Site Overlay

The String Cheese Incident: Lucky Number 7

Foto: Erik Kabik Photography/ MediaPunch

The String Cheese Incident avslutar sitt 25:e år med en förnyad känsla av syfte och brödraskap.

”Vi pratar om den sjunde medlemmen i bandet – det kollektiva String Cheese-medvetandet”, säger gitarristen Bill Nershi, medan han kopplar av i sitt hem i Denver en hösteftermiddag. ”Den sjunde medlemmen i bandet är när du kokar ner alla idéer som alla sex medlemmarna har till en sak. Det är en egen enhet som man hela tiden måste ta hänsyn till.”

Ett kvarts sekel efter att de bildades, och ett decennium efter att de började tassa tillbaka i aktiv tjänst efter ett uppehåll, har The String Cheese Incident fortsatt att göra sitt avtryck på livemusikscirkusen. De har varit avgörande för tillväxten och skapandet av stora festivaler som Electric Forest och Hulaween, de har utmanat branschens titaner med ett banbrytande ärende om biljettförsäljning och de har spelat sig igenom genre efter genre och delat scen med alla från George Porter Jr. till Skrillex och GZA från Wu-Tang Clan.

”Ingen person kan verkligen ta över tyglarna och säga: ’Vi ska göra det här och vi ska göra det på mitt sätt och spela den här typen av musik’, eftersom det rubbar balansen”, förklarar Nershi. ”Om den sjunde medlemmen i bandet är nöjd går det bra.”

Från de tidigaste planeringsstadierna ville The String Cheese Incident att deras 25-årsjubileum skulle bli ett avgörande ögonblick i deras redan höga karriär. Under de senaste 12 månaderna har de lyckats samarbeta med ikoner som Del McCoury och unga kanoner som Billy Strings på DelFest, återskapa sitt Breathe-album från 1999 med Keller Williams på Red Rocks och sträcka ut en av sina signaturkompositioner från senare tid, ”Rosie”, till en sinnesförvirrande 75 minuter lång musikalisk saga på Electric Forest.

”Vi bestämde oss för att vi verkligen skulle satsa på det och spela på många ställen som vi inte har haft en chans att besöka under de senaste åren”, säger Nershi’s SCI:s medgrundare, mandolinisten/fiddlaren Michael Kang. ”Vi fick åka tillbaka till Jazz Fest, och vi har i stort sett rört alla delar av landet i år. Vi ville fira så mycket som möjligt av de senaste 25 åren.”

Det är den senaste i en lång rad karriärdefinierande milstolpar för ensemblen – Nershi, Kang, basisten Keith Moseley, keyboardisten Kyle Hollingsworth, trummisen Michael Travis och slagverkaren Jason Hann – sedan deras tidigaste dagar som buskingspelare på Colorados skidcirkel.

För sitt 20-årsjubileum 2014 spelade SCI ett gratis utomhusspel ”Incident on the Hill”, alldeles intill Fox Theatre i Boulder, Colo. och drog tusentals människor ut på gatorna. ”Det var en galen dag – det fanns folk på hustaken, som hängde från lyktstolpar. Det var vilt”, minns Nershi. ”Det fanns poliser runt omkring som försökte hindra folk från att falla ner från byggnaderna. Det kändes ganska gammaldags i Colorado; folk hade bara roligt och gjorde vad de kände för att göra.”

En av motton för SCI:s 25:e år och framåt är enligt Nershi ”Låt oss göra det roligt igen”. När gruppen ursprungligen vek av från vägen 2007 hade de fastnat i resor, stress och interna meningsskiljaktigheter. År 2009 gick de med på att återförenas för några spelningar runt Rothbury-festivalen – en föregångare till Electric Forest som drevs av medlemmar av deras lednings- och evenemangsteam – och fokuserade i första hand på korta, målinriktade körningar under den period som följde omedelbart därefter. Gradvis återgick de till ett mer heltidsturnéschema – och släppte 2014 års LP Song in My Head och 2017 års skiva Believe på vägen – och, viktigast av allt, återupptäckte de glädjen i att uppträda tillsammans.

”Vi inser alla att vår största tjänst till våra fans är att gå ut och ha så roligt som möjligt”, förklarar Kang. ”Inte bara utföra musiken väl, utan faktiskt njuta av stämningen i det vi skapat. Det är verkligen avgörande för oss. Och om jag ska vara ärlig så är det ibland svårt att göra det eftersom det kan bli jobbigt. Men när vi har gått igenom det har vi kunnat utvärdera och omvärdera.”

”Det har gått 25 år och det finns tillfällen då man kommer till en punkt där man känner att man bara arbetar för att ta hand om sin familj och betala för sitt hem och sådana saker”, tillägger Nershi. ”Det viktigaste är att vi njuter av att stå på scenen och spela musik tillsammans, gå på repetitioner och umgås med varandra. Vi har vår egen studio nu som vi kan gå till och sätta upp i en vecka och bara jamma och jobba på nytt material eller fräscha upp några andra gamla grejer.”

Bandets studio, som de har döpt till The Sound Lab, är en av hörnstenarna i deras nuvarande era. Den öppnade 2016 och har varit deras kreativa nav sedan dess. Tillsammans med deras namngivna bolag SCI Fidelity har Sound Lab fött samarbeten med Jim Lauderdale, The Infamous Stringdusters’ Andy Hall, The Motets Lyle Divinsky och Jerry Harrison från Talking Heads och Modern Lovers, bland många andra, allt från bekvämligheten i deras flervåningsanläggning.

Hollingsworth är snabb att påpeka att gruppens ursprungliga repetitions- och förvaringsutrymme inte var alls lika välkomnande. Lokalen, som ligger i en rad garage – och bredvid en motorcykelverkstad – var nedsliten och innehöll till och med några oönskade rumskamrater.

”Vi sålde ut Red Rocks tre kvällar i rad, men råttor föll ner från taket på det här stället som vi hyrde”, skrattar keyboardisten. ”Vi tänkte: ’Vad håller vi på med? Varför är vi på ett sånt här ställe?””

”Jag tror att Kyle nog ägnar sig åt en liten överdrift”, kontrar Kang med ett skratt. ”Det var inga råttor som föll ner från taket, men det var definitivt inte så trevligt – i grund och botten ett skitgarage.”

Nershi minns också hur deras ursprungliga utrymme, som de hyrde i över ett decennium, hade ett ”knaggligt” lager av damm som täckte allt. ”Det hamnade i all vår utrustning och naturligtvis i våra lungor”, säger han.

När de fick reda på att en vän till dem sålde ett gammalt musiklager/detaljhandelsutrymme i närheten verkade det som ett bra tillfälle att fly från garaget. Och även om några bandmedlemmar till en början var nervösa för att investera, insåg de snart värdet av att ha ett kreativt nav för sig själva.

Under 2015 började de bygga sitt nya, två våningar höga Sound Lab, som ligger ungefär en mil från deras tidigare smutsiga utrymme, utanför Boulder. Nu behöver de bara ett anfall av inspiration så är de redo att spela in. Och i stället för att vara bundna till en EP eller ett album med ett sammanhängande tema kan bandmedlemmarna avfyra singlar som vaddar in och ut ur deras oräkneliga klangfärger.

”Vi får en riktigt fin blandning”, säger Hollingsworth. ”Jag hörde ett citat nyligen: ’Om du inte gillar vad Cheese spelar, vänta bara fem minuter’.”

”Det finns så många influenser i bandet”, tillägger Nershi. ”Jason och Travis har dessa elektroniska influenser, men de kan också släppa in några galna latinska eller afrikanska rytmer. Kyle och Mike kan spela jazz eller funk. Keith och jag kan ta in bluegrass och americana, eller bara hemtrevlig rock. Det är en produkt av att vi säger ’ja’ till folks idéer och kör med dem, oavsett vad det stilistiska valet kan vara.”

Dessa influenser är aldrig mer uppenbara än vid bandets årliga Hulaween-fest på Floridas natursköna Spirit of the Suwanee Music Park.

Sedan 2013 har Hulaween samlat en eklektisk blandning av artister för ett flerdagars firande av musik, konst och, som väntat, Halloween-galenskap, allt förankrat av flera String Cheese Incident-set. Sextettens twangiga dagtidsspelningar leder till improvisationstunga utforskningar sent på kvällen och cover-tunga kostymteatrar. I år utmanade bandet sig själva med ett 90-talstema och framförde ett brett utbud av covers, vilket exemplifieras av att de i mitten av setet bytte från Pearl Jams ”Even Flow” till TLC:s ”Waterfalls”. (För Nershi var höjdpunkten SCI:s inledande tagning av Red Hot Chili Peppers ”Give It Away”, som gav honom en sällsynt chans att visa upp sin rappförmåga).

Under sina lediga timmar på årets Hulaween sågs bandmedlemmar spela på festivalens sena Frick Frack Casino, där fansen kan satsa och vinna icke-kontanta priser. Kasinot ligger i festivalens berömda konstinstallation Spirit Lake och gav The String Cheese Incident chansen att träffa fansen och släppa ut lite ånga. Slagverkaren Hann tog till och med några skift som dealer.

Nershi ser sig själv som en av helgens stora vinnare och tog hem ett dockhuvud, en av dess armar och – pièce de résistance – ett signerat fotografi av Hulk Hogan, som nu har en hedersplats vid basen av hans förstärkare på scenen.

Från början har The String Cheese Incident sett till att deras föreställningar förblir roliga och fräscha genom att byta ut sina setlistor och hålla kommunikationslinjerna vidöppna. Och även om en sexmånaders paus genom det nya året kommer att ge dem en chans att hämta andan, ser de sig själva tillbaka på vägarna förr snarare än senare.

”Ibland är det svårare än andra gånger, men det är därför vi fortfarande är tillsammans”, säger Nershi om SCI:s hängivenhet till interpersonell harmoni på vägen. ”Man reser sig inte upp och åker iväg i en sörja och hyser agg mot någon annan i bandet. Vi förstår varandra ganska bra vid det här laget, vi känner till varandras personligheter. Det skulle vara väldigt lätt för någon i bandet att trycka på någon annans knappar och verkligen göra dem förbannade. Men när vi har meningsskiljaktigheter försöker vi verkligen reda ut dem.”

Inte turnédatum har bandet deltagit i flerdagars retreater för att bearbeta sina problem genom gruppterapi och teambuildingövningar. De använder också dessa utflykter som ett tillfälle att planera för framtiden och frågar sig själva: Hur ser nästa år ut? Vad sägs om de kommande fem åren? De kommande tio åren?

”Det är ett pågående arbete”, förklarar Kang med ett skratt. ”Jag tror att det är en av bandets styrkor, men också en av de svåraste delarna av bandet också. Jag säger alltid att vara med i det här bandet är som att vara gift med fyra eller fem andra killar.”

Improvisationsspel är en annan metod för SCI:s självförbättring, där de håller sina sinnen skarpa och påminner sig själva om sin jämlikhet. ”Vi tar en enkel melodiidé och spelar den, och sedan måste de andra bandmedlemmarna lära sig den. När en medlem har spelat den går den vidare till nästa person”, säger Nershi. ”När alla har lärt sig den där lilla melodidén kommer någon att ändra den och vi går runt i en cirkel igen.”

Och den känslan av tacksamhet har definierat deras senaste sessioner. ”Vi måste verkligen vara tacksamma för vår framgång”, förklarar Nershi. ”Vi är inte U2, men det finns tusentals band som inte når upp till den nivå vi befinner oss på. Vi har varit tvungna att lägga ner mycket arbete på det. Vi är bara ett gäng skidbampar från Colorado.”

***

Trots att vara ett av de längst pågående tredje generationens jambands och att existera i centrum av ett mini-imperium som under årens lopp har innefattat management, skivbolag, resor, evenemang och merchandise-armar, gick medlemmarna i The String Cheese Incident inte in i musikbranschen för berömmelsens eller pengarnas skull. I själva verket hade det mest att göra med deras kärlek till naturen.

”Vårt gemensamma band, åtminstone för oss fyra – Keith, Billy, Travis och jag – när vi började i Crested Butte, Colo, var att ”Woah, vi tycker alla om att bo i bergen!””. Kang minns med glädje. ”Vi var alla intresserade av skidåkning och hade samma slags skäl för att vara där.”

Kang minns hur de under SCI:s tidiga dagar, när de inte uppträdde för att få årliga skidpass, åkte på ”galna äventyr” runt om i USA. Han vandrade upp och ner längs Grand Canyons norra kant tillsammans med Travis, arbetade med miljörelaterat påverkansarbete för Greenpeace tillsammans med Moseley och tillbringade en hel del tid i Telluride tillsammans med ett antal av sina nyfunna bandmedlemmar.

Nershi rullade ursprungligen in i Crusted Butte på en lärka – han körde sin begagnade skolbuss – och SCI:s första år var en gradvis, naturlig utveckling. Efter att ha spelat tillfälliga Après-Ski-duo-spelningar rekryterade Kang och Nershi Moseley och snart därefter Travis, som ursprungligen spelade handtrummor. The String Cheese Incident turnerade och spelade in som kvartett under en period, ofta tillsammans med den tidiga samarbetspartnern Bruce Hayes. Hollingsworth började sitta med på några spelningar och ”mot bättre vetande” gick han officiellt med i bandet 1996. Hann, den sista pusselbiten, anslöt sig permanent till gruppen i slutet av 2004 under en tuff period då kvintetten hade svårt att kommunicera och ville bredda sin musikaliska inriktning.

”Sexbandet är verkligen annorlunda – det är en större maskin med fler delar, men det är ganska roligt”, säger Nershi. Som framgår av deras teori om den ”sjunde medlemmen” verkar det som om det är viktigt för medlemmarna i SCI att hitta balans, även utanför själva bandet. Alla har passioner vid sidan om, oavsett om det är projekt av musikalisk art – Travis och Hann har länge uppträtt som psyk-impov-duon EOTO – eller andra medier.

Inom sitt solomaterial har Hollingsworth jobbat svart som bryggare och skapat flera öl med SCI-tema, anordnat provsmakningar på festivaler och till och med samarbetat om Ground Score IPA med Relix och det Atlanta-baserade SweetWater Brewing Company. Samtidigt har Kang ägnat det senaste decenniet åt att utveckla sin expansiva egendom och arbeta på ett drömhus för sin familj i Santa Cruz, Kalifornien.

Alla dessa utomstående sysselsättningar bidrar till att informera bandets egen förmåga att kanalisera sex olika personligheter till en kreativ vision. I sin tur lockar de till sig en blandad publik, med EDM-kids, bluegrass-twanger, jamband-aficionados och allt däremellan.

”Det känns bra att vara involverad i något som är lika musikaliskt mångsidigt som vi är”, säger Kang. ”Vi har varit ganska öppna för många av förändringarna på scenen. Det känns alltid bra att titta ut och se yngre människor, äldre människor – bara en riktigt blandad publik.”

Efter ett märkesår, en minnesvärd turné och ett kvarts sekel av spelningar i backspegeln kommer framtiden för sextettens eget arv att komma upp. Hur skulle The String Cheese Incident vilja bli ihågkomna om flera år?

”Som en grupp människor som har lagt ner så mycket energi på något tror jag att man vill känna att man har haft en positiv inverkan på de människor man har interagerat med”, svarar Kang. ”Så det skulle förmodligen vara det bästa arvet vi kan lämna efter oss: vi har faktiskt gett människor något positivt att hålla fast vid och berört många människor. Utöver det är det upp till historikerna att bedöma det. ”

”Samhället just nu är mycket intensivt och mycket stressigt”, avslutar Nershi. ”Det är en stressig värld för många människor. Om vi kan bli ihågkomna som ett band som kan ta dem ur den stressiga världen och transportera dem till en annan dimension för en natt eller tre nätter, då tror jag att vi har lyckats.”

Denna artikel dök ursprungligen upp i Jan/Feb 2020-numret av Relix. För fler reportage, intervjuer, albumrecensioner med mera prenumerera nedan.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.