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Será que o Basquetebol poderia alguma vez tornar-se o desporto mais popular do mundo?

Muito mudou no cenário global do basquetebol desde que a Dream Team original invadiu o seu caminho para o ouro olímpico há cerca de 22 anos.

O desporto é agora um acessório na maioria (se não em todos) dos países da Terra. Na temporada passada, a NBA contou com 92 jogadores internacionais vindos de 39 países diferentes e deve contar com mais jogadores em ambas as categorias neste outono. A Espanha, da qual vieram cinco dos referidos 92, é mais uma vez o epicentro do maior evento de basquetebol do verão: o recém-rebatizado Campeonato Mundial de Basquetebol da FIBA.

No que diz respeito ao basquetebol nas últimas décadas, ainda tem um longo caminho a percorrer para alcançar o desporto preeminente do mundo: o futebol. Enquanto a Copa do Mundo da FIFA é um fenômeno global cheio de emoção e drama, com cada partida sendo transmitida em casa através dos Sete Mares, a versão da FIBA ainda não conseguiu obter tal poder de transmissão (até agora, apenas os jogos da Team USA foram transmitidos pela televisão domesticamente).

Embora a Copa do Mundo da FIBA possa nunca mais gozar do mesmo cachet mundial que a Copa do Mundo da FIFA, há alguns sinais de que o basquetebol está fechando a brecha no bastião do futebol como o esporte mais popular do mundo.

Dimensionar a competição

Matthias Schrader/Associated Press

Para ter a certeza, o basquetebol tem o seu trabalho facilitado. Por quase qualquer medida de popularidade – desde as receitas até ao espectador, passando pelas mídias sociais – a liderança do futebol parece quase insuperável.

De acordo com a empresa de consultoria A.T. Kearney, o basquetebol, representado pela NBA, constituiu cerca de 6% do mercado desportivo global em termos de receitas geradas em 2009, com 2,7 mil milhões de euros. O futebol, por outro lado, engoliu um espantoso 43% do mercado, com um take de 19,5 bilhões de euros.

Muito mudou nos últimos cinco anos, particularmente no basquetebol.

De acordo com o guru da negociação coletiva Larry Coon, o último aumento da NBA em seu teto salarial aponta para uma renda projetada de 4,75 bilhões de dólares para a liga de basquetebol em 2014-15. Esse número pode saltar consideravelmente nos próximos anos, graças, em grande parte, à inundação de receitas que se espera que surja da próxima renovação dos pactos televisivos nacionais da NBA.

Por enquanto, então, isso deixa a NBA ligeiramente atrás da Premier League inglesa em termos de receita total. Segundo Bill Wilson, da BBC News, o LPE quebrou a marca de 3 bilhões de libras – o que corresponde a cerca de 5 bilhões de dólares – pela primeira vez em 2013-14.

ÀÀ semelhança da NBA no basquetebol, o LPE não é o único conglomerado de bilhões de dólares no mundo do futebol. Segundo a Deloitte, a Bundesliga alemã, o Campeonato Espanhol, a Série A italiana, a Ligue 1 francesa, o Campeonato Brasileiro e a Premier League russa, todos eles tiveram receitas acima de US$ 1 bilhão em 2012-13.

E isso não inclui as outras 22 ligas de futebol ao redor do mundo – incluindo a MLS e os grupos da segunda divisão na Inglaterra, Espanha, França, Alemanha, Itália e Japão – que arrecadam mais dinheiro do que a segunda maior associação do basquetebol, a Liga ACB da Espanha, que trouxe pouco menos de 107 milhões de euros (ou seja.., uma sombra de mais de 140 milhões de dólares) em 2011-12, por cada loja espanhola AS.com, Alfredo Matilla e Juan Jimenez (via Wikipedia).

Os Bilhões do Mundo-Ligas Desportivas Dólares
Liga Desporto Receitas
NFL Futebol Americano $9 biliões
MLB beisebol $8 bilhões
Premier League Inglês futebol $5 bilhões
NBA basquetebol $4.75 mil milhões
NHL hóquei $3,7 mil milhões
Bundesliga futebol $2.59 mil milhões
La Liga futebol $2,46 mil milhões
Série A futebol $2.2 biliões
Ligue 1 futebol $1,68 biliões
Nippon Professional Baseball beisebol $1.27 bilhões
Campeonato Brasileiro Série A futebol $1,19 bilhões
Premier League russo futebol $1.16 bilhões
Múltiplas fontes

algumas das maiores equipas de basquetebol de Espanha, incluindo o Barcelona e o Real Madrid, estão directamente filiadas com os seus homólogos do futebol. A segunda, no entanto, anula facilmente a primeira.

“Claramente, a equipa de futebol é a dominante”, disse Bill Duffy, um dos agentes mais proeminentes do basquetebol. “É o mais bem financiado. Tem o maior patrocínio. Eles são muito mais lucrativos, e há um compromisso muito maior”. O basquetebol está lá, mas é claramente o segundo violino, e não está nem perto”

Para seu crédito, a NBA tem uma perna significativa na maioria das outras grandes ligas desportivas em termos de potência estelar. Nenhum dos outros jogos norte-americanos pode se gabar de uma lista de ícones globais que tanto cheire como Kobe Bryant, LeBron James e Kevin Durant, para citar apenas alguns.

Mas nessa escala, mesmo os maiores nomes da NBA não conseguem segurar uma vela aos seus colegas de futebol. De acordo com a Fan Page List, os cinco atletas mais seguidos nas mídias sociais são todos estrelas internacionais do futebol. Cristiano Ronaldo, que os lidera com mais de 127 milhões de seguidores entre Facebook e Twitter, tem um seguidor maior do que Bryant, James, Durant e Michael Jordan juntos.

Seja qual for a forma como se corta, o futebol ainda possui o basquete em praticamente qualquer batalha sobre o esporte mais popular da humanidade.

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Sala de Crescimento

ChinaFotoPress/Getty Images

Não quer dizer que o basquetebol não tenha muito a ganhar ou que não seja capaz de soltar o aperto do futebol no cenário desportivo global nos anos e décadas vindouras.

Para um, o Rolodex de basquetebol de estrelas internacionalmente comercializáveis já é imenso e cresce mais forte a cada ano que passa. As ausências de James, Durant, Bryant, Kevin Love, Blake Griffin, Chris Paul, Carmelo Anthony e muitos outros nomes da FIBA World Cup apenas permitiram que jogadores como Anthony Davis, Stephen Curry, Kyrie Irving e James Harden se tornassem o centro das atenções – e que Derrick Rose começasse a reclamar a sua parte por direito.

Muitos dos maiores nomes do jogo já são quantidades conhecidas, se não estrelas de rock de boa fé, fora dos EUA. Alguns, como James e Bryant, visitam regularmente a China, o maior bastião de basquete do mundo além das fronteiras da América. Segundo Ben Sin, do The New York Times, a NBA é nada menos que uma força a ser considerada na nação mais populosa do mundo:

Agora, a NBA é uma das marcas mais populares na China, e a única liga esportiva americana com um número significativo de seguidores em toda a Ásia. A liga tem um total de 70 milhões de seguidores nas plataformas de microblog Sina Weibo e Tencent, em comparação com menos de 400.000 seguidores para a Liga Nacional de Futebol.

Superstars como Bryant têm desempenhado um papel fundamental na expansão mundial do basquetebol. Isso, por sua vez, tem sido o produto de um esforço de marketing sustentado no exterior pelos jogadores de poder mais importantes do esporte.

A NBA, em particular, pegou em armas nesta causa em todos os níveis. Sua iniciativa do Basquete sem Fronteiras trouxe jogadores, treinadores e outras equipes e oficiais da liga para cidades de todo o mundo para ensinar o jogo e tocar a vida daqueles que querem jogá-lo.

A liga tem enviado suas equipes para o exterior desde 1978, quando o campeão Washington Bullets perdeu para o poderoso israelense de longa data Maccabi Tel Aviv. Foi só em 2013, porém, que a Associação formalizou suas exposições no exterior sob a bandeira dos Jogos Globais da NBA. A próxima pré-temporada contará com competições em Berlim, Istambul, Rio de Janeiro, Xangai e Pequim, com jogos de temporada regular a serem disputados na Cidade do México e Londres a partir de então.

Estes jogos não são totalmente diferentes dos amistosos de verão que os maiores clubes de futebol da Europa jogam todos os anos na África, Ásia e América do Norte. A maior diferença está no fervor gerado, o que é de se esperar, dada a contínua primazia do futebol no palco mundial.

A NBA e a FIBA não estão sozinhas nas suas tentativas de estender a pegada do basquetebol ao estrangeiro. A indústria de vestuário esportivo como um todo, e a Nike e a Adidas em particular, tem um interesse significativo em ver os arcos se tornarem um hábito atlético maior no mapa.

“As empresas de calçados dependem muito das estrelas da NBA para conduzir seus negócios de basquete”, disse Marc Isenberg, o autor de Money Players: A Guide to Succeed in Sports, Business & Life for Current and Future Pro Athletes. Por isso, essas estrelas foram e continuam a ser fortemente alavancadas pela Nike, Adidas e afins para fazer crescer o jogo no exterior, em grande parte para vender tênis.

O basquetebol, seja qual for o ímpeto para a sua propagação, provou ser nada se não contagioso como atividade. “O basquetebol do basquetebol. Não conhece limites nem fronteiras”, disse Mike Peck, que mais recentemente passou dois anos como treinador principal da afiliada da D-League do Portland Trail Blazers. “Essa é a beleza do esporte”,

Já está muito presente em toda a Ásia e Oceania, com forte presença na China e Austrália e uma iniciativa florescente na Índia. Nenhum desses países, porém, pode competir com o fervor do basquete per capita das Filipinas.

“Em qualquer bairro que você vá, há sempre um aro na rua”, disse Leo Balayon, treinador principal associado da Universidade de Bethesda, em Los Angeles. Balayon cresceu nas Filipinas antes de jogar e treinar basquete ao redor do mundo, com paradas na China e Austrália pelo caminho.

“Quando você fala em um nível não-pessoal, normalmente é política ou basquete”, acrescentou Balayon. “É tudo nas Filipinas”.”

Ajuda que o jogo esteja nas Filipinas há mais de um século. Mais uma vez, a YMCA fez o que pôde para espalhar o basquetebol por todo o mundo no final do século XIX, com exposições na França, Japão, Índia, China e o que era então conhecido como Pérsia.

O jogo foi, tem sido e continua a ser um ajuste sólido no Canadá, o local de nascimento do progenitor do basquetebol, Dr. James Naismith. Como é o caso do futebol em tantos países, o hóquei tem uma forte influência sobre o cenário esportivo ao norte da fronteira, mas o basquetebol tem feito uma grande entrada nas últimas duas décadas.

A ascensão meteórica de Carter ao estrelato afundado com os Toronto Raptors tocou uma revolução popular em todo o Canadá cujos frutos (i.e, Andrew Wiggins, Anthony Bennett, Nik Stauskas, Tyler Ennis, Kelly Olynyk) acabam de ser trazidos à NBA.

“Acho que quando entrámos, tínhamos uma equipa da NBA para ver todas as noites”, disse Stauskas ao Dan Wetzel do Yahoo Sports. “Eu costumava ver todos os jogos a crescer. E eu ia a alguns jogos. Ter os Raptors por perto foi definitivamente positivo.”

Austrália, também, está na cúspide da sua própria “geração dourada”. O Dante Exum figura para liderar e logo deve ser seguido por jogadores como Ben Simmons, Jonah Bolden e Thon Maker.

E não é como se o basquetebol tivesse sido totalmente apagado nos bastiões mais devotados do futebol, particularmente na Europa. Espanha, Alemanha, Grécia e Itália estão entre os países que abrigam ligas sólidas de basquete no continente.

As melhores equipes de clubes do continente – incluindo Barcelona, Real Madrid, Bayern de Munique, Maccabi Tel Aviv (ou seja, o antigo assombro do técnico do Cavs, David Blatt) e Olympiacos – participam regularmente da Euroliga anual. “Eu acho que muitas dessas equipes poderiam competir na NBA”, disse Graham Boone, diretor de operações de basquete na Tandem Sports and Entertainment.

The Grassroots of the Game

Nathaniel S. Butler/Getty Images

Isso pode ser assim, mas competir pela atenção que seus colegas de futebol absorvem é outra história. Qualquer tentativa do basquetebol para soltar a hegemonia esportiva do futebol exigiria uma abordagem de longo alcance, que deve começar na base e pode levar gerações para realmente florescer.

Os poderes que estão no mundo do basquetebol têm trabalhado duro por algum tempo desenvolvendo a infra-estrutura do jogo no exterior, embora ainda haja muito a ser feito. Mesmo na Austrália, um país afluente que por acaso também é um viveiro de anéis em expansão, quadras de qualidade são poucas e distantes entre.

“Quando você está nos Estados Unidos, você encontrará um bom ginásio de colegial praticamente em qualquer lugar. não tem isso”, disse David Nurse, um treinador de tiro profissional que já jogou e dirige clínicas em todo o mundo. “O melhor ginásio que eles tinham na cidade de Adelaide, onde eu estava jogando, era equivalente a um ginásio de escola secundária média, e isso era para uma equipe profissional de lá”

A enfermeira também observou que a qualidade do treinamento em outras partes do mundo não é exatamente até o snuff- mesmo na China, onde a NBA tem escritórios desde 1990. “Há muito talento por lá”, disse a enfermeira, “mas eles são apenas derrubados pelos seus treinadores, e suas habilidades nunca são desenvolvidas a um alto nível como você vê nos Estados Unidos”, “

Sem os recursos adequados disponíveis, muito desse talento estrangeiro é deixado em pousio”. O bom é que, segundo Peck, que passou três semanas na China com a Nike neste verão, “não falta entusiasmo para o jogo no exterior”.

“Não há uma infra-estrutura de base sólida, e eu acho que eles estão apenas arranhando a superfície sobre ela agora”, disse ele sobre a situação na China. “Há definitivamente um nível de paixão e interesse por isso”.

Outra explosão na popularidade do jogo, então, pode muito bem requerer um meio mais eficaz e eficiente de explorar o entusiasmo latente que existe para o basquetebol, além de despertar mais fervor.

Parte disso se resume a desenterrar estrelas que podem servir de postes de tenda para o basquetebol em outros países. Ex MVPs como Dirk Nowitzki e Steve Nash fizeram maravilhas para despertar o interesse pelo jogo na Alemanha e Canadá, respectivamente.

Mas nenhum deles consegue segurar uma vela para o que Yao Ming foi capaz de fazer na China. “Mudou o jogo completamente, sozinho”, disse Duffy, que há muito tempo representa Yao. “Se não fosse Yao Ming, o basquetebol seria muito mais baixo no totem.

“Normalmente o que acontece quando se tem um jogador estrela num país emerge, como Yao Ming na China no basquetebol, há mais olhos nele e há mais pessoas a participar.”

Adicionado Balayon, que esteve na China durante o apogeu de Yao com os Houston Rockets: “Vi a ascensão do basquetebol no espaço de três anos.”

Se o impacto de Yao na China for um exemplo a seguir, o basquetebol pode ver um boom internacional em curta ordem no meio da confluência certa entre o poder das estrelas profissionais e a energia das bases.

Os ex-pats americanos fizeram a sua parte para coser sementes a este respeito. Kobe Bryant cresceu aprendendo o jogo na Itália, onde seu pai, o ex-jogador da Philadelphia 76ers Joe “Jellybean” Bryant, jogou por quatro times diferentes. O pai de Tony Parker, Tony Sr., jogou colegialmente na Universidade de Loyola em Chicago antes de saltar sobre a lagoa, onde competiu profissionalmente enquanto criava uma família com a modelo holandesa Pamela Firestone.

Fast-forward até hoje, e encontramos dois descendentes internacionais de produtos de basquetebol americano (ou seja, Andrew Wiggins e Dante Exum) entre os membros mais promissores da nova classe de novatos da NBA. Qualquer sucesso desfrutado por Wiggins e Exum nos próximos anos ocasionaria efeitos de ondulação na popularidade do basquete em seus países de origem, Canadá e Austrália, respectivamente.

A NBA só pode esperar que um outro novato, o centro não trabalhado Sim Bhullar, ajude a abrir o que poderia ser um mercado massivamente importante e em grande parte inexplorado na Índia. Bhullar, um nativo de Toronto que saiu do Estado do Novo México, tornou-se o primeiro jogador de ascendência indiana a assinar um contrato com a NBA quando ele fez um acordo com os Sacramento Kings no início deste verão.

“A maioria das pessoas não sabia realmente”, disse Bhullar sobre sua mais recente visita à Índia quatro anos atrás. “Tenho quase certeza que se eu voltar agora, será o oposto completo”.

A NBA certamente espera que sim. Uma base forte na Índia, com uma população ao norte de 1,2 bilhões (e contando), poderia ser a chave para o basquetebol, tanto quanto se aproximar do futebol no palco global, junto com a China e a África. “Nos próximos 50 anos, a NBA será tão popular nesses países quanto aqui na América”, acrescentou Duffy. “Eu acredito firmemente nisso.”

Isso pode não ser um endosso tão forte quanto parece. O basquete pode ser o segundo maior esporte do mundo, mas na América, as receitas da NBA ainda ficam muito atrás das da NFL e da MLB e podem continuar assim mesmo depois que a liga renovar os contratos da televisão nacional.

Por outro lado, o futebol está ganhando uma posição mais forte nos Estados Unidos a cada dia que passa. De acordo com Rick Kissell do Boston Herald, a final da Copa do Mundo deste ano entre Argentina e Alemanha atraiu mais olhos (26,5 milhões) do que o jogo mais alto da final da NBA 2014 (18,0 milhões).

MLS certamente se beneficiou desta mudança e pode acabar se encontrando em pé de igualdade com as maiores ligas esportivas dos Estados Unidos, incluindo a NBA. “Eu realmente acredito que, nos próximos 10-20 anos, você pode muito bem ver grandes clubes de futebol aqui nos EUA, no nível das equipes da NFL”, disse Duffy.

No que diz respeito ao desenvolvimento de estrelas internacionais, prepará-las no sistema colegial americano, como Bhullar foi, pode não ser a melhor aposta. Considere, por exemplo, Hakeem Olajuwon, cujo sucesso na Universidade de Houston e na NBA não se traduziu exatamente em uma explosão de basquete em sua Nigéria natal.

É algo instrutivo, também, que alguns dos melhores candidatos nascidos no exterior tiveram que ser arrancados dos campos de futebol. Foi o caso de Joel Embiid, o nº 3 da escolha no esboço da NBA 2014, no seu país natal, os Camarões. O mesmo vale para Thon Maker, o fenômeno sudanês de 17 anos que não começou a jogar basquete seriamente até 2010 na Austrália.

Uma mudança de guarda?

Issac Baldizon/Getty Images

Em geral, o basquetebol ainda está a mexer depois das raspas proverbiais da mesa de futebol. Até (ou a menos que) isso mude, é difícil imaginar o primeiro a alcançar o segundo, muito menos ultrapassá-lo no quadro geral.

O status do futebol como uma obsessão pseudo-religiosa em tantas partes do mundo é e será difícil para o basquetebol enfrentar, mas a popularidade do futebol mundial é tirada de mais do que apenas suas raízes anteriores.

Na sua base, o basquetebol requer mais recursos dedicados do que o futebol. “Ter uma quadra de basquetebol jogável é muito mais difícil em outros países do que ter uma bola de futebol e jogar em um campo”, observou Boone.

Além disso, o futebol, além de sua flexibilidade nas superfícies de jogo, também é mais inclusivo quando se trata das formas e tamanhos de seus participantes. Você não precisa ser um beemote para dominar no campo; basta perguntar a Lionel Messi (5’7″), Neymar (5’9″) e Cristiano Ronaldo (6’1″).

Em alguns aspectos, ser anormalmente alto pode realmente ser uma desvantagem no futebol, onde a velocidade e coordenação superam facilmente a altura e a capacidade de saltar em importância física.

Demograficamente falando, então, há muito mais pessoas no mundo com as ferramentas necessárias para jogar – e, por sua vez, ter sucesso – no futebol. No basquetebol, jogadores que são comparáveis em altura a Messi, Neymar e Ronaldo raramente sobem ao topo, com jogadores como Chris Paul e Isaiah Thomas servindo como exceções que provam a regra. O jogador médio da NBA pode ter 6’7″, mas isso não significa que pessoas dessa estatura cresçam em árvores, por assim dizer.

Em resumo, o basquetebol tem um monte íngreme para escalar, e o crescimento global contínuo do próprio futebol praticamente tornou a capacidade dos arcos de escalar uma tarefa de Sísifo (se não de Hercule).

Mas isso não significa que o basquetebol esteja necessariamente condenado de qualquer forma. Mais crianças estão jogando a cada ano. Mais estrelas estão a fazer o seu caminho para a América do Norte a cada temporada de passes. As ligas domésticas continuarão a crescer em número e força em todo o mundo. E com os esforços de base do jogo na China, Índia e África, a contagem de humanos jogando aros poderá eventualmente chegar aos bilhões.

No momento, no entanto, o basquetebol poderá ter que ficar confortável como o esporte número 2 do mundo, embora seja um esporte forte com uma tremenda vantagem.

Como disse o Comissário da NBA Adam Silver à Bloomberg News’ Scott Soshnick na recente Bloomberg Sports Business Summit em Nova York, “Com todo o respeito devido aos outros Estados Unidos…há realmente dois desportos globais: Há o futebol e há o basquetebol. E estamos realmente apenas começando a arranhar a superfície”

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