Site Overlay

Maak kennis met de Trebuchet, de kasteelverpletterende katapult uit de Middeleeuwen

trebuchet

trebuchet

Een 20 meter hoge replica van een trebuchet in het Château des Roure in Labastide-de-Virac, Frankrijk. Wikimedia Commons (CC BY-SA 4.0)

In het jaar 1304 belegerde koning Edward I van Engeland het kasteel van Stirling, waar zich de laatste schuilplaatsen van een Schotse opstand bevonden. Achter de dikke muren van het kasteel doorstonden Sir William Oliphant en zijn Schotse loyalisten maandenlange luchtbombardementen van misschien wel de grootste verzameling “belegeringswerktuigen” die de wereld ooit had gezien. Edward had alle Schotse kerken laten ontdoen van hun lood, dat werd gebruikt om krachtige katapulten te bouwen, trebuchets genaamd, waarvan de grootste keien van meer dan 140 kilo kon slingeren.

De grootste van Edwards trebuchets werd Ludgar gedoopt, of “de Oorlogswolf”. Er waren vijf meester-timmermannen en 50 arbeiders nodig om de Oorlogswolf te bouwen, en hij was zo angstaanjagend groot dat Oliphant geen andere keus had dan zich over te geven. Niet zo snel, zei Edward. Hij wilde de Oorlogswolf eerst afvuren, en bouwde zelfs een speciaal uitkijkplatform zodat de dames van zijn hof een goed zicht zouden hebben op de verwoesting die hij aanrichtte.

“Edward ging bijna failliet aan het bouwen van al deze trebuchets, en bij God, hij ging ze gebruiken,” zegt William Gurstelle, een wetenschapsjournalist en auteur van “The Art of the Catapult.”

In een theatrale vertoning van de Britse overheersing, haalde Edward de trekker over van de Oorlogswolf, en stuurde zijn enorme projectiel met een boog door de lucht en sloeg door de 3,6 meter dikke muren van het kasteel. De opstand was officieel voorbij en Edward had zichzelf een nieuwe bijnaam bezorgd – de “Hamer van de Schotten.”

trebuchet

trebuchet

Een trebuchet vuurt af tijdens het Medieval Combat World Championship 2019, in Kyiv, de hoofdstad van Oekraïne, 18 mei 2019.
Barcroft Media/Getty Images

Advertentie

Spanning, Torsie en Trebuchets

Voordat buskruit halverwege de 14e eeuw populair werd, waren er geen kanonnen die zware loden kogels door vijandelijke lichamen en muren konden lanceren. Maar dat weerhield creatieve strijders er niet van manieren te bedenken om projectielen naar elkaar te gooien. Een van de meest effectieve was de katapult, een apparaat dat gebruik maakt van een veerbelaste arm of een zwaar tegengewicht om grote voorwerpen over grote afstanden te slingeren.

Gurstelle zegt dat er drie algemene soorten katapulten zijn:

  • De eerste, een “ballista” of spankatapult genoemd, lijkt op een uit de kluiten gewassen kruisboog en werkt volgens dezelfde principes, waarbij kracht wordt opgewekt door de spanning van de boogarmen. De ballista werd uitgevonden door de Grieken in 399 v. Chr.
  • De tweede, bekend als een “onager” of torsiekatapult, haalt zijn kracht uit een touwachtige bundel van dierlijk pees en haar. Het touw wordt strak gedraaid om torsie te creëren, die, wanneer losgelaten, genoeg kracht genereert om een klein projectiel uit een katapultarm te lanceren. De Romeinen noemden de onager naar een wilde ezel die een bijzonder sterke trap gaf.
  • Het derde type katapult is een trebuchet, misschien wel de eenvoudigste en toch krachtigste katapult van allemaal. De arm van een trebuchet is eigenlijk een lange hefboom die in beweging wordt gebracht door met touwen naar beneden te trekken of een zwaar tegengewicht te laten vallen. Hoewel trebuchet een Frans woord is, wordt aangenomen dat de technologie haar oorsprong vindt in China in de eerste eeuwen na Christus.

Advertentie

De fysica van het trebuchet

De allereerste trebuchets, zoals die voor het eerst werden gebruikt in China en later in Europa in de vroege Middeleeuwen, werden door mensen aangedreven, wat betekent dat de hefboomarm van de katapult werd rondgezwenkt door een groep soldaten die aan een touw trokken. Maar de echte innovatie in de trebuchet technologie kwam in de 12e eeuw met de komst van het tegengewicht trebuchet.

“Het is allemaal echt basis natuurkunde op een fundamenteel niveau,” zegt Michael Fulton, een geschiedenis professor aan het Langara College in British Columbia en auteur van “Belegeringsoorlogvoering tijdens de kruistochten.” Een verhoogde mand wordt verzwaard met honderden of zelfs duizenden kilo’s stenen – dat is het tegengewicht. Wanneer de mand valt, trekt het naar beneden aan een touw dat is verbonden met het korte uiteinde van een lange hefboomarm die op een as zwaait.

“Als het korte uiteinde van de hefboom naar beneden wordt getrokken, stijgt het lange uiteinde evenredig sneller,” zegt Fulton. “Wanneer je een strop toevoegt aan het uiteinde van de arm, dwing je het projectiel om nog verder te reizen in dezelfde hoeveelheid tijd, wat bijdraagt aan je versnelling.”

Gurstelle heeft veel trebuchets gebouwd, waaronder een doe-het-zelf-ontwerp van hout en PVC dat hij “Little Ludgar” noemde, naar Edward’s trebuchet dat de Schotten met de grond gelijk maakte.

“Hoe langer die hefboom en hoe zwaarder het gewicht, hoe verder het projectiel gaat,” zegt Gurstelle, opmerkend dat het tegengewicht ongeveer 100 keer het object moet wegen dat je probeert te gooien. Gurstelle maakte ooit een grote trebuchet met een tegengewicht van 226 kilo dat nog steeds slechts krachtig genoeg was om een kleine meloen te lanceren.

Advertentie

De Trebuchet en belegeringsoorlog

Tijdens de Middeleeuwen leidde de bouw van versterkte steden tot een nieuw type militaire campagne – de belegering. Om een ommuurde stad te belegeren waren nieuwe oorlogsmachines nodig, zoals stormrammen om dikke deuren te versplinteren en belegeringstorens om hoge muren te doorbreken. Maar een van de vroegste en meest vernieuwende was de trebuchet.

Een van de eerste geregistreerde toepassingen van een trebuchet in de strijd was tijdens het Beleg van Thessalonica in de late zesde eeuw v. Chr. Thessalonica was een Byzantijnse vesting die werd aangevallen door de Avaren, een verzameling Centraal-Aziatische stammen die gebruik maakten van een door mensen aangedreven trebuchet die waarschijnlijk was geïnspireerd op oude Chinese wapens.

Deze primitieve “tractie” trebuchets konden alleen kleine projectielen lanceren en functioneerden als anti-persoonswapens, zegt Fulton, geen kasteel killers.

“Tractie trebuchets waren als een boogschutter op steroïden,” zegt Fulton. “Je slaat zeker geen massieve muren omver in de vroege Middeleeuwen.” Dat gebeurt in de 13e eeuw, toen tegengewicht trebuchets werden gebouwd op grotere en grotere schaal in heel Europa.

Die echt massieve trebuchets zou worden gebouwd off-site en vervolgens geassembleerd op het slagveld zelf. Hoewel een contragewicht trebuchet een rotsblok over een kasteelmuur kon gooien, waren er zeker nadelen aan verbonden. Zo duurde het bijvoorbeeld erg lang om het tegengewicht te herladen. Fulton zegt dat de kleinere trebuchets tot vier schoten per minuut konden afvuren, terwijl de grootste trebuchets geluk hadden met één schot per half uur.

Advertentie

Grieks vuur, dode paarden en afgehakte hoofden?

Katapulten en trebuchets waren niet beperkt tot het afvuren van conventionele projectielen zoals stenen en loden kogels. Volgens een 14e eeuws verslag gebruikten de Mongolen hun katapulten om met pest besmette lijken, een vroeg soort biowapen, naar de middeleeuwse stad Caffa in het huidige Oekraïne te schieten. Andere verhalen vertellen over dode paarden die met een katapult over kasteelmuren werden geslingerd om de vijand te zieken met de stank.

Fulton, die getuige is geweest van de krachten die vrijkomen tijdens het werpen van een grote trebuchet, is sceptisch over de nauwkeurigheid van dergelijke verslagen. “

Fulton heeft meer vertrouwen in de verhalen over menselijke hoofden die heen en weer werden geslingerd door trebuchets bij het Beleg van Nicaea in 1097, tijdens de Eerste Kruistocht.

“Dat was meer psychologisch dan biologisch,” zegt Fulton.

In de openingsscène van de Netflix-film “Outlaw King,” ontketent Edward I zijn Warwolf op Stirling Castle met een fabelachtige explosie van wat hij noemt “Grieks vuur.” Heeft zoiets bestaan?

Gurstelle legt uit dat Grieks vuur een geheim wapen was van het Byzantijnse rijk dat was als “oude napalm.”

“Als je het eenmaal hebt aangestoken en gegooid, kun je de vlammen niet meer doven met water en het zou zeer intens branden,” zegt Gurstelle, eraan toevoegend dat het recept voor Grieks vuur – pijnboomteer, zwavel, natuurlijk voorkomende petroleum – “verloren is gegaan in het zand van de tijd.”

Fulton is het ermee eens dat Grieks vuur een populair Byzantijns brandstichtingswapen was, vooral voor aanvallen op zee, maar betwijfelt of Edward of iemand anders met enige regelmaat Griekse brandbommen lanceerde vanuit trebuchets. Het was waarschijnlijker dat kasteelverdedigers probeerden brandbommen af te vuren op de trebuchet om het wapen tot de grond toe af te branden.

Zelfs als Edward’s legendarische trebuchet alleen stenen lanceerde, was er gewoon geen belegeringswapen dat zo angstaanjagend was voor de vijand en zo onderhoudend voor de troepen.

“Op een fundamenteel niveau ga je deze machines niet bouwen tenzij ze waarde hebben, maar er is waarde in die intimidatiefactor,” zegt Fulton. “In het algemeen houden koningen van grote dingen waarmee ze kunnen pronken.”

Advertentie

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.