortreffelijkheden van zijn tijdgenoten en voorgangers in zich verenigde. Demosthenes was niet alleen een meester in de retorische vorm, maar ook een man met superieure morele en intellectuele kwaliteiten, die wist hoe hij de taal zo goed mogelijk moest gebruiken.

Het belangrijkste van alles was misschien wel Demosthenes’ vermogen om de gevolgen te zien van de opkomst van de Macedonische politieke en militaire macht en om de meest standvastige en hardnekkige verdediger te worden van de individuele Griekse vrijheid tegenover de nieuwe macht; maar hij was niet vooruitziend genoeg om te zien dat de Griekse stadstaat niet langer een levensvatbare politieke eenheid was en dat deze zou worden vervangen door de hellenistische keizerlijke staat.

Verder Lezen

Boeken over Demosthenes verschijnen minder vaak dan vroeger. Een aantal oudere werken zijn nog steeds de moeite van het raadplegen waard: Samuel H. Butcher, Demosthenes (1881); Arthur W. Pickard-Cambridge, Demosthenes (1914); Charles D. Adams, Demosthenes and His Influence (1927); en Werner W. Jaeger, Demosthenes: The Origin and Growth of His Policy (1938). Jonathan Goldstein, The Letters of Demosthenes (1968), biedt een fascinerend onderzoek naar de kwestie van de historische waarde en de authenticiteit van de zes brieven die aan Demosthenes worden toegeschreven.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.