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The String Cheese Incident: Lucky Number 7

Foto von Erik Kabik Photography/ MediaPunch

The String Cheese Incident schließen ihr 25. Jahr mit einem erneuerten Sinn für Ziele und Brüderlichkeit.

„Wir sprechen über das siebte Mitglied der Band – das kollektive String Cheese Bewusstsein“, sagt Gitarrist Bill Nershi, der sich an einem Herbstnachmittag in seinem Haus in Denver entspannt. „Das siebte Mitglied der Band ist, wenn man alle Ideen, die alle sechs Mitglieder haben, in einer Sache zusammenfasst. Es ist eine eigene Einheit, die immer berücksichtigt werden muss.“

Ein Vierteljahrhundert nach ihrer Gründung und ein Jahrzehnt, nachdem sie nach einer Pause wieder in den aktiven Dienst zurückgekehrt sind, haben sich The String Cheese Incident weiterhin einen Namen in der Livemusik gemacht. Sie waren grundlegend für das Wachstum und die Entstehung von großen Festivals wie Electric Forest und Hulaween; sie haben die Titanen der Branche mit einem bahnbrechenden Fall zum Thema Ticketing herausgefordert und sie haben sich durch ein Genre nach dem anderen gejammt und die Bühne mit jedem geteilt, von George Porter Jr. über Skrillex bis zu GZA vom Wu-Tang Clan.

„Niemand kann wirklich die Zügel in die Hand nehmen und sagen: ‚Wir machen das und wir machen es auf meine Art und spielen diese Art von Musik‘, denn das bringt das Gleichgewicht durcheinander“, erklärt Nershi. „Wenn das siebte Mitglied der Band glücklich ist, dann läuft es gut.“

Seit den frühesten Planungsphasen wollten The String Cheese Incident ihr 25-jähriges Jubiläum als einen entscheidenden Moment in ihrer ohnehin schon steilen Karriere feiern. In den letzten 12 Monaten haben sie es geschafft, mit Ikonen wie Del McCoury und jungen Talenten wie Billy Strings beim DelFest zusammenzuarbeiten, ihr Breathe-Album aus dem Jahr 1999 mit Keller Williams bei Red Rocks neu aufzulegen und eine ihrer charakteristischen Kompositionen, „Rosie“, zu einer atemberaubenden 75-minütigen musikalischen Saga bei Electric Forest auszubauen.

„Wir haben uns entschlossen, es wirklich zu versuchen und an vielen Orten zu spielen, an denen wir in den vergangenen Jahren keine Gelegenheit hatten“, sagt Nershi’s SCI-Mitbegründer, Mandolinist/Fiddler Michael Kang. „Wir waren wieder auf dem Jazzfest und haben dieses Jahr so ziemlich jeden Teil des Landes bereist. Wir wollten so viel von den letzten 25 Jahren feiern, wie wir konnten.“

Es ist der jüngste in einer langen Reihe von karrierebestimmenden Meilensteinen für das Ensemble – Nershi, Kang, Bassist Keith Moseley, Keyboarder Kyle Hollingsworth, Schlagzeuger Michael Travis und Perkussionist Jason Hann – seit ihren frühesten Tagen als Straßenmusiker in Colorados Skizirkus.

Anlässlich ihres 20-jährigen Bestehens im Jahr 2014 spielten SCI ein kostenloses „Incident on the Hill“ im Freien, direkt neben dem Fox Theatre in Boulder, Colo. und zogen damit Tausende von Menschen auf die Straße. „Das war ein verrückter Tag – die Leute waren auf den Dächern der Gebäude und hingen an den Laternenpfählen. Es war wild“, erinnert sich Nershi. „Es gab Polizisten, die versuchten, die Leute davon abzuhalten, von den Gebäuden zu fallen. Die Leute hatten einfach nur Spaß und taten, wozu sie Lust hatten.“

Nershi zufolge lautet ein Motto für das 25-jährige Bestehen des SCI und darüber hinaus: „Es soll wieder Spaß machen.“ Als die Gruppe 2007 von der Straße abkam, hatten sie sich durch Reisen, Stress und interne Unstimmigkeiten verzettelt. 2009 erklärten sie sich bereit, für ein paar Sets im Rahmen des Rothbury Festivals – einem Vorläufer des Electric Forest, der von Mitgliedern ihres Management- und Veranstaltungsteams geleitet wurde – wieder zusammenzukommen, und konzentrierten sich in der Folgezeit vor allem auf kurze, gezielte Auftritte. Nach und nach kehrten sie zu einem Vollzeit-Tourenplan zurück – und veröffentlichten nebenbei die 2014er LP Song in My Head und das 2017er Album Believe – und entdeckten vor allem die Freude an gemeinsamen Auftritten wieder.

„Wir haben alle erkannt, dass unser größter Dienst an unseren Fans darin besteht, rauszugehen und so viel Spaß wie möglich zu haben“, erklärt Kang. „Wir spielen nicht nur die Musik gut, sondern genießen auch die Stimmung, die wir geschaffen haben. Das ist wirklich wichtig für uns. Und, um ehrlich zu sein, ist es manchmal schwer, das zu tun, weil die Plackerei an einem nagen kann. Aber im Laufe der Zeit waren wir in der Lage, das zu beurteilen und neu zu bewerten.“

„Nach 25 Jahren kommt man manchmal an einen Punkt, an dem man das Gefühl hat, dass man nur noch arbeitet, um für seine Familie zu sorgen und sein Haus zu bezahlen“, fügt Nershi hinzu. „Das Wichtigste ist, dass es uns Spaß macht, auf der Bühne zu stehen und zusammen Musik zu machen, zu den Proben zu gehen und zusammen abzuhängen. Wir haben jetzt unser eigenes Studio, in das wir gehen und uns für eine Woche einrichten können, um zu jammen und an neuem Material zu arbeiten oder alte Sachen aufzufrischen.“

Das Studio der Band, das sie The Sound Lab genannt haben, ist einer der Eckpfeiler ihrer aktuellen Ära. Es wurde 2016 eröffnet und ist seither ihr kreativer Mittelpunkt. In Zusammenarbeit mit ihrem gleichnamigen Label SCI Fidelity hat das Sound Lab unter anderem Kollaborationen mit Jim Lauderdale, Andy Hall von The Infamous Stringdusters, Lyle Divinsky von The Motet und Jerry Harrison von Talking Heads und Modern Lovers hervorgebracht – und das alles aus dem Komfort des mehrstöckigen Gebäudes heraus.

Hollingsworth weist darauf hin, dass der ursprüngliche Proben-/Lagerraum der Gruppe nicht annähernd so einladend war. In einer Reihe von Garagen – und neben einer Motorradwerkstatt – gelegen, war der Raum heruntergekommen und hatte sogar ein paar unerwünschte Mitbewohner.

„Wir haben Red Rocks drei Abende hintereinander ausverkauft, aber in dem Raum, den wir gemietet hatten, fielen Ratten von der Decke“, schimpft der Keyboarder. „Wir fragten uns: ‚Was machen wir hier eigentlich? Warum sind wir an einem Ort wie diesem?'“

„Ich glaube, Kyle übertreibt ein wenig“, kontert Kang mit einem Lachen. „Es gab keine Ratten, die von der Decke fielen, aber es war definitiv nicht so schön – im Grunde eine beschissene Garage.“

Nershi erinnert sich auch daran, dass ihr ursprünglicher Raum, den sie über ein Jahrzehnt lang gemietet hatten, eine „knorrige“ Staubschicht aufwies, die alles bedeckte. „Er gelangte in alle unsere Geräte und natürlich auch in unsere Lungen“, sagt er.

Als sie herausfanden, dass ein Freund von ihnen ein altes Musiklager/einen Einzelhandelsraum in der Nähe verkaufte, schien dies eine gute Gelegenheit zu sein, der Garage zu entkommen. Und obwohl einige Bandmitglieder anfangs Bedenken hatten, zu investieren, erkannten sie bald den Wert eines kreativen Zentrums für sich selbst.

Im Jahr 2015 begannen sie mit dem Bau ihres neuen, zweistöckigen Sound Labs, das etwa eine Meile von ihrem früheren schmuddeligen Raum entfernt, außerhalb von Boulder liegt. Jetzt brauchen sie nur noch einen Anflug von Inspiration, und sie sind bereit, eine Platte aufzunehmen. Und anstatt an eine EP oder ein Albumthema gebunden zu sein, können die Bandmitglieder Singles abfeuern, die in ihren zahllosen Klangnuancen waten und wieder verschwinden.

„Wir bekommen diese wirklich schöne Mischung“, sagt Hollingsworth. „Ich habe kürzlich ein Zitat gehört: ‚Wenn du nicht magst, was Cheese spielt, warte einfach fünf Minuten.'“

„Es gibt so viele Einflüsse in der Band“, ergänzt Nershi. „Jason und Travis haben diese elektronischen Einflüsse, aber sie können auch in verrückte lateinamerikanische oder afrikanische Rhythmen abtauchen. Kyle und Mike können Jazz oder Funk spielen. Keith und ich können Bluegrass und Americana einbringen, oder einfach nur bodenständigen Rock. Es ist ein Produkt davon, dass wir ‚Ja‘ zu den Ideen der Leute sagen und sie umsetzen, was auch immer die stilistische Wahl sein mag.“

Diese Einflüsse werden nie deutlicher als bei der jährlichen Hulaween-Feier der Band in Floridas malerischem Spirit of the Suwanee Music Park.

Seit 2013 bringt Hulaween eine eklektische Mischung von Acts für ein mehrtägiges Fest der Musik, Kunst und, wie erwartet, des Halloween-Wahnsinns zusammen, das von mehreren String Cheese Incident-Sets begleitet wird. Das Sextett bietet tagsüber Twang und nachts Improvisationen und Kostümtheatralik. In diesem Jahr hat sich die Band mit einem 90er-Jahre-Thema selbst herausgefordert und eine breite Palette von Covers gespielt, wie zum Beispiel der Wechsel von Pearl Jam’s Even Flow“ zu TLC’s Waterfalls“ mitten im Set. (Für Nershi war der Höhepunkt SCI’s erste Version von Red Hot Chili Peppers‘ „Give It Away“, die ihm eine seltene Gelegenheit bot, seine Rap-Künste zu zeigen).

In ihrer Freizeit beim diesjährigen Hulaween wurden die Bandmitglieder beim Glücksspiel im Frick-Frack-Casino gesichtet, in dem die Fans Wetten abschließen und Sachpreise gewinnen können. Das Casino, das sich in der berühmten Spirit Lake-Kunstinstallation des Festivals befindet, bot The String Cheese Incident die Möglichkeit, sich mit den Fans auszutauschen und etwas Dampf abzulassen. Der Schlagzeuger Hann übernahm sogar ein paar Schichten als Dealer.

Nershi sieht sich selbst als einen der großen Gewinner des Wochenendes, der einen Babypuppenkopf, einen seiner Arme und – als Krönung – ein signiertes Foto von Hulk Hogan mit nach Hause nahm, das nun einen Ehrenplatz am Fuß seines Verstärkers auf der Bühne hat.

Von Anfang an haben The String Cheese Incident dafür gesorgt, dass ihre Auftritte Spaß machen und frisch bleiben, indem sie ihre Setlists ändern und die Kommunikationslinien weit offen halten. Und während eine sechsmonatige Pause über das neue Jahr ihnen die Möglichkeit gibt, Luft zu holen, sehen sie sich eher früher als später wieder auf der Straße.

„Manchmal ist es schwieriger als anderswo, aber deshalb sind wir immer noch zusammen“, sagt Nershi über das Engagement von SCI für zwischenmenschliche Harmonie auf der Straße. „Man steht nicht auf und geht verärgert weg und hegt einen Groll gegen jemand anderen in der Band. Wir verstehen uns mittlerweile ziemlich gut; wir kennen die Persönlichkeiten der anderen. Es wäre für jeden in der Band ein Leichtes, den anderen auf die Palme zu bringen und ihn wirklich zu verärgern. Aber wenn wir Meinungsverschiedenheiten haben, versuchen wir wirklich, sie zu klären.“

Zwischen den Tourneen hat die Band an mehrtägigen Retreats teilgenommen, um ihre Probleme durch Gruppentherapie und Teambuilding-Übungen zu lösen. Sie nutzen diese Ausflüge auch, um für die Zukunft zu planen und sich zu fragen: Wie sieht das nächste Jahr aus? Wie sieht es in den nächsten fünf Jahren aus? Die nächsten 10?

„Wir arbeiten noch daran“, erklärt Kang mit einem Lachen. „Ich denke, das ist eine der Stärken der Band, aber auch eine der schwierigsten Seiten der Band. Ich sage immer, in dieser Band zu sein, ist wie mit vier oder fünf anderen Jungs verheiratet zu sein.“

Improvisationsspiele sind eine weitere Methode der Selbstverbesserung von SCI, die ihre Sinne schärft und sie an ihre Gleichheit erinnert. „Wir nehmen eine einfache Melodieidee und spielen sie, und dann müssen die anderen Bandmitglieder das lernen. Nachdem ein Mitglied sie gespielt hat, geht sie an die nächste Person weiter“, sagt Nershi. „Bis alle diese eine kleine melodische Idee gelernt haben, wird sie von jemandem geändert und wir drehen uns wieder im Kreis.“

Und dieses Gefühl der Dankbarkeit hat ihre letzten Sitzungen bestimmt. „Wir müssen wirklich dankbar für unseren Erfolg sein“, erklärt Nershi. „Wir sind nicht U2, aber es gibt Tausende von Bands, die nicht auf das Niveau kommen, auf dem wir sind. Wir mussten eine Menge Arbeit hineinstecken. Wir sind nur ein Haufen Skihasen aus Colorado.“

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Trotz der Tatsache, dass sie eine der am längsten bestehenden Jambands der dritten Generation sind und im Zentrum eines Mini-Imperiums stehen, das im Laufe der Jahre Management, Label, Reisen, Events und Merchandising umfasst, sind die Mitglieder von The String Cheese Incident nicht wegen des Ruhms oder des Geldes in die Musikindustrie gegangen. Vielmehr ging es ihnen um ihre Liebe zur Natur.

„Unser gemeinsames Band, zumindest für uns vier – Keith, Billy, Travis und mich – als wir in Crested Butte, Colo. anfingen, war: ‚Woah, wir leben alle gerne in den Bergen!'“ erinnert sich Kang liebevoll. „Wir waren alle begeisterte Skifahrer und hatten die gleichen Gründe, dort zu leben.“

Kang erinnert sich daran, wie sie in den frühen Tagen von SCI, wenn sie nicht gerade für Jahres-Skipässe auftraten, „verrückte Abenteuer“ in den USA erlebten. Er wanderte mit Travis den Nordrand des Grand Canyon hinauf und hinunter, setzte sich mit Moseley für die Umwelt bei Greenpeace ein und verbrachte viel Zeit in Telluride mit einer Reihe seiner neu gefundenen Bandkollegen.

Nershi kam ursprünglich aus einer Laune heraus mit seinem gebrauchten Schulbus nach Crusted Butte, und die ersten Jahre von SCI waren eine allmähliche, natürliche Entwicklung. Nach gelegentlichen Auftritten als Après-Ski-Duo rekrutierten Kang und Nershi Moseley und bald darauf auch Travis, der ursprünglich Handschlagzeug spielte. The String Cheese Incident tourten und nahmen eine Zeit lang als Quartett auf, wobei sie oft mit ihrem frühen Mitarbeiter Bruce Hayes zusammenarbeiteten. Hollingsworth begann, bei einigen Gigs einzuspringen und trat 1996 „wider besseres Wissen“ offiziell der Band bei. Hann, das letzte Teil des Puzzles, stieß Ende 2004 dauerhaft zur Gruppe, als das Quintett in einer schwierigen Phase mit der Kommunikation kämpfte und seine musikalische Richtung erweitern wollte.

„Die sechsköpfige Band ist wirklich anders – es ist eine größere Maschine mit mehr Teilen, aber es macht ziemlich viel Spaß“, sagt Nershi. Wie die Theorie des „siebten Mitglieds“ zeigt, scheint es für die Mitglieder von SCI wichtig zu sein, ein Gleichgewicht zu finden, auch außerhalb der Band selbst. Jeder von ihnen geht nebenbei seinen Leidenschaften nach, sei es in Form von musikalischen Projekten – Travis und Hann treten seit langem als Psych-Impov-Duo EOTO auf – oder in Form anderer Medien.

Zusätzlich zu seinem Soloprojekt hat Hollingsworth einen Nebenjob als Bierbrauer, der mehrere SCI-Themenbiere kreiert, Verkostungen auf Festivals veranstaltet und sogar mit Relix und der in Atlanta ansässigen SweetWater Brewing Company am Ground Score IPA gearbeitet. In der Zwischenzeit hat Kang das letzte Jahrzehnt damit verbracht, sein weitläufiges Grundstück auszubauen und an einem Traumhaus für seine Familie in Santa Cruz, Kalifornien, zu arbeiten.

Alle diese Aktivitäten tragen dazu bei, dass die Band in der Lage ist, sechs verschiedene Persönlichkeiten in einer kreativen Vision zu vereinen. Im Gegenzug ziehen sie ein bunt gemischtes Publikum an, das aus EDM-Kids, Bluegrass-Twangern, Jamband-Liebhabern und allem, was dazwischen liegt, besteht.

„Es ist ein gutes Gefühl, an etwas beteiligt zu sein, das musikalisch so vielfältig ist wie wir“, sagt Kang. „Wir sind ziemlich aufgeschlossen gegenüber vielen Veränderungen in der Szene. Es ist immer ein gutes Gefühl, da draußen jüngere und ältere Leute zu sehen – einfach ein wirklich gemischtes Publikum.“

Nach einem bahnbrechenden Jahr, einer denkwürdigen Tournee und einem Vierteljahrhundert an Konzerten im Rückblick stellt sich zwangsläufig die Frage nach der Zukunft des eigenen Vermächtnisses des Sextetts. Wie möchte The String Cheese Incident in ein paar Jahren in Erinnerung bleiben?

„Als eine Gruppe von Menschen, die so viel Energie in etwas gesteckt hat, möchte man das Gefühl haben, dass man einen positiven Einfluss auf die Menschen hatte, mit denen man zu tun hatte“, antwortet Kang. „Das wäre wahrscheinlich das beste Vermächtnis, das wir hinterlassen könnten: Wir haben etwas Positives geschaffen, an dem sich die Leute festhalten können und das viele Menschen berührt hat. Ansonsten werden es die Historiker beurteilen müssen. “

„Die Gesellschaft ist im Moment sehr intensiv und sehr stressig“, schließt Nershi. „Es ist eine stressige Welt für viele Menschen. Wenn wir als eine Band in Erinnerung bleiben, die sie aus dieser stressigen Welt herausholen und sie für eine Nacht oder drei Nächte in eine andere Dimension versetzen kann, dann denke ich, dass wir es geschafft haben.“

Dieser Artikel erschien ursprünglich in der Jan/Feb 2020 Ausgabe von Relix. Für weitere Features, Interviews, Albumbesprechungen und mehr abonniere unten.

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