Site Overlay

The String Cheese Incident: Lucky Number 7

Foto door Erik Kabik Photography/ MediaPunch

The String Cheese Incident sluit hun 25e jaar af met een hernieuwd gevoel van doelgerichtheid en broederschap.

“We praten over het zevende lid van de band – het collectieve String Cheese-bewustzijn,” zegt gitarist Bill Nershi, ontspannen in zijn huis in Denver op een herfstachtige middag. “Het zevende lid van de band is wanneer je alle ideeën die alle zes de leden hebben in één ding samenvat. Het is zijn eigen entiteit waar je altijd rekening mee moet houden.”

Een kwart eeuw na hun oprichting, en een decennium nadat ze na een onderbreking weer in actieve dienst kwamen, is The String Cheese Incident hun stempel blijven drukken op het livemuziekcircuit. Ze hebben een fundamentele rol gespeeld in de groei en creatie van grote festivals zoals Electric Forest en Hulaween; ze hebben titanen uit de industrie uitgedaagd met een baanbrekende ticketing-zaak en ze hebben genre na genre gejamd, door podia te delen met iedereen van George Porter Jr. tot Skrillex tot GZA van Wu-Tang Clan.

“Niemand kan echt de teugels in handen nemen en zeggen: ‘We gaan dit doen en we gaan het op mijn manier doen en dit soort muziek spelen’ omdat dat de balans verstoort,” legt Nershi uit. “Als het zevende lid van de band gelukkig is, dan gaat het goed.”

Van bij de eerste planning wilde The String Cheese Incident dat hun 25-jarig jubileumfeest een bepalend moment zou zijn in hun toch al verheven carrière. In de afgelopen 12 maanden zijn ze erin geslaagd om samen te werken met iconen als Del McCoury en jonge kanonnen als Billy Strings op DelFest, hun album Breathe uit 1999 opnieuw te maken met Keller Williams op Red Rocks en een van hun kenmerkende hedendaagse composities, “Rosie,” uit te rekken tot een breinbrekende 75 minuten durende muzikale saga op Electric Forest.

“We besloten dat we er echt voor zouden gaan en veel plaatsen zouden spelen waar we de afgelopen jaren geen kans hebben gehad,” zegt Nershi’s SCI mede-oprichter, mandolinist/fiddler Michael Kang. “We zijn teruggegaan naar Jazz Fest, en hebben dit jaar zowat elk deel van het land aangedaan. We wilden zoveel mogelijk van de laatste 25 jaar vieren als we konden.”

Het is de laatste in een lange rij van carrière-bepalende mijlpalen voor het ensemble-Nershi, Kang, bassist Keith Moseley, toetsenist Kyle Hollingsworth, drummer Michael Travis en percussionist Jason Hann-sinds hun vroegste dagen busking op het Colorado skicircuit.

Voor hun 20-jarig jubileum in 2014 speelde SCI een gratis openlucht “Incident on the Hill,” pal naast het Fox Theatre in Boulder, Colo, en trok een menigte van duizenden de straat op. “Dat was een gekke dag – er waren mensen op de daken van gebouwen, hangend aan lichtmasten. Het was wild,” herinnert Nershi zich. “Er liepen agenten rond om te voorkomen dat mensen van de gebouwen vielen. Het voelde behoorlijk old-school Colorado; mensen hadden gewoon plezier en deden waar ze zin in hadden.”

Volgens Nershi is een van de motto’s voor SCI’s 25e jaar en daarna: “Laten we het weer leuk maken.” Toen de groep in 2007 van de aardbodem verdween, waren ze vastgelopen door reizen, stress en interne onenigheid. In 2009 kwamen ze weer bij elkaar voor een paar sets rond het Rothbury Festival – een voorloper van Electric Forest, gerund door leden van hun management- en evenemententeams – en richtten zich voornamelijk op korte, gerichte runs in de periode die onmiddellijk volgde. Geleidelijk aan keerden ze terug naar een meer fulltime toerschema-release van de 2014 LP Song in My Head en de 2017 plaat Believe, langs de weg- en, het belangrijkste, herontdekte het plezier van samen optreden.

“We beseffen allemaal dat onze grootste dienst aan onze fans is om uit te gaan en zo veel mogelijk plezier te hebben,” legt Kang uit. “Niet alleen de muziek goed uitvoeren, maar ook echt genieten van de vibe van wat we hebben gemaakt. Dat is echt van vitaal belang voor ons. En, om eerlijk te zijn, soms is het moeilijk om dat te doen, omdat de sleur ervan je te pakken kan krijgen. Maar, terwijl we er doorheen gingen, hebben we kunnen evalueren en herbeoordelen.”

“Het is 25 jaar geleden en er zijn momenten dat je op een punt komt dat je het gevoel hebt dat je alleen maar werkt om voor je gezin te zorgen en je huis te betalen en dat soort dingen,” voegt Nershi eraan toe. “Het belangrijkste is dat we het leuk vinden om op het podium te staan en samen muziek te maken, naar repetities te gaan en samen op te trekken. We hebben nu onze eigen studio waar we naartoe kunnen gaan en een week lang kunnen opzetten en gewoon jammen en aan nieuw materiaal werken of wat ander oud spul opfrissen.”

De studio van de band, die ze The Sound Lab hebben genoemd, is een van de hoekstenen van hun huidige tijdperk. Het opende in 2016 en is sindsdien hun creatieve hub. In tandem met hun naamgenoot label SCI Fidelity, heeft het Sound Lab samenwerkingen voortgebracht met Jim Lauderdale, The Infamous Stringdusters ‘Andy Hall, The Motet’s Lyle Divinsky en Jerry Harrison van Talking Heads en Modern Lovers, onder vele anderen, allemaal vanuit het comfort van hun multi-story compound.

Hollingsworth is snel om erop te wijzen dat de groep oorspronkelijke repetitie / opslagruimte was lang niet zo gastvrij. Gelegen in een rij garages-en naast een motorfiets reparatiewerkplaats-de ruimte was verwaarloosd en zelfs met een paar ongewenste huisgenoten.

“We verkochten Red Rocks drie avonden achter elkaar uit, maar er vielen ratten uit het plafond van de ruimte die we huurden,” zegt de toetsenist grinnikend. “We hadden zoiets van, ‘Waar zijn we mee bezig? Waarom zijn we op een plek als deze? ‘ ”

“Ik denk dat Kyle zich waarschijnlijk bezighoudt met een beetje hyperbool,” countert Kang met een lach. “Er vielen geen ratten uit het plafond, maar het was zeker niet zo mooi – in principe een stuk-of-shit garage.”

Nershi herinnert zich ook hoe hun oorspronkelijke ruimte, die ze meer dan een decennium huurden, een “gnarly” laag stof had die alles zou bedekken. “Het kwam in al onze spullen en natuurlijk in onze longen”, zegt hij.

Toen ze erachter kwamen dat een vriend van hen een oud muziekpakhuis/winkelruimte in de buurt verkocht, leek het een goede gelegenheid om aan de garage te ontsnappen. En hoewel sommige bandleden aanvankelijk nerveus waren om te investeren, realiseerden ze zich al snel de waarde van het hebben van een creatieve hub voor zichzelf.

In 2015 begonnen ze met de bouw van hun nieuwe, twee verdiepingen tellende Sound Lab, dat ongeveer een mijl verwijderd is van hun voormalige groezelige ruimte, buiten Boulder. Nu, alles wat ze nodig hebben is een uitbarsting van inspiratie en ze zijn klaar om op te nemen. En in plaats van gebonden te zijn aan een EP of een album met een samenhangend thema, kunnen de bandleden singles afvuren die in en uit hun ontelbare sonische schakeringen waden.

“We krijgen deze echt mooie mix,” zegt Hollingsworth. “Ik hoorde laatst een uitspraak: ‘Als je niet houdt van wat Cheese speelt, wacht dan vijf minuten.'”

“Er zijn zoveel invloeden in de band,” voegt Nershi toe. “Jason en Travis hebben elektronische invloeden, maar ze kunnen ook in gekke latin- of Afrikaanse ritmes vallen. Kyle en Mike kunnen jazz of funk spelen. Keith en ik kunnen bluegrass en americana brengen, of gewoon down-home rock. Het is een product van ons die ‘ja’ zeggen tegen de ideeën van de mensen en ermee aan de slag gaan, wat de stilistische keuze ook mag zijn.”

Die invloeden zijn nooit duidelijker dan op de jaarlijkse Hulaween viering van de band in Florida’s schilderachtige Spirit of the Suwanee Music Park.

Sinds 2013 heeft Hulaween een eclectische mix van acts samengebracht voor een meerdaagse viering van muziek, kunst en, zoals verwacht, Halloween-gekte, allemaal verankerd door meerdere sets van String Cheese Incident. Het twangy aanbod van het sextet overdag leidt tot improv-zware late-night verkenningen en cover-zware kostuum theatraliteit. Dit jaar daagde de band zichzelf uit met een jaren ’90-thema door een breed scala aan covers uit te voeren, zoals blijkt uit de ommezwaai halverwege de set van Pearl Jam’s “Even Flow” naar TLC’s “Waterfalls.” (Voor Nershi was het hoogtepunt SCI’s openingsnummer van Red Hot Chili Peppers’ “Give It Away,” wat hem een zeldzame kans gaf om zijn rappende vaardigheden te tonen).

Tijdens hun vrije uren op de Hulaween van dit jaar, werden bandleden gespot gokken op het festival’s late-night Frick Frack casino, dat fans toestaat om te wedden en non-cash prijzen te winnen. Gelegen in de beroemde Spirit Lake kunstinstallatie van het festival, gaf het casino The String Cheese Incident de kans om ellebogen te wrijven met fans en wat stoom af te blazen. Percussionist Hann nam zelfs een paar diensten als dealer op zich.

Nershi ziet zichzelf als een van de grote winnaars van het weekend en nam een hoofd van een babypop mee naar huis, een van zijn armen en – het pièce de résistance – een gesigneerde foto van Hulk Hogan, die nu een ereplaats heeft aan de voet van zijn versterker op het podium.

Van meet af aan heeft The String Cheese Incident ervoor gezorgd dat hun optredens leuk en fris blijven door hun setlists af te wisselen en de communicatielijnen wijd open te houden. En terwijl een pauze van zes maanden in het nieuwe jaar hen de kans geeft om op adem te komen, zien ze zichzelf eerder vroeger dan later terug op de weg.

“Soms is het moeilijker dan andere, maar dat is waarom we nog steeds samen zijn,” zegt Nershi over SCI’s toewijding aan interpersoonlijke harmonie op de weg. “Je staat niet op en vertrekt in een roes en koestert een wrok tegen iemand anders in de band. We begrijpen elkaar op dit moment vrij goed; we kennen elkaars persoonlijkheden. Het zou heel gemakkelijk zijn voor iemand in de band om iemand anders op de kast te jagen en hem echt kwaad te maken. Maar als we van mening verschillen, proberen we het echt op te lossen.”

Tussen de tournees door heeft de band deelgenomen aan meerdaagse retraites om hun problemen uit te werken door middel van groepstherapie en team-building oefeningen. Ze gebruiken die uitjes ook als een kans om plannen te maken voor de toekomst, zichzelf afvragend: Hoe ziet het volgende jaar eruit? Hoe zit het met de volgende vijf? De volgende 10?

“Het is een werk in uitvoering,” legt Kang met een lach uit. “Ik denk dat dat een van de sterke punten van de band is, maar ook een van de moeilijkste delen van de band. Ik zeg altijd, in deze band zitten is als getrouwd zijn met vier of vijf andere jongens.”

Improvisatiespelletjes zijn een andere methode van SCI’s zelfverbetering, waarbij ze hun zintuigen scherp houden en zichzelf herinneren aan hun gelijkheid. “We nemen een eenvoudig melodie-idee en spelen dat, en dan moeten de andere bandleden dat leren. Nadat één lid het heeft gespeeld, gaat het naar de volgende persoon,” zegt Nershi. “Tegen de tijd dat iedereen dat ene melodieuze ideetje heeft geleerd, verandert iemand het en gaan we weer in een kringetje rond.”

En dat gevoel van dankbaarheid heeft hun recente sessies bepaald. “We moeten echt dankbaar zijn voor ons succes,” legt Nershi uit. “We zijn U2 niet, maar er zijn duizenden bands die niet op het niveau komen waar wij op zitten. We hebben er veel werk in moeten steken. We zijn gewoon een stelletje skizwervers uit Colorado.”

***

Ondanks dat we een van de langstlopende derde-generatie jambands zijn en in het centrum staan van een mini-imperium dat door de jaren heen management, label, reizen, evenementen en merchandise arms heeft omvat, zijn de leden van The String Cheese Incident niet in de muziekindustrie gestapt voor de roem of het geld. In feite, had het vooral te maken met hun liefde voor het buitenleven.

“Onze gemeenschappelijke band, althans die van ons vieren – Keith, Billy, Travis en ik – toen we in Crested Butte, Colo. begonnen, was zoiets als: ‘Woah, we vinden het allemaal leuk om in de bergen te wonen!'” herinnert Kang zich liefdevol. “We waren allemaal bezig met skiën en hadden dezelfde soort redenen om daar te zijn.”

Kang herinnert zich hoe ze in de begindagen van SCI, wanneer ze niet optraden voor jaarlijkse skipassen, op “gekke avonturen” gingen in de hele VS. Hij wandelde op en neer langs de noordelijke rand van de Grand Canyon met Travis, deed milieubeschermingswerk voor Greenpeace met Moseley en bracht een groot deel van de tijd door in Telluride met een aantal van zijn pas ontdekte bandgenoten.

Nershi rolde oorspronkelijk in Crusted Butte op een leeuwerik – hij reed in zijn tweedehands schoolbus – en de eerste jaren van SCI waren een geleidelijke, natuurlijke progressie. Na wat losse Après-Ski duo-optredens te hebben gespeeld, rekruteerden Kang en Nershi Moseley en, kort daarna, Travis, die oorspronkelijk handdrums speelde. The String Cheese Incident toerde en nam een tijd lang op als kwartet, vaak in samenwerking met Bruce Hayes, een vroege medewerker. Hollingsworth begon in te vallen bij enkele optredens en “tegen beter weten in” trad hij officieel toe tot de band in 1996. Hann, het laatste stukje van de puzzel, voegde zich eind 2004 definitief bij de groep tijdens een moeilijke periode waarin het kwintet moeite had om te communiceren en hun muzikale richting wilde verbreden.

“Het zestal is echt anders – het is een grotere machine met meer onderdelen, maar het is best leuk,” zegt Nershi. Zoals blijkt uit hun “zevende lid”-theorie, lijkt het erop dat het vinden van balans de sleutel is voor de leden van SCI, zelfs buiten de band zelf. Ze hebben allemaal passies ernaast, of het nu muzikale projecten zijn – Travis en Hann hebben lang opgetreden als het psych-impov duo EOTO – of andere media.

Naast zijn solo materiaal, heeft Hollingsworth bijverlicht als brouwer, het creëren van verschillende SCI-thema bieren, het hosten van proeverijen op festivals en zelfs samen te werken aan de Ground Score IPA met Relix en de Atlanta gevestigde SweetWater Brewing Company. Ondertussen heeft Kang het laatste decennium besteed aan het ontwikkelen van zijn uitgestrekte eigendom en werkt hij aan een droomhuis voor zijn gezin in Santa Cruz, Calif.

Al deze externe bezigheden dragen bij aan het vermogen van de band om zes verschillende persoonlijkheden te kanaliseren in één creatieve visie. Op hun beurt trekken ze een gevarieerd publiek aan, met als hoogtepunten EDM kids, bluegrass twangers, jamband aficionados en alles daar tussenin.

“Het voelt goed om betrokken te zijn bij iets dat muzikaal zo divers is als wij,” zegt Kang. “We zijn vrij open-minded geweest met veel van de verschuivingen in de scene. Het voelt altijd goed om naar buiten te kijken en jongere mensen te zien, oudere mensen – gewoon een echt gemengd publiek.”

Na een mijlpaaljaar, een gedenkwaardige tournee en een kwart eeuw van shows in het achterhoofd, komt de toekomst van het sextet’s eigen erfenis zeker ter sprake. Jaren vanaf nu, hoe zou The String Cheese Incident herinnerd willen worden?

“Als een groep mensen die zoveel energie in iets heeft gestoken, denk ik dat je het gevoel wilt hebben dat je een positieve invloed hebt gehad op de mensen met wie je hebt samengewerkt,” antwoordt Kang. “Dus dat zou waarschijnlijk de beste nalatenschap zijn die we kunnen achterlaten: we hebben echt iets positiefs voor mensen opgeleverd om aan vast te houden en veel mensen geraakt. Buiten dat, het is aan historici om te oordelen. “

“De maatschappij op dit moment, is erg intens en erg stressvol,” concludeert Nershi. “Het is een stressvolle wereld voor veel mensen. Als wij herinnerd kunnen worden als een band die hen uit die stressvolle wereld kan halen en hen voor een nacht of voor drie nachten naar een andere dimensie kan transporteren, dan denk ik dat we daarin geslaagd zijn.”

Dit artikel verscheen oorspronkelijk in het jan/feb 2020 nummer van Relix. Abonneer je hieronder voor meer artikelen, interviews, albumrecensies en meer.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.