Site Overlay

Henry Fielding (1707-54): Dramaturg en romanschrijver

Biografisch materiaal: Inleiding

Onze eerste indruk van Fielding . . . is die van een man met een enorme levenslust, die zuinig was met zowel zijn geld als zijn gezondheid. Ondanks zijn aristocratische afkomst had Fielding aan den lijve de ontstellende economische en sociale onzekerheid ondervonden van een tijdperk dat nog een bijna Elizabethaanse wreedheid en ongeremdheid in zich droeg. Maar zijn lichamelijke kracht en levenslust gingen gepaard met een intellectuele energie en een generositeit van geest die niet minder sterk waren.-Walter Allen, The English Novel, p. 54.

1title1

Afbeelding bron: Defoe’s The Adventures of Joseph Andrews (Londen: George Bell & Sons, 1904), geïllustreerd door George Cruikshank.

De grootste van de achttiende-eeuwse Engelse romanschrijvers (en aantoonbaar “The Father of the English Novel”) werd op 22 april 1707 geboren in Sharpham Park, in de buurt van Glastonbury, Somerset, het Engelse plattelandsgraafschap dat de zetels benadert van Squire Allworthy in Tom Jones en Lady Booby in Joseph Andrews. Fieldings leven leest als dat van een van zijn personages, schommelend tussen roem, fortuin en financiële nood. Zijn vader, een hooggeplaatst officier in het Britse leger, de charmante maar volstrekt onverantwoordelijke en financieel onnozele luitenant-generaal Edmund Fielding, vocht een bittere voogdijstrijd uit met de grootmoeder van de elfjarige Henry toen de moeder van de jongen stierf. Hoewel de rijke Lady Gould officieel zijn voogd was, bleef Henry beïnvloed door zijn onstuimige, zorgeloze vader tijdens bezoeken aan hem in Londen. Sir Henry Gould, rechter bij de Queen’s Bench, volgens zijn grafsteen de “meest voorzichtige” van alle mannen, werd gedwongen het huwelijk van zijn dochter met een onstuimige nietsnut te accepteren. Sharpham Park, het landhuis van Henry Gould, diende waarschijnlijk als inspiratie voor Paradise Hall in Tom Jones. Henry was het oudste kind in het grote gezin, waartoe ook een andere toekomstige romanschrijfster, Sarah Fielding, behoorde.

In april 1718 stierf Henry’s moeder Sarah, haar zoon achterlatend als oudste kind, zoon en erfgenaam, om te worden vertroeteld en verwend door familieleden zoals die jonge mannelijke personages in zijn latere romans die op weg zijn naar problemen: Mr. Wilson in Joseph Andrews, bijvoorbeeld. De vader van de jongen, Edmund, hertrouwde intussen meteen, en begon een tweede grote familie in Londen te stichten.

De sociale klasse waarin hij werd geboren, de landadel (bestaande uit landeigenaren die volledig leefden van de pachtinkomsten van hun landgoed), bepaalt zijn perspectief in zijn fictie. Een ander aspect van zijn leven dat lijkt op de plots van zijn picareske romans is zijn jeugdige indiscretie toen hij in 1725 probeerde zijn nichtje, Sarah Andrews, te ontvoeren toen zij op weg was naar de kerk. Hij vluchtte naar het continent om vervolging te ontlopen. In Leiden, in het zuiden van Nederland, begon hij in 1728 klassieke talen en rechten te studeren, maar geldgebrek dwong hem zich terug te trekken en naar Londen terug te keren, waar hij de volgende tien jaar als toneelschrijver in zijn levensonderhoud voorzag. In de daaropvolgende jaren produceerde hij kluchten en satires, waarvan vele een aanval inhielden op de liberale regering van Sir Robert Walpole. De minister-president ging in de tegenaanval met de Theatrical Licensing Act (1737) om een productie van The Golden Rump te voorkomen. Door politieke satire van het Engelse toneel te weren door te eisen dat alle toneelstukken een vergunning kregen van het kantoor van de Lord Chamberlain, verdreef minister-president Walpole Fielding volledig uit de toneelschrijfkunst, waardoor hij gedwongen werd terug te vallen op zijn advocatenpraktijk om zijn vrouw Charlotte en twee kinderen te onderhouden. Als gevolg van Fieldings advocatenpraktijk verdiende hij een plaats in de annalen van de rechtshandhaving door zijn gezag als politierechter te gebruiken om de Bow Street Runners op te richten, de onmiddellijke voorlopers van Scotland Yard’s Criminal Investigations Division. Hoewel hij streefde naar hervorming van het gevangeniswezen en afschaffing van openbare ophangingen, was hij geen voorstander van de afschaffing van de doodstraf. Zijn halfbroer, John, was een even effectieve magistraat en hervormer, ondanks het feit dat hij blind was. John, die zijn oudere broer Henry opvolgde als hoofdmagistraat, kreeg de bijnaam de “Blinde Bek van Bow Street” vanwege zijn onnatuurlijke vermogen om de criminelen die voor hem verschenen te herkennen aan hun stem.

Hoewel Henry Fielding zelf een Whig was, verzette hij zich tegen de Whig-regering door zijn frequente, zij het anonieme bijdragen aan het prominente Tory-tijdschrift The Craftsman. In zijn kritiek op Walpole sloot hij zich aan bij zijn jeugdvrienden uit Eton, William Pitt (1708-1778, eerste graaf van Chatham), en George Lyttleton (1709-1773), beiden aanhangers van Lord Cobham (Richard, graaf Temple), leider binnen de Whig factie die bekend staat als de Cobhamites. Ondanks zijn felle kritiek op de omkoping en corruptie van de regering-Walpole en zijn publicaties in een Tory tijdschrift, bleef Fielding een overtuigd Whig, en schreef hij voortdurend lovende woorden over Whig leiders als Sir John Churchill, de hertog van Marlborough, en Gilbert Burnet.

Ironisch voor iemand die zo scherpzinnig was in het inschatten van de menselijke aard, was dat Fielding zijn financiële zaken zo slecht beheerde, dat hij en zijn gezin periodes van armoede kenden. Hij werd echter voortdurend bijgestaan door de rijke Ralph Allen (1693-1764), een ondernemer en filantroop die fortuin maakte met de hervorming van het Britse postsysteem. Allen, die deels model stond voor schildknaap Allworthy in Tom Jones, gaf financiële steun en financierde de opvoeding van Fieldings kinderen na de dood van de schrijver in Lissabon, Portugal, waar hij in 1754 naar toe was gegaan op zoek naar genezing voor zijn jicht, astma en levercirrose.

Fielding’s belangrijkste werken omvatten kluchten als The Tragedy of Tragedies; or, The Life and Death of Tom Thumb the Great (1731), The Miser (1732), The Intriguing Chambermaid (1734), en Don Quichot in England (1734). Zijn laatste theaterproductie was The Historical Register for the Year 1736 (1737), waarna hij, verhinderd door Walpole om voor het toneel te schrijven, zich wendde tot het schrijven van romans. Er volgde een reeks best verkochte satires waarin het sociale leven dat hij het beste kende, dat van de Engelse landadel en van de Britse advocaten, op de voorgrond werd geplaatst. Hoewel zijn carrière als romanschrijver minder dan twee decennia duurde door zijn late start en zijn dood op 47-jarige leeftijd, en hoewel hij slechts een half dozijn romans schreef, domineerde Fielding het genre zozeer dat de jonge Charles Dickens ooit zei dat hij “de Fielding van de Negentiende Eeuw” wilde worden genoemd.

Gerelateerde illustraties: Joseph Andrews (uitgave 1832)

  • Parson Adams and the Hog’s Puddings
  • Adams’s Visit to Parson Trulliber
  • The Ambassador”
  • Beau Diddappers

Henry Fielding’s belangrijkste nietwerken omvatten de volgende titels

  • Shamela (novelle, 1741)
  • The History of the Adventures of Joseph Andrews and his Friend, Mr. Abraham Abrams (roman, 1742)
  • The Life and Death of Jonathan Wild, the Great (roman, 1743)
  • Miscellanies – een verzameling werken van verschillend genre (1743) met onder meer het gedicht “Part of Juvenal’s Sixth Satire, Modernized in Burlesque Verse”
  • The Female Husband or the Surprising History of Mrs. Mary alias Mr. George Hamilton, die veroordeeld was een jonge vrouw uit Wells te hebben getrouwd en met haar als haar echtgenoot te hebben geleefd, opgetekend uit haar eigen mond sinds haar opsluiting (pamflet, gefictionaliseerd verslag, 1746)
  • The History of Tom Jones, a Foundling (roman, 1749)
  • A Journey from this World to the Next (roman, 1749)
  • Amelia (roman, 1751)
  • Journal of a Voyage to Lisbon (een reisverslag, 1755)

Allen, Walter. 2. “The Eighteenth Century.” The English Novel. Harmondsworth: Penguin, 1957. Pp. 43-102.

Battestin, Martin C., and Ruth R. Henry Fielding: A Life. Londen: Chapman and Hall, 1989.

“Life and Works of Henry Fielding.” Henry Fielding’s The History of the Adventures of Joseph Andrews and His Friend Mr. Abraham Adams (1751). Geïllustreerd door George Cruikshank. London: George Bell, 1904. Pp. i-lxxxiv.

Winton, Calhoun. “Recensie van Henry Fielding: A Life. Door Martin C. en Ruthe R. Battestin. Roudedge, Chapman & Hall. $45.00.” VQR. Zomer 1991. http://www.vqronline.org/two-sides-henry-fielding

Victorian
Web
Before
Victoria
Henry
Fielding

Last bewerkt 12 maart 2018

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.