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Uma réplica de 20 metros de altura de um trebuchet no Château des Roure em Labastide-de-Virac, França. Wikimedia Commons (CC BY-SA 4.0)

No ano 1304, o Rei Eduardo I da Inglaterra sitiou o Castelo de Stirling, lar dos últimos restos de uma rebelião escocesa. Atrás das grossas muralhas do castelo, Sir William Oliphant e seus leais escoceses suportaram meses de bombardeio aéreo da talvez maior coleção de “motores de cerco” que o mundo já tinha visto. Eduardo ordenara que todas as igrejas escocesas fossem despojadas da sua chumbo, que era usada para construir poderosas catapultas chamadas trebuchets, a maior das quais podia atirar pedras pesando mais de 140 quilos.

A maior das trebuchets de Eduardo foi batizada de Ludgar, ou “o Lobo de Guerra”. O Lobo de Guerra exigia cinco mestres carpinteiros e 50 operários para construir, e era tão aterrador em escala que Oliphant não teve outra escolha senão render-se. Não tão depressa, disse Edward. Ele queria despedir o Lobo de Guerra primeiro, e até mesmo construir uma plataforma especial para que as damas de sua corte tivessem uma boa visão da destruição que ela causou.

“Edward quase faliu ao construir todos esses trebuchets, e por Deus, ele ia usá-los”, diz William Gurstelle, jornalista científico e autor de “A Arte da Catapulta”.”

Em uma exibição teatral do domínio britânico, Edward puxou o gatilho do Lobo de Guerra, enviando o seu enorme arco de projécteis pelo céu e colidindo com as paredes de 3,6 metros de espessura do castelo. A rebelião terminou oficialmente e Eduardo ganhou um novo apelido – o “Martelo dos Escoceses”.

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Um incêndio de trebuche durante o Campeonato Mundial de Combate Medieval de 2019, em Kyiv, a capital da Ucrânia, 18 de Maio de 2019.
Barcroft Media/Getty Images

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Tensão, Torção e Trebuchets

Antes da pólvora ser popularizada em meados do século XIV, não havia cânones que pudessem lançar bolas de chumbo pesadas através de corpos e paredes inimigas. Mas isso não impediu os lutadores de guerra criativos de conceberem formas de atirar projécteis uns contra os outros. Uma das mais eficazes foi a catapulta, um dispositivo que usa um braço com mola ou um contrapeso pesado para lançar grandes objectos a grandes distâncias.

Gurstelle diz que existem três tipos gerais de catapultas:

  • A primeira, chamada “balista” ou catapulta de tensão, parece uma besta enorme e funciona com os mesmos princípios, gerando força a partir da tensão dos braços de proa. A balista foi inventada pelos gregos em 399 A.C.E.
  • A segunda, conhecida como “onager” ou catapulta de torção, obtém o seu poder de um feixe de pêlos e tendões de animais em forma de corda. A corda é torcida firmemente para criar a torção, que, quando liberada, gera força suficiente para lançar um pequeno projétil de um braço de catapulta. Os Romanos deram ao onager o nome de um burro selvagem que deu um pontapé especialmente forte.
  • O terceiro tipo de catapulta é uma trebuchet, talvez a catapulta mais simples mas mais poderosa de todas. O braço de um trebuchet é na verdade uma longa alavanca que é balançada em movimento puxando para baixo com cordas ou soltando um pesado contrapeso. Embora trebuchet seja uma palavra francesa, acredita-se que a tecnologia tenha tido origem na China nos primeiros séculos EC.

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A Física do Trebuchet

Os primeiros trebuchets, como os usados pela primeira vez na China e mais tarde na Europa no início da Idade Média, eram movidos por pessoas, o que significa que o braço de alavanca da catapulta era balançado por um grupo de soldados puxando uma corda. Mas a verdadeira inovação na tecnologia do trebuchet veio no século 12 com o advento do trebuchet do contrapeso.

“É tudo realmente física básica a um nível fundamental”, diz Michael Fulton, professor de história no Langara College na Colúmbia Britânica e autor de “Siege Warfare During the Crusades”. Uma cesta elevada é pesada com centenas ou até milhares de quilos de rochas – isso é o contrapeso. Quando a cesta é derrubada, ela puxa para baixo uma corda conectada à extremidade curta de um braço de alavanca longo que balança num eixo.

“Quando a extremidade curta da alavanca é puxada para baixo, a extremidade longa sobe a uma taxa proporcionalmente maior”, diz Fulton. “Quando você adiciona uma funda à extremidade do braço, você força o projétil a viajar ainda mais longe durante a mesma quantidade de tempo, o que aumenta a sua taxa de aceleração.”

Gurstelle construiu muitos trebuchets, incluindo um desenho de bricolage usando madeira e PVC que ele chamou de “Little Ludgar” em homenagem ao trebuchet de Edward que nivelou os escoceses.

“Quanto mais longa essa alavanca e quanto mais pesado o peso, mais longe vai o projétil”, diz Gurstelle, notando que o contrapeso tem que pesar aproximadamente 100 vezes o objeto que você está tentando jogar. Gurstelle uma vez fez um grande trebuchet com um contrapeso de 500 libras (226 quilos) que ainda só era poderoso o suficiente para lançar um pequeno melão.

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A Guerra de Trebuchet e Siege

Durante a Idade Média, a construção de cidades fortificadas levou a um novo tipo de campanha militar – o cerco. O cerco a uma cidade murada exigiu novas máquinas de guerra como aríetes para fragmentar portas grossas e torres de cerco para romper muros altos. Mas uma das primeiras e mais inovações foi o trebuchet.

Um dos primeiros usos registrados de um trebuchet em batalha foi durante o cerco de Tessalônica no final do século VI d.C. Tessalônica foi um reduto bizantino sob ataque dos Avars, uma coleção de tribos da Ásia Central que usavam um trebuchet movido pelo povo que provavelmente foi inspirado pelo armamento chinês antigo.

Os trebuchets de “tração” primitivos só podiam lançar pequenos projéteis e funcionavam como armas anti-pessoais, diz Fulton, não assassinos de castelos.

“Os trebuchets de tração eram como um arqueiro em esteróides”, diz Fulton. “Definitivamente não estás a derrubar paredes sólidas no início da Idade Média.” Isso aconteceu no século 13, quando os trebuchets de contrapeso estavam sendo construídos em escalas cada vez maiores em toda a Europa.

Aqueles trebuchets verdadeiramente maciços seriam construídos fora do local e depois montados no próprio campo de batalha. Enquanto um trebuche de contrapeso podia atirar um pedregulho sobre uma parede do castelo, havia definitivamente trade-offs. Por exemplo, demorou muito tempo a recarregar o contrapeso. Fulton diz que os trebuchets de tração menor podiam disparar até quatro tiros por minuto, enquanto os trebuchets maiores tinham a sorte de conseguir um tiro a cada meia hora.

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Fogo Grego, Cavalos Mortos e Cabeças Cortadas?

Catapultas e trebuchets não se limitavam a disparar projéteis convencionais como pedras e bolas de chumbo. De acordo com um relato do século XIV, os Mongóis usaram suas catapultas para lançar cadáveres de peste, um tipo precoce de arma biológica, na cidade medieval de Caffa, na Ucrânia moderna. Outras histórias falam de cavalos mortos sendo atirados por trebuchet sobre muralhas do castelo para adoecer o inimigo com o fedor.

Fulton, que testemunhou as forças desencadeadas durante a sequência de lançamento de um grande trebuchet, é céptico quanto à precisão de tais relatos. “Se você tentar colocar algo orgânico em uma dessas fundas, é provável que ela seja arrancada antes que você possa jogá-la efetivamente”, diz ele.

Fulton tem mais confiança nos contos de cabeças humanas sendo lancadas para frente e para trás por trebuchetes no Cerco de Nicéia em 1097, durante a Primeira Cruzada.

“Isso foi mais psicológico do que biológico”, diz Fulton.

Na cena de abertura do filme Netflix “Rei Fora-da-lei”, Edward I liberta o seu Warwolf no Castelo Stirling com uma fabulosa explosão do que ele chama de “fogo grego”. Existiu tal coisa?

Gurstelle explica que o fogo grego era uma arma secreta do império bizantino que era como “napalm antigo”

“Uma vez acendido e atirado, não se podia apagar as chamas com água e ardia muito intensamente”, diz Gurstelle, acrescentando que a receita do fogo grego – alcatrão de pinheiro, enxofre, petróleo natural – estava “perdida nas areias do tempo”.”

Fulton concorda que o fogo grego era uma arma incendiária bizantina popular, especialmente para ataques navais, mas duvida que Edward ou qualquer outra pessoa estava lançando bombas de fogo gregas a partir de trebuchets com qualquer regularidade”. Era mais provável que os defensores do castelo tentassem atirar incendiários no trebuchet para queimar a arma até o chão.

Even se o lendário trebuchet de Edward apenas lançava pedras, simplesmente não havia nenhuma arma de cerco que fosse tão aterrorizante para o inimigo e tão divertida para as tropas.

“A um nível fundamental, você não vai construir esses motores a menos que eles tenham valor, mas há valor nesse fator de intimidação”, diz Fulton. “Em geral, os reis gostam de ter grandes coisas que podem exibir”.

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