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O Fóssil de um Dinossauro Duckbill foi encontrado no Continente ‘Errado’

O capítulo final da história dos dinossauros é um conto que se estende por dois mundos muito diferentes, cada um deles um vasto supercontinente dominado pela sua própria mistura única de predadores e herbívoros.

Resíduos fósseis de um comedor de plantas comum a uma das duas maiores massas de terra foram inesperadamente desenterrados nas rochas pertencentes à outra, levando os paleontólogos a perguntar como é que conseguiu dar tal salto.

“Foi completamente deslocado, como encontrar um canguru na Escócia”, diz o paleontólogo da Universidade de Bath Nicholas Longrich, que liderou um estudo sobre a recente descoberta.

Este ‘canguru’ fora do lugar era na verdade um tipo de navegador de crista de pato conhecido como hadrosaurid (de uma variedade de lambeosaurina, para ser mais preciso).

A cerca de 66 milhões de anos atrás, quando o período Cretáceo se aproximava de um cataclismo, os hadrossauros de muitas variedades diferentes estavam entre os mais comuns dos dinossauros herbívoros.

Pelo menos, esse era o caso do supercontinente Laurasia – uma massa que mais tarde se separaria para nos dar os continentes atuais da América do Norte, Europa, e grande parte da Ásia.

Atravessar o oceano, uma massa de terra separada conhecida como Gondwana era governada por uma diversidade de saurópodes de pescoço longo e madeira.

Os restos desses gigantes são comumente encontrados em lugares como África, Índia, Austrália, e América do Sul.

Onde Hollywood poderia achar apropriado misturar os dois grupos, grandes extensões de água entre os continentes e longos períodos de isolamento significados pelo Cretáceo tardio, bicos de pato e pescoços longos só teriam se misturado potencialmente em regiões distintas, como no que é hoje a Europa.

Este mais novo membro da família hadrosaurid poderia ser apenas uma nova exceção.

Baseado em pouco mais do que alguns pedaços de maxilares e um punhado de dentes arrancados de uma mina de fosfato em Marrocos, o achado é a evidência de que pelo menos um destes animais deve ter vagueado mais longe da Laurasia do que alguma vez se suspeitou ser possível.

Dentes de ajnabiaFósseis de maxilares e dentes de ajnabia. (Longrich et al., Cretaceous Research, 2020)

Bem, talvez não se tenha vagueado, tanto quanto remado.

“Era impossível caminhar para África”, diz Longrich.

“Estes dinossauros evoluíram muito depois da deriva continental ter dividido os continentes, e não temos evidências de pontes de terra. A geologia nos diz que a África estava isolada pelos oceanos. Se assim for, a única maneira de lá chegar é pela água”.

distrib hadrosaur africaDescobertas do hadrosaur Cretácico tardio na Europa e África, com Ajnabia no número 6. (Longrich, et al., Cretaceous Research, 2020)

A ideia não é tão rebuscada como poderia parecer à primeira vista. Hadrosaurs parecem bastante em casa perto de ambientes aquáticos e vêm em todos os formatos e tamanhos. Alguns mediram até 15 metros de comprimento, com caudas grandes e pernas poderosas capazes de torná-los nadadores competentes.

A um comprimento mais pequeno de 3 metros, este hadrosaur poderia ter tido um pouco mais de dificuldade em fazer uma maratona que poderia ter incluído centenas de quilómetros de águas abertas.

Mas teorias de animais menores atravessando rapidamente oceanos em balsas flutuantes de vegetação abundam – porque não um dinossauro relativamente pequeno?

“Uma vez num século, é provável que eventos uma vez no século aconteçam muitas vezes. As travessias oceânicas são necessárias para explicar como lémures e hipopótamos chegaram a Madagascar, ou como macacos e roedores cruzaram da África para a América do Sul”, diz Longrich.

Combinando a palavra árabe para estrangeiro com o nome do famoso marinheiro grego, os cientistas apelidaram o hadrosaur Ajnabia odysseus.

O mesmo conjunto que continha a mandíbula Ajnabia desistiu de alguns outros raros ossos de dinossauros, incluindo grampos Gondwana de titanossauros e terópodes carnívoros chamados abelisadores.

Pode não ser suficiente para reimaginar a divisão entre os supercontinentes Cretáceos nos momentos antes de um asteróide ter mudado tudo. Mas deve nos dar pausa suficiente para afirmar que um oceano seria uma barreira intransponível.

“Tanto quanto sei, somos os primeiros a sugerir travessias oceânicas para dinossauros”, diz Longrich.

Esta pesquisa foi publicada em Cretaceous Research.

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