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Evidência Sugere Humanos Alcançados “Telhado do Mundo” 40.000 Anos Atrás

Como os humanos se espalharam pela África, um evento que começou, de acordo com as teorias mais recentes, há cerca de 120.000 anos, eles começaram a habitar e se adaptar a diferentes ecossistemas, desde os desertos da Austrália até as estepes da Sibéria. Como relata Bruce Bower na ScienceNews, há muito tempo os pesquisadores acreditam que a humanidade salvou alguns dos climas mais duros do mundo para o fim. As evidências indicavam que o planalto tibetano de altitude oriental não via uma presença humana permanente até 8.000 anos atrás, e talvez de 12.000 a 13.000 anos atrás. Mas uma escavação arqueológica na região está a acabar com essa ideia, com investigadores a descobrir ferramentas que datam de 30.000 a 40.000 anos atrás, sugerindo que os humanos estavam no “Telhado do Mundo” dezenas de milhares de anos antes do que se pensava anteriormente.

Os achados vieram num local chamado Nwya Devu. De acordo com um comunicado de imprensa da Academia Chinesa de Ciências, os investigadores acreditavam anteriormente que o habitat agreste, que tem pouco oxigénio, baixa pluviosidade e temperaturas frias durante todo o ano, teria mantido os colonos humanos afastados. Durante 60 anos, os cientistas procuraram por sinais de habitação humana na região, mas encontraram apenas um pequeno fragmento de locais habitados que datam do Pleistoceno, que terminou 11.700 anos atrás, nas margens do planalto.

Então os pesquisadores ficaram surpresos quando começaram a encontrar ferramentas de corte e raspagem no local em camadas que datam de 40.000 anos atrás. No estudo, que aparece na revista Science, a equipe relata a recuperação de um total de 3.683 artefatos de pedra no local, que está localizado a 15.000 pés acima do nível do mar e aproximadamente 185 milhas ao norte da capital do Tibete, Lhasa. Acredita-se que houve três grandes períodos de ocupação no local, um datado de 30.000 a 40.000 anos atrás, outro de 18.000 a 25.000 anos atrás e um terceiro, de 13.000 a 14.000 anos atrás. Acredita-se que Nwya Devu foi usada como uma oficina de ferramentas para a criação de artefatos de pedra a partir da ardósia preta encontrada a cerca de 800 metros do local da escavação. Embora não fosse ideal para a fabricação de ferramentas, era melhor do que qualquer outra coisa na área imediata. Acredita-se que o local também possa ter sido usado como um campo de caça sazonal.

“É realmente o primeiro caso robusto a ser feito de que havia populações humanas no planalto”, diz o arqueólogo da UCLA Jeff Brantingham, que estuda o Planalto Tibetano, mas não estava envolvido no estudo, a Michael Greshko da National Geographic.

Greshko relata que outros arqueólogos nunca se sentiram à vontade com o povoamento tardio do planalto, e que outras ferramentas da idade da pedra foram encontradas na área. Mas a datação das ferramentas de pedra depende da estratigrafia – já que não podem ser datadas por carbono, os arqueólogos devem datar as camadas de solo em que são encontradas. No entanto, a maioria dos artefatos no Tibete tem sido encontrada na superfície, tornando a datação usando técnicas contemporâneas impossível. Em Nwya Devu, no entanto, as ferramentas foram encontradas onde os seus fabricantes as tinham deixado cair há dezenas de milhares de anos. Usando uma técnica especial que determina a última vez que grãos de quartzo foram atingidos pela luz solar, a equipa foi capaz de obter datas aproximadas para os artefactos.

Então, quem foram os intrépidos humanos que se aventuraram no planalto há 40.000 anos atrás? Como não foram encontrados DNA ou restos humanos no local, não há uma resposta fácil. Na New Scientist, Colin Barras coloca a questão de quem, exatamente, fez essas ferramentas: humanos modernos ou é possível que tenham sido feitos por Denisovans antigos, uma espécie ancestral humana extinta, que se cruzou com o Homo sapiens?

Um estudo genético publicado no ano passado descobriu que alguns tibetanos modernos têm genes associados à adaptação em alta altitude, incluindo alguns que disparam a produção extra de hemoglobina quando os níveis de oxigênio estão baixos. A maioria dessas adaptações vem de mutações que se desenvolveram entre humanos antigos. Mas uma, a EPAS1, foi herdada dos Denisovans. De acordo com essa pesquisa, o gene entrou na população ancestral tibetana há 12.000 a 32.000 anos, mas o gene não sofreu uma forte seleção – causada quando a população se mudou para alta altitude – até 7.000 a 28.000 anos atrás. Isso sugere que as ferramentas de pedra poderiam ter vindo de um grupo diferente – talvez um com seu próprio ancestral Denisovan – que decidiu chamar o “Telhado do Mundo” de lar, pelo menos por um tempo.

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