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Treffen Sie das Trebuchet, das burgzerstörende Katapult des Mittelalters

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Eine 20 Meter hohe Nachbildung eines Trebuchets im Château des Roure in Labastide-de-Virac, Frankreich. Wikimedia Commons (CC BY-SA 4.0)

Im Jahr 1304 belagerte König Edward I. von England Stirling Castle, die Heimat der letzten Überlebenden einer schottischen Rebellion. Hinter den dicken Mauern der Burg ertrugen Sir William Oliphant und seine schottischen Getreuen monatelangen Beschuss aus der Luft mit der vielleicht größten Ansammlung von „Belagerungsmaschinen“, die die Welt je gesehen hatte. Edward hatte angeordnet, alle schottischen Kirchen von ihrem Blei zu befreien, das für den Bau mächtiger Katapulte, so genannter Trebuchets, verwendet wurde, von denen die größten Felsbrocken mit einem Gewicht von über 140 Kilogramm schleudern konnten.

Das größte von Edwards Trebuchets wurde Ludgar oder „der Kriegswolf“ getauft. Für den Bau des Kriegswolfs waren fünf Zimmermannsmeister und 50 Handwerker erforderlich, und er war so gewaltig, dass Oliphant keine andere Wahl hatte, als sich zu ergeben. Nicht so schnell, sagte Edward. Er wollte den War Wolf zuerst abfeuern und baute sogar eine spezielle Aussichtsplattform, damit die Damen seines Hofes einen guten Blick auf die Zerstörung hatten, die er anrichtete.

„Edward hat sich fast in den Ruin getrieben, als er all diese Trebuchets baute, und bei Gott, er wollte sie benutzen“, sagt William Gurstelle, ein Wissenschaftsjournalist und Autor von „The Art of the Catapult“.“

In einer theatralischen Demonstration britischer Vorherrschaft drückte Edward den Abzug des Kriegswolfs ab und schickte sein massives Geschoss in einem Bogen durch den Himmel und durch die 3,6 Meter dicken Mauern der Burg. Die Rebellion war offiziell vorbei und Edward hatte sich einen neuen Spitznamen verdient – den „Hammer der Schotten.“

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Ein Trebuchet feuert während der Medieval Combat World Championship 2019 in Kiew, der Hauptstadt der Ukraine, am 18. Mai 2019.
Barcroft Media/Getty Images

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Spannung, Torsion und Trebuchets

Bevor das Schießpulver in der Mitte des 14. Jahrhunderts populär wurde, gab es keine Kanonen, die schwere Bleikugeln durch feindliche Körper und Mauern schießen konnten. Aber das hielt kreative Kämpfer nicht davon ab, Wege zu finden, um sich gegenseitig mit Geschossen zu bewerfen. Eine der effektivsten war das Katapult, ein Gerät, das einen federbelasteten Arm oder ein schweres Gegengewicht verwendet, um große Objekte über große Entfernungen zu schleudern.

Gurstelle sagt, dass es drei allgemeine Arten von Katapulten gibt:

  • Die erste, „Ballista“ oder Spannungskatapult genannt, sieht aus wie eine überdimensionale Armbrust und funktioniert nach dem gleichen Prinzip, indem sie Kraft durch die Spannung der Bogenarme erzeugt. Die Ballista wurde 399 v. Chr. von den Griechen erfunden.
  • Das zweite, „Onager“ oder Torsionskatapult genannte Gerät bezieht seine Kraft aus einem seilartigen Bündel aus Tiersehnen und Haaren. Das Seil wird fest verdreht, um eine Torsion zu erzeugen, die, wenn sie losgelassen wird, genug Kraft erzeugt, um ein kleines Projektil aus einem Katapultarm abzuschießen. Die Römer nannten den Onager nach einem wilden Esel, der einen besonders kräftigen Tritt versetzte.
  • Die dritte Art von Katapult ist das Trebuchet, das vielleicht einfachste, aber mächtigste Katapult von allen. Der Arm eines Trebuchets ist eigentlich ein langer Hebel, der in Bewegung gesetzt wird, indem man mit Seilen nach unten zieht oder ein schweres Gegengewicht fallen lässt. Trebuchet ist zwar ein französisches Wort, aber man nimmt an, dass die Technik in den ersten Jahrhunderten nach Christus in China entstanden ist.

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Die Physik des Trebuchets

Die allerersten Trebuchets, wie sie zuerst in China und später im frühen Mittelalter in Europa verwendet wurden, wurden von Menschen angetrieben, d. h. der Hebelarm des Katapults wurde von einer Gruppe von Soldaten geschwungen, die an einem Seil zogen. Aber die wirkliche Innovation in der Trebuchet-Technologie kam im 12. Jahrhundert mit dem Aufkommen des Gegengewichts-Trebuchets.

„Es ist alles wirklich grundlegende Physik auf einer fundamentalen Ebene“, sagt Michael Fulton, ein Geschichtsprofessor am Langara College in British Columbia und Autor von „Belagerungskrieg während der Kreuzzüge“. Ein erhöhter Korb wird mit Hunderten oder sogar Tausenden von Pfund an Steinen beschwert – das ist das Gegengewicht. Wenn der Korb fallen gelassen wird, zieht er an einem Seil nach unten, das mit dem kurzen Ende eines langen Hebelarms verbunden ist, der auf einer Achse schwingt.

„Wenn das kurze Ende des Hebels nach unten gezogen wird, hebt sich das lange Ende proportional stärker“, sagt Fulton. „Wenn man am Ende des Arms eine Schlinge anbringt, muss das Projektil in der gleichen Zeit noch weiter fliegen, was die Beschleunigung noch erhöht.“

Gurstelle hat schon viele Trebuchets gebaut, darunter auch eine Eigenkonstruktion aus Holz und PVC, die er „Little Ludgar“ nannte, nach Edwards Trebuchet, das die Schotten dem Erdboden gleichmachte.

„Je länger der Hebel und je schwerer das Gewicht, desto weiter fliegt das Projektil“, sagt Gurstelle und weist darauf hin, dass das Gegengewicht etwa das 100-fache des zu werfenden Objekts wiegen muss. Gurstelle hat einmal ein großes Trebuchet mit einem Gegengewicht von 500 Pfund (226 Kilogramm) gebaut, das trotzdem nur stark genug war, um eine kleine Melone abzuschießen.

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Das Trebuchet und der Belagerungskrieg

Im Mittelalter führte der Bau von befestigten Städten zu einer neuen Art von militärischen Aktionen – der Belagerung. Die Belagerung einer ummauerten Stadt erforderte neue Kriegsmaschinen wie Rammböcke zum Zertrümmern dicker Tore und Belagerungstürme zum Durchbrechen hoher Mauern. Aber eine der frühesten und innovativsten war das Trebuchet.

Einer der ersten aufgezeichneten Einsätze eines Trebuchets in der Schlacht war während der Belagerung von Thessaloniki im späten sechsten Jahrhundert n. Chr. Thessaloniki war eine byzantinische Festung, die von den Awaren angegriffen wurde, einer Ansammlung zentralasiatischer Stämme, die ein von Menschen angetriebenes Trebuchet verwendeten, das wahrscheinlich von alten chinesischen Waffen inspiriert war.

Diese primitiven „Traktions“-Trebuchets konnten nur kleine Geschosse abfeuern und dienten als Anti-Personenwaffen, sagt Fulton, nicht als Burgkiller.

„Traktions-Trebuchets waren wie ein Bogenschütze auf Steroiden“, sagt Fulton. „Im frühen Mittelalter reißt man definitiv keine festen Mauern ein.“ Das geschieht im 13. Jahrhundert, als in ganz Europa Trebuchets mit Gegengewicht in immer größerem Maßstab gebaut werden.

Diese wirklich massiven Trebuchets werden außerhalb des Geländes konstruiert und dann auf dem Schlachtfeld zusammengebaut. Ein Trebuchet mit Gegengewicht konnte zwar einen Felsbrocken über eine Burgmauer schleudern, aber es gab durchaus Nachteile. Zum einen dauerte es sehr lange, das Gegengewicht nachzuladen. Fulton sagt, dass die kleineren Zugtrebuchets bis zu vier Schüsse pro Minute abfeuern konnten, während die größten Trebuchets das Glück hatten, alle halbe Stunde einen Schuss abzufeuern.

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Griechisches Feuer, tote Pferde und abgetrennte Köpfe?

Katapulte und Trebuchets waren nicht darauf beschränkt, herkömmliche Geschosse wie Steine und Bleikugeln zu verschießen. Einem Bericht aus dem 14. Jahrhundert zufolge setzten die Mongolen ihre Katapulte ein, um von der Pest befallene Leichen – eine frühe Art von Biowaffe – in die mittelalterliche Stadt Caffa in der heutigen Ukraine zu schleudern. Andere Geschichten erzählen von toten Pferden, die mit einem Trebuchet über Burgmauern geschleudert wurden, um den Feind mit dem Gestank zu vergrämen.

Fulton, der Zeuge der Kräfte wurde, die beim Wurf eines großen Trebuchets freigesetzt werden, ist skeptisch, was die Richtigkeit solcher Berichte angeht. „Wenn man versucht, etwas Organisches in eine dieser Schleudern zu legen, wird es wahrscheinlich zerrissen, bevor man es effektiv werfen kann“, sagt er.

Fulton hat mehr Vertrauen in die Erzählungen von menschlichen Köpfen, die bei der Belagerung von Nicäa im Jahr 1097, während des Ersten Kreuzzuges, von Trebuchets hin und her geschleudert wurden.

„Das war eher psychologisch als biologisch“, sagt Fulton.

In der Eröffnungsszene des Netflix-Films „Outlaw King“ entfesselt Edward I. seinen Warwolf auf Stirling Castle mit einer fabelhaften Explosion von „griechischem Feuer“, wie er es nennt. Gab es so etwas?

Gurstelle erklärt, dass das griechische Feuer eine Geheimwaffe des byzantinischen Reiches war, die wie „antikes Napalm“ war.

„Wenn man es einmal angezündet und geworfen hat, konnte man die Flammen nicht mehr mit Wasser löschen und es brannte sehr intensiv“, sagt Gurstelle und fügt hinzu, dass das Rezept für das griechische Feuer – Kiefernteer, Schwefel, natürlich vorkommendes Petroleum – „im Sand der Zeit verloren gegangen ist.“

Fulton stimmt zu, dass das griechische Feuer eine beliebte byzantinische Brandwaffe war, vor allem bei Seeangriffen, bezweifelt aber, dass Edward oder irgendjemand anders regelmäßig griechische Brandbomben aus Trebuchets abfeuerte. Wahrscheinlicher ist, dass die Verteidiger der Burg versuchten, das Trebuchet mit Brandbomben zu beschießen, um die Waffe niederzubrennen.

Selbst wenn Edwards legendäres Trebuchet nur Steine abfeuerte, gab es einfach keine Belagerungswaffe, die für den Feind so furchteinflößend und für die Truppen so unterhaltsam war.

„Im Grunde baut man diese Maschinen nur, wenn sie einen Wert haben, aber der Einschüchterungsfaktor hat einen Wert“, sagt Fulton. „Im Allgemeinen haben Könige gerne große Dinge, mit denen sie angeben können.“

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